Almacenar energía renovable transformándola en metano
La verdadera revolución de la energía renovable llegará cuando se pueda evitar la intermitencia en el suministro. Un bidón de gasóleo está ahí, siempre disponible. En cambio, el viento o el Sol, a veces están, y otras veces no.

Por ello, se desarrollan nuevos métodos para lograr sistemas de almacenamiento de energía que, además, supongan un bajo coste. En este campo, cabe destacar una de las tecnologías más interesantes que consiste en transformar la electricidad producida por una fuente renovable en metano.

Este metano de origen renovable puede ser almacenado o inyectado a una red de gasoductos. El proceso ha sido desarrollado por los institutos alemanes ZSW (Zentrum für Sonnenenergie- und Wasserstoff-Forschung Baden-Württemberg) e IWES (Fraunhofer Institute for Wind Energy and Energy System Technology), con la colaboración de la compañía Solar Fuel Technology, que se encargará de la comercialización del sistema.

El proceso consta de dos pasos. En la primera etapa, de electrólisis, el agua se separa en hidrógeno y oxígeno. En la segunda etapa, el dióxido de carbono (CO2) reacciona con el hidrógeno producido en la primera etapa para producir metano.

Parte del hidrógeno obtenido en la etapa de electrólisis se une con la corriente de metano producida en la segunda etapa. Por fin, el gas natural sintético es almacenado o inyectado a la red de gaseoductos. Gracias a esta transformación la densidad energética se multiplica por tres en el proceso con una eficiencia del 60%.

La aplicación más interesante de esta tecnología es que permitirá el almacenamiento de los excedentes de energía solar o eólica que se generen en épocas de rachas muy fuertes de viento, cuando los aerogeneradores producen más electricidad de la que se necesita en ese momento.

Otra ventaja, en el caso alemán, es que utilizará una infraestructura ya construida: la red de gaseoductos del país, que tiene una capacidad de más de 200 TWh. Por último, el método es una vía alternativa para la valorización del CO2.