Gusanos, bacterias y mohos que devoran el plástico
La contaminación plástica es un problema de primer orden a nivel mundial. Tanto porque se trata de un drama ambiental que no cesa de agravarse como por lo complicado que es resolverlo.

La voluntad política lo pondría mucho más fácil, qué duda cabe, y lo mismo cabe decir de la concienciación social, pero la sensibilización de políticos y ciudadanos parece brillar por su ausencia. Aunque también es cierto que el activismo está logrando una mayor sensibilización.

En este post vamos a centrarnos en unos aliados inesperados, que por ahora están dando muchas alegrías a los científicos, pues los resultados en pruebas de laboratorio son esperanzadores. De plasmarse en soluciones reales, también sería una excelente noticia para el planeta y, cómo no, también para nosotros.

No olvidemos que el deterioro del planeta supone también el de nuestro ecosistema y, por ejemplo, la contaminación de los océanos con plástico acaba perjudicando a nuestra salud de forma muy directa. Sin ir más lejos, que el plástico esté polucionando los mares significa inseguridad de la cadena alimentaria.

Gusanos, bacterias y mohos que devoran el plástico
O lo que es lo mismo, un serio problema de salud pública que podría acabar con una fuente de alimentación primordial para la supervivencia del ser humano, como es la despensa del mar.

Pero no todo son malas noticias. Volviendo a esos laboratorios que no dejan de buscar nuevas fórmulas para acabar con este problema, encontramos algunas iniciativas realmente sorprendentes. Son proyectos que han descubierto el potencial que tienen las bacterias, los hongos y los gusanos para descomponer el plástico y, en algunos casos, también para la producción de bioplásticos.

Gusanos que convierten el plástico en anticongelante

Esta semana ha sido noticia el descubrimiento de una insólita capacidad de unos gusanos conocidos como gusanos de cera, utilizados como cebo por los pescadores.

Federica Bertotochini, científica del Instituto de Biomedicina y Biotecnología de Cantabria descubrió por casualidad que los gusanos habían conseguido escapar de sus bolsas agujereándolas gracias a un voraz apetito por el plástico.

Gusanos, bacterias y mohos que devoran el plástico
En apenas unas horas una buena parte del plástico había desaparecido, concretamente polietileno, encontrando en las bolsas glicol etileno, el compuesto principal del anticongelante. Por lo tanto, la conclusión era obvia: los gusanos habían degradado el polietileno de un modo ecológico, sin tener que esperar cientos de años para su biodegradación.

El descubrimiento no servirá para acabar con el problema de los residuos plásticos empleando gusanos, si bien está buscándose el modo de sintetizar las enzimas que utilizan estos animales para así poder encontrar usos prácticos en este sentido. Es decir, se producirían a gran escala.
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10 especies recién descubiertas, y ya en peligro de extinción
A la hora de abordar la cuestión de la conservación de especies solemos fijarnos en aquellas que están más amenazadas, en general, pero dentro de éstas hay distintas situaciones. Por un lado, como es bien sabido, dentro de las especies en peligro de extinción encontramos situaciones de distinta gravedad.

Sin embargo, dentro de una gravedad similar, se encuentran especies que reciben diferente atención, en función de sus características y circunstancias. Entre otros factores, influye el simbolismo de la misma en una u otra cultura, el interés que pudiera haber a nivel económico o, pongamos por caso, su misma rareza u otro atractivo.

El hecho de estar en peligro crítico de extinción, por lo tanto, no es determinante para que se intente salvar a una u otra especie. Ni tampoco el haberlas descubierto recientemente. De hecho, muchas especies desaparecen antes de haberlas podido describir, poco después de haberlas descubierto y, por supuesto, infinidad de ellas lo hacen antes de que el ser humano las conozca.

10 especies amenazadas recién descubiertas

En este post vamos a centrarnos en las especies recién descubiertas que ven su supervivencia amenazada. Con el problema que supone el hecho de que, por haberse descubierto hace nada, en su inmensa mayoría no cuenten con tantos recursos ni interés en protegerlas, como ocurre con otros animales, mucho más privilegiados en este sentido, tal y como hemos apuntado.

Nada más descubrirse, es cierto, cuentan con la atención mediática propia de todo hecho noticioso, pero por lo general, luego caen en el olvido y dejan de concitar interés alguno, más allá de lo anecdótico. Veamos 10 ejemplos de nuevas especies amenazadas descubiertas recientemente, cuyo futuro pende de un hilo y, cómo suele ocurrir, están al borde de la desaparición por culpa del ser humano.

1. Una nueva especie de caracol

Una cantera de cemento y una colina de piedra caliza que se encuentran en Malasia son el hábitat de varias especies endémicas, entre ellas un nuevo caracol que será incluido como especie en peligro crítico de extinción en la próxima actualización de la Lista Roja.

10 especies recién descubiertas, y ya en peligro de extinción
Probablemente con la intención de que no acabe desapareciendo, sus descubridores, de Fauna & Flora International lo denominaron Charopa lafargei, el mismo nombre de la compañía de cemento que, visto lo visto, será la que en última instancia decidirá su destino.

2. La hormiga Lasius balearicus

También está en peligro de extinción la nueva especie de hormiga Lasius balearicus, endémica de la isla de Mallorca. Lleva habitándola la friolera de 1,5 millones de años y, puesto que se trata de una especie endémica, no la encontramos en otro lugar.
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Espantapájaros en los barcos para salvar aves en peligro de extinción
Las grandes aves marinas corren peligro cuando se acercan a los barcos pesqueros. No porque éstos les hagan daño intencionadamente, sino por el simple hecho de que durante las labores de pesca, su vida peligra de forma seria cuando buscan alimento rapiñando pescado o el cebo con el que éste se pesca.

Evitar este peligro, por suerte, es relativamente fácil, y su aplicación resulta factible, ya que es sencilla y tampoco requiere hacer un gran gasto. De forma progresiva, está extendiéndose su uso en distintas partes del mundo.

El invento que está dando tan buen resultado son las denominadas líneas espantapájaros, cuya colocación mejora la sostenibilidad de la práctica pesquera mediante la prevención.

En concreto, se reducen las muertes al ahuyentar a las aves. De otro modo, muchas de ellas acababan muriendo o heridas al lanzarse a los anzuelos para comer la carnada o a las mismas piezas capturadas.

Por otra parte, el uso de estos espantapájaros reduce los problemas para los pescadores, que ya no tiene que hacer frente a este problema. Un ingenioso remedio, por lo tanto, que ayuda a solucionar dos problemas: la conservación de esta fauna, tremendamente amenazada, y una labor pesquera con menos dificultades.

Espantapájaros en los barcos para salvar aves en peligro de extinción
¿Pero, qué son exactamente estos espantapájaros? Como su propio nombre indica, las líneas espantapájaros son unas extensiones de cuerda de las que cuelgan cintas de colores.
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Trump autoriza la caza de lobos y osos en su madriguera
Donald Trump sigue con sus iniciativas poco amigas del medio ambiente. El legado ambiental de su predecesor, Barack Obama, no era una panacea, pero empieza a tener un gran valor si comparamos su gestión con la del nuevo inquilino de la Casa Blanca.

De hecho, la nueva ley que acaba de firmar deroga la normativa de su predecesor, permitiendo a partir de ahora a los cazadores a Alaska cazar osos, lobos y sus crías en sus madrigueras, incluso cuando estén en hibernación.

La nueva legislación, por otra parte, también permite dispararles desde helicópteros o aviones. Unas prácticas que los reglamentos aprobados durante la legislatura de Barack Obama prohibían. Entre otras prácticas de caza, se permiten el uso de cebo, las trampas de ajuste, la caza aérea y la matanza de osos, lobos y coyotes en su madriguera.

La ley afecta a 16 reservas protegidas la vida silvestre del estado, con una superficie de 300 000 km2, que dejarán de serlo en este sentido. La nueva ley, presentada por el congresista republicano Don Young, el representante de Alaska, fue aprobada por la Cámara y el Senado, antes de su reciente firma presidencial.

Un paso atrás para la conservación

Impulsada por los senadores republicanos, por lo tanto, supone el final de la protección de estos animales en la reserva nacional de Alaska, puesto que, como hemos mencionado, se deroga la normativa de la administración de Obama que creó una gran zona protegida en la que no se podía cazar a estos animales.

Trump autoriza la caza de lobos y osos en su madriguera
La ley que permite disparar contra animales en hibernación, entre otras medidas apuntadas, obtuvo 225 contra 193 votos, con lo que el paso adelante dado por Obama para la preservación de las especies quedó en nada, tan solo un año después.
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El quokka, un marsupial casi en peligro de extinción
Es una de las criaturas más adorables que existen, y su popularidad en los selfies es buena prueba de ello. El quokka es un bonito marsupial de pequeño tamaño (mide alrededor de 40 centímetros) nativo de la isla de Rottnest, que también se encuentra en el entorno de la ciudad de Perth, concretamente en la costa suroeste de Australia, y va camino de la extinción.

Aunque no es una especie de las consideradas en “peligro crítico”, la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza la clasifica a este encantador e inofensivo marsupial (Setonix brachyurus) como especie vulnerable.

Sus principales amenazas

Además de utilizarse en la investigación médica y de sufrir malos tratos por parte de personas sin escrúpulos, este animalito herbíboro suele ser presa de felinos, perros, aves y zorros. Por otro lado, el hecho de tener un carácter pacífico le ayuda a adaptarse a la presencia humana, sobre todo como consecuencia de su pérdida de hábitat.

Entre otras razones, por la deforestación y el desarrollo, a lo que hay que añadir el desarrollo de enfermedades como la distrofia muscular o la toxoplasmosis que los debilitan y llevan a una muerte temprana, con lo que se reduce la población.

El quokka, un marsupial casi en peligro de extinción
Igualmente, cuando las madres se sienten estresadas o perseguidas por depredadores expulsan a sus crías de su bolsa. Un mecanismo de defensa que en situaciones críticas como las que está sufriendo la especie se traduce en una merma todavía mayor de la población.

Por un lado, la expansión de la agricultura ha reducido su hábitat, ya de por sí reducido, al tiempo que aumentan su vulnerabilidad frente a depredadores como los zorros o los dingos, cuya población ha aumentado en los últimos años. Otras amenazas son la invasión de su hábitat y los incendios.

El hecho de que sea una especie amigable (aunque pueden morder, ojito), por otro lado, no significa que no esté protegida. No solo se trata de hacerse selfies con ellos, sino de su manipulación y, en fin, de humanizarlos dándoles comida que les puede enfermar, e incluso de hacerles daño de forma deliberada.
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Los manatíes del Caribe dejan de estar en peligro de extinción
Los manatíes del Caribe o antillano (Trichechus manatus) están de enhorabuena, pues los intentos de salvarlos de la extinción están dando sus frutos. Según ha anunciado el Servicio de Pesca y Vida Salvaje (FWS, por sus siglas en inglés), Estados Unidos lo ha tachado de su lista de especies en peligro de extinción por el gran aumento poblacional experimentado en las últimas décadas.

Los Trichechus manatus son una especie de sirenio de la familia Trichechidae que habita desde el golfo de México hasta la desembocadura del Amazonas.

Por su parte, los sirenios son un orden de mamíferos placentarios en el que se engloban distintas especies vivientes, entre ellas los manatíes, que a su vez se dividen en tres especies: el manatí antillano, el amazónico y el africano, con sus distintas distribuciones geográficas, acordes a su nombre.

En concreto, el manatí del Caribe ha logrado remontar el número de ejemplares tras años de esfuerzos conservacionistas en las aguas que bañan Florida. Actualmente, su número en dicho estado supera los 6.500, lo cual supone una gran diferencia con respecto a los años 70, cuando solo contaba con unos pocos cientos.

Especie amenazada

Pero no todo son alegrías, lógicamente. El hecho de que deje de considerarse una especie en peligro de extinción no significa que pueda dejarse de proteger. Muy al contrario, las autoridades del FWS advierten que de no llevarse a cabo las adecuadas medidas de protección la especie podría caer en picado de forma muy rápida.

Los manatíes del Caribe dejan de estar en peligro de extinción
“Aunque aún hay mucho por hacer para lograr recuperar los niveles de poblaciones abundantes, especialmente en el Caribe, el número de manatíes está aumentando y estamos trabajando activamente para eliminar la amenaza”, reza la nota de prensa difundida.
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Denuncian el impacto ambiental y social de la industria porcina
Si este problema fuese una película y, por otro lado, no tuviese los tintes dramáticos que tiene, podría titularse algo así como “Este no es un país para cerdos”. Fuera de bromas, el informe que acaban de publicar distintas ONGs concluye que la industria española del porcino está provocando graves impactos ambientales y sociales.

Según el trabajo, realizado por las organizaciones Food & Water Europe, VSFJustica Alimentaria Global , CECU y Amigos de la Tierra, la industria española del porcino está experimentando una expansión descontrolada que está ocasionando efectos devastadores en diferentes zonas, sobre todo en Aragón y Cataluña.

El problema se centra sobre todo en las áreas rurales, señalan, donde están viéndose afectado el suministro de agua potable y dejando en una situación inviable a trabajadores y comunidades locales.

David Sánchez, de Food & Water Europe, explica que, al margen de detalles que también tienen su importancia, lo más preocupante es la conclusión a la que llega la investigación equiparando “la industria española del porcino con el modelo de ganadería industrial de Estados Unidos, caracterizada por una fuerte concentración de explotaciones en pocas manos”.

Denuncian el impacto ambiental y social de la industria porcina
Al tiempo que, por otro lado, provoca graves impactos ambientales “sobre el suministro de agua potable o sobre las poblaciones cercanas”. Un grave impacto que, además de producirse, “no está asumiéndose” por parte de la industria, explica el experto.
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Los cazadores furtivos ya no respetan ni los zoos
Los cazadores furtivos no conocen fronteras cuando se trata de llegar hasta su objetivo: cargarse al animal para obtener su carne, cuernos, colmillos o cualquier otra parte del animal que sirva para hacer dinero, mucho dinero. El último caso que se ha saldado con un rinoceronte muerto a tiros en un zoo francés ha hecho saltar las alarmas.

Como es lógico, los zoos están preocupados y buscan fórmulas que ayuden a mejorar la protección frente a intrusos. Si dan con ellas, quizá también pudieran contribuir a la protección de estos animales tanto en zoos como en espacios naturales.

En apenas unos días, el suceso galo ha traído consecuencias: por ejemplo, ha llevado al zoológico belga Pairi Daiza a acortar los cuernos de sus rinocerontes, una medida que también se ha llegado a poner en práctica en el medio natural, concretamente en Zimbaue. Otra medida que se baraja es el envenenamiento de los cuernos para anular su valor en el mercado negro.

Por lo pronto, la viralidad del suceso ha conseguido algo que otras muertes de rinocerontes no logran: llamar la atención de los medios de comunicación, y tanto dentro como fuera de las redes se ha hablado de este ataque. Tanto por su excepcionalidad al tratarse de un zoo europeo, pues es la primera vez que ocurre con un animal de este tamaño, como por tratarse de un animal en grave peligro de extinción.

Los cazadores furtivos ya no respetan ni los zoos
Aunque las estadísticas son de espanto, pues los cazadores furtivos matan un promedio de 3 rinocerontes al día en Sudáfrica, donde se encuentra la mayor población de rinoceronte blanco del mundo, de ello no se habla sino de forma genérica. Esta vez, sin embargo, al tratarse de un animal que estaba en un lugar público como es un zoo, el suceso ha despertado un gran interés por parte de los medios de comunicación y la opinión pública.

Una nueva amenaza

¿Pero, por qué atacan en los zoos? Básicamente, por pura desesperación. Por un lado, cada vez hay menos rinocerontes en libertad, y están más vigilados, con mayor motivo en lo que respecta a los rinocerontes blancos, una auténtica rara avis.
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