El aire polucionado mata a casi medio millón de europeos al año
El último informe de la Agencia Europea del Medio Ambiente (AEMA) concluye que la contaminación atmosférica provoca muertes prematuras que se cuentan por cientos de miles en el espacio comunitario. Aunque su concentración es cada vez menor, una excelente noticia, el balance no deja de ser dramático, pues el 85 por ciento de los europeos que viven en ciudades siguen respirando sustancias tóxicas que comprometen su salud e incluso su vida.

El informe, titulado “Calidad del aire en Europa 2016”, realiza un análisis del 2000 al 2014. Es decir, abarca prácticamente los tres primeros lustros del siglo, ofreciendo una visión general de esta seria problemática a nivel europeo.

Según el informe, la contaminación atmosférica provoca ya la muerte de 467.000 personas al año en la Unión Europea, una alarmante conclusión obtenida a partir de datos procedentes de estaciones de seguimiento oficiales de toda Europa, haciendo especial hincapié en los datos ofrecidos por más de 400 ciudades.

Una evolución positiva

Sin embargo, no todo es negativo. Como hemos apuntado, también se han encontrado datos positivos, que resultan esperanzadores. Durante los últimos años, la evolución de la calidad del aire ha sido digna de resaltar, si bien no puede hablarse de niveles aceptables.

El aire polucionado mata a casi medio millón de europeos al año
O, lo que es lo mismo, no pueden lanzarse las campanas al vuelo, pues las tendencias no significan una garantía de seguir produciéndose en el futuro, al tiempo que en 2014, el último año del estudio, se detectaron niveles de contaminación del aire nocivos para la salud en el entorno urbano. Aquel 85 por ciento de población urbana expuesta a un aire tóxico se considera un problema para la salud por ser una exposición que la Organización Mundial de la Salud (OMS) considera insoportable.

Estas sustancias no solo provocan problemas respiratorios pasajeros, sino también episodios de asma que pueden convertirse en crónicos, además de causar o agravar las enfermedades cardiovasculares, o cánceres. Entre otros, el cáncer de pulmón.
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En África, la polución del aire mata más que la malnutrición infantil
En África, una región del planeta pobre pero rica en naturaleza, la polución atmosférica urbana es demoledora. Según un estudio de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE), el continente negro tiene un presente muy poco verde en las ciudades y la consecuencia no es otra que el aumento de enfermedades y de muertes prematuras.

Las dimensiones del problema son realmente abrumadoras. Sin ir más lejos, este tipo de contaminación se cobra más vidas que la malnutrición infantil. Así de duro y de cierto, con el agravante de que su avance además es muy rápido.

A tenor de éste informe y de otros muchos relativos a lo dañina que resulta la polución para la salud, si los cuatro jinetes del Apocalipsis son el hambre, la guerra, la muerte y la peste, la polución del aire puede considerarse uno más. Así, al menos, lo sugieren las cifras de mortandad que provoca.

Muertes prematuras por la polución del aire

Cifras preocupantes. Escalofriantes, si nos paramos a pensar tan solo unos segundos en las tragedias personales que esconde cada una de ellas. Además, no se trata de algo nuevo. Los resultados del estudio de la OCDE, de hecho, van en la misma línea que los de la OMS, que consideran la mala calidad del aire una emergencia de salud pública mundial.

En África, la polución del aire mata más que la malnutrición infantil
Sin embargo, el informe sí es único en su género. En concreto, se señala que las muertes prematuras asociadas a la polución del aire han aumentado un 36 por ciento entre 1990 y 2013, hasta alcanzar alrededor de un cuarto de millón de decesos.

Aunque la mortandad asociada a la polución interior, aquella que encontramos en espacios domésticos, es muy superior (en 2013 alcanzaba las 466.000 muertes), lo grave de la polución urbana es su veloz evolución, puesto que avanza dos veces más rápida.

En cuanto al coste, sin embargo, ya es similar. Si ésta supuso un coste de 215 mil millones de dólares en 2013, la polución del aire en exteriores ronda los 232 mil millones de dólares, según el estudio. Su suma, de nuevo, arroja unas cifras que asustan.

En África, la polución del aire mata más que la malnutrición infantil
Por otro lado, sumar ambos tipos de polución y las muertes prematuras que provocan todavía agrava más la situación. Sea como fuere, ambas constituyen una fuente de intoxicación importante, que puede tener consecuencias fatales tanto para personas sanas como, en especial, si son enfermos crónicos.
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El cambio climático no se detiene, como tampoco lo hacen las noticias que nos alertan sobre su aceleración. Si a principios de agosto hablamos de las alarmantes cifras que la Agencia Nacional de Océanos y Atmósfera (NOAA) de Estados Unidos puso sobre la mesa acerca del 2015, ahora seguimos.

El informe de la NOAA no es único, ni mucho menos. Solo un estudio global más que constata, por enésima vez, el rápido avance que experimenta el cambio climático, con sus altas temperaturas promedio y sus eventos extremos.

Ahora tenemos una nueva noticia que sigue alertándonos al respecto. Como las anteriores, buscan una actuación contundente y a tiempo, pues de no llegar con la celeridad necesaria de nada servirá. De hecho, estamos en la cuenta atrás para evitar que las altas temperaturas nos lleven a un punto de no retorno.

En concreto, se trata de evitar que el aumento de las temperaturas alcance los famosos dos grados centígrados a finales de siglo. Un objetivo que intenta lograrse con el compromiso de los distintos países firmantes del Acuerdo global climático firmado tras la cumbre parisina celebrada a finales del pasado año.

¿Pero, se conseguirá? Caminar o, mejor, correr a toda velocidad hacia un mundo bajo en carbono no es fácil. De hecho, si no se toman medidas más drásticas que las actuales el compromiso no deja de ser papel mojado.

El calentamiento global: una amenaza que crece
Aún así, hay que dar un cierto margen y esperar una reacción positiva. No nos queda otra, en realidad. Y, sea como fuere, mientras tanto, la verdadera acción viene del otro lado. El avance del cambio climático, en efecto, es una constante que no se detiene.

Sobre el particular hay dos nuevas noticias referidas a sendos estudios realizados por prestigiosos científicos. La primera de ellas se centra en los problemas que el calentamiento global ha ocasionado a los ecosistemas oceánicos.

Por otro lado, científicos de la NASA siguen pronosticando el fin del mundo, entre otras razones, a consecuencia de lo que consideran un avance catastrófico del calentamiento global.

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Los insecticidas provocan muertes masivas de abejas silvestres
No es una novedad el acelerado declive que han experimentado las abejas en los últimos años ni tampoco el peligro que siguen corriendo a consecuencia de distintos factores, en particular los pesticidas.

Atribuir su caída en picado a los pesticidas no fue algo inmediato. Hubo que esperar años hasta dar con el que es uno de sus principales dramas, pero una vez detectado el problema, no cesan de encontrarse nuevas evidencias.

Un reciente estudio, sin ir más lejos, alerta sobre la dimensión de este problema ahondando sobre la peligrosidad de un tipo de pesticidas denominados neonicotinoides.

Preocupación mundial

La novedad es su objeto de estudio, que en esta ocasión se centra en las abejas silvestres. Es decir, aquellas que no están produciendo miel para la apicultura, por lo que hacen sus propias colmenas (por lo general en huecos de árboles o en el suelo) y requieren de una amplia variedad de plantas para sobrevivir.

Además, hay miles de especies y su número, huelga decirlo, es mucho mayor, al tiempo que resultan más efectivas a la hora de polinizar.

Los insecticidas provocan muertes masivas de abejas silvestres
Hasta ahora, los estudios solían centrarse en las poblaciones de abejas domésticas. Todas las alarmas se dispararon cuando se comprobó que su población estaba diezmándose en medio mundo a un ritmo tremendo que las ponía contra las cuerdas.

De seguir así, se exterminarían en pocos años. Una situación alarmante no solo para los agricultores, obviamente. Tratándose de polinizadores todo lo que les afecte a ellas también lo hace a la humanidad y al medio ambiente en general.

En su caso, además de los pesticidas, se señalaron los ácaros como una de las principales amenazas. En concreto, los denominados ácaros traqueales podían acabar con una colonia en unas pocas semanas, ya que les impedían volar.
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La comida para perros podría dejarlos estériles
Un estudio con perros vincula la infertilidad a los productos químicos. Tanto la relacionada con el mejor amigo del hombre como con éste. Se trata del primer estudio que detecta un descenso tan acusado en la fertilidad de los perros machos, y también es pionero en relacionarla con los productos químicos.

El estudio ha tomado el pulso a la caída de la calidad del semen y pérdida de motilidad del esperma a lo largo de las últimas tres décadas, señalando como posibles responsables a los contaminantes ambientales, concretamente a los que se encuentran en la comida para perros.

En un principio, los resultados de este estudio llevado a cabo por la Universidad de Nottingham se asocia a los canes, puesto que han sido ellos el objeto de estudio. Sin embargo, deja la puerta abierta a que también este tipo de polución pudiera hacer lo propio con los humanos, tal y como se explica en el último epígrafe del post.

¿Una alimentación tóxica?

Publicado en la revista académica Scientific Reports, el trabajo se ha realizado a lo largo de 26 años con el objetivo de encontrar el motivo por el que los perros machos son cada vez menos fértiles, y la conclusión a la que se ha llegado es preocupante.

La comida para perros podría dejarlos estériles
Como causa de la disminución de la fecundidad de los perros se señala a los productos químicos que se encuentran en la comida de las mascotas, si bien los autores se muestran prudentes. Aunque consideran fiable su trabajo por su carácter pionero no dudan en afirmar que “hará falta más investigación para demostrar esa relación entre estos compuestos y la calidad del semen”.

Así pues, los resultados han puesto de manifiesto una posible relación directa, a modo de causa consecuencia entre los contaminantes ambientales y la fertilidad. Básicamente, puede afirmarse que es así después de descubrir sustancias químicas en algunos alimentos para mascotas con un efecto perjudicial sobre la función de los espermatozoides.
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El cambio climático amenaza el Patrimonio de la Humanidad
Además de los costes ambientales y humanos que conlleva el aumento global de las temperaturas y del nivel del mar, entre otras muchas dramáticas consecuencias del cambio climático, éste nos tiene guardadas muchas sorpresas.

Lo hace tanto a la hora de elegir el lugar como el momento de hacer sentir su presencia en forma de eventos extremos, pero también lo sufrimos día a día, en su imparable avance. Unas y otras cosas suman un cóctel que no augura nada bueno, y que la ciencia intenta dilucidar. En un reciente estudio, el enfoque se ha puesto en el patrimonio mundial de la humanidad, concretamente en los bienes declarados como tales, a modo de reconocimiento otorgado por la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (Unesco) a los lugares del planeta que tienen un valor universal excepcional.

Para muchos de ellos los pronósticos son poco menos que apocalípticos. Sin ánimo de resultar alarmistas, será complicado aplicar otro adjetivo cuando las conclusiones de la investigación no duda en afirmar que, de no prevenirse su deterioro, éste será rápido e inevitable. Y, lógicamente, que ello ocurriese sería una gran pérdida para la humanidad, pues se trata de lugares únicos y, como tales, irreemplazables.

31 lugares de 29 países

En el mencionado informe, elaborado conjuntamente por la Unesco y el Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUE) y la ONG Unión de Científicos comprometidos (UCS) se han considerado vulnerables un total de 31 lugares declarados Patrimonio de la Humanidad por la Unesco. O, lo que es lo mismo, están amenazados por el cambio climático y requieren de políticas de protección para prevenir una rápida degradación.

El cambio climático amenaza el Patrimonio de la Humanidad
Entre otros, la lista incluye a Venecia y su laguna, la estatua de la Libertad, el archipiélago de las Galápagos y su grandiosa biodiversidad, la isla de Pascua, el Parque nacional de Yelloswtone y la estatua de la Libertad en Estados Unidos, el bosque de Bwindi, hábitat de los gorilas de Huganda o el Stonehnge, un monumento prehistórico ubicado en Inglaterra.
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Bacterias que producen biocombustibles
La ciencia está trabajando con ahínco para obtener energía de las bacterias, y los proyectos más exitosos lo consiguen utilizando la energía solar y la ingeniería genética. El objetivo no es otro que conseguir energía menos cara para el bolsillo y el medio ambiente y, rizando el rizo, además lograr que estos microorganismos absorban gases de efecto invernadero.

Algunso inventos cuentan con más credibilidad que otros, pero todos ellos nos permiten mantener viva la esperanza en un mundo mejor, menos dependiente de las energías fósiles. Mientras avanzan las investigaciones y, con suerte, comienzan a producirse a gran escala dentro de unos años, podemos ir siguiendo sus avances.

Superbacteria que convierte el CO2 en combustible

Científicos de la Universidad de Harvard ha creado un sistema que produce combustibles líquidos a partir de la energía solar, concretamente dividiendo las moléculas de agua y aprovechando la actividad de las bacterias que inhalan CO2 y se alimentan de hidrógeno.

Gracias a ello es posible convertir la energía solar en biomasa con una eficiencia del 5 por ciento, multiplicando por diez la productividad que alcanzan las plantas de crecimiento más rápido. Un rendimiento inédito, que resulta sorprendente y muy prometedor.

Bacterias que producen biocombustibles
El líder de la investigación, Daniel Nocera, ha diseñado esta superbacteria tras inventar hace un lustro una revolucionaria hoja artificial que utilizaba la energía del sol para obtener hidrógeno del agua. Luego, éste servía a una una bacteria modificada genéticamente para convertir el CO2, principal gas responsable del cambio climático, en un alcohol del que luego era fácil obtener biocombustible. Ya en este invento la energía solar ayudaba a transformar el CO2 en combustible líquido, y ahora sorprende al mundo con una bacteria que convierte la luz solar de un modo tan eficiente.
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La mala calidad del aire, una emergencia de salud pública mundial
La polución mata. No es una novedad, pero las alarmantes cifras que no dejan de sucederse en los últimos años sí lo son. Y espantan. No tanto por remarcar una situación nueva, sino por el impacto que produce conocer el problema a nivel mundial al traducirlo en el lenguaje de las estadísticas.

Lo cierto es que hasta ahora no se habían hecho estudios globales tan completos y ambiciosos como los que tenemos hoy en día, en especial gracias a la labor que realiza Naciones Unidas (ONU) a través del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (Pnuma).

Sin ánimo de ser alarmistas, sin embargo, la conclusión no deja otra opción. Lo dice el último estudio de la ONU, y es fácil entender que su declaración de la polución ambiental como una “emergencia de salud pública mundial” no aconseja andarse con paños calientes.

Su análisis de los efectos de la mala calidad del aire sobre la vida se traduce en todo lo contrario: los decesos. Según el estudio, la polución atmosférica mata al año a cerca de siete millones de personas en todo el mundo.

La mala calidad del aire, una emergencia de salud pública mundial
Como nota positiva, se destaca que en algunas cuestiones se han realizado progresos a la hora de reducir la polución, pero éstos son desiguales. Moraleja o, si se prefiere, conclusión a nivel político: solo mediante políticas eficaces, que busquen reducir el problema como lo que es, una “emergencia de salud pública mundial”, se lograrán resultados.

O lo que es lo mismo, los avances en determinados países, aún siendo sectoriales, salvan vidas y, desde un enfoque de prevención, demuestran que la política puede hacer mucho para lograr esa diferencia que logre el binomio menos polución, más salud pública.

La polución urbana crece

Difundido en el marco de la II Asamblea General de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, celebrado esta semana en Nairobi (Kenia), el estudio arroja cifras relativas a la contaminación atmosférica en las urbes correspondientes al periodo comprendido entre 2008 y 2013.
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