El calentamiento global reduce el fitoplancton
La capacidad de los mares y océanos para absorber CO2 será menor debido al creciente calentamiento global. Según un estudio reciente publicado en la revista Global Change Biology, la abundancia del fitoplancton de menor tamaño en aguas del Atlántico Norte aumenta a medida que lo hace la temperatura. Esto determina en gran medida el destino último del carbono orgánico producido en la fotosíntesis, por lo que se prevén alteraciones futuras en el funcionamiento de los ecosistemas marinos que pueden resumirse en una menor capacidad de los océanos para retirar dióxido de carbono atmosférico.

Los cientificos han demostrado que la contribución a la biomasa total del fitoplancton de la fracción más pequeña (picofitoplancton, diámetro inferior a 2 μm) es mayor cuanto mayor es la temperatura del agua, por lo que se esperan variaciones significativas en el funcionamiento de los ecosistemas marinos dado que el tamaño del plancton determina en gran medida el destino último del carbono orgánico producido en la fotosíntesis.

Para dicho analisis, se obtuvieron más de 150 muestras de plancton tomadas a lo largo de todo el año en un rango de temperatura que iba de 0 a 22ºC y en ellas se midió la concentración de los organismos más pequeños: el picofitoplancton, células vegetales con un diámetro de menos de 2 μm, unas 40 veces más pequeño que el de un pelo.

Cuando se analizan los resultados en términos de biomasa se observa claramente que mientras el fitoplancton total disminuye al aumentar la temperatura, la biomasa de las células más pequeñas sigue aumentando. Esta tendencia se produce de igual modo en casi todos los océanos del mundo, y esto da como resultado que en un escenario de calentamiento global la contribución del picofitoplancton a la biomasa total sea negativo para el medio ambiente.

Por otro lado, es importante saber que tamaño del fitoplancton es una variable clave que determina la estructura y el funcionamiento de la cadena trófica marina, así como el destino del carbono orgánico producido en la fotosíntesis. El impacto del incremento de estos pequeños productores primarios puede resumirse en una disminución importante del potencial de los océanos como sumidero de CO2 atmosférico.