Estudian el vuelo de los saltamontes para imitar su eficiencia energética
No es la primera vez que los ingenieros se inspiran en animales y vegetales para hacer diseños con usos bien distintos. Es más, normalmente la inspiración es copia pura y dura, como se hizo con los peces robot ideados para misiones especiales, con las lámparas eficientes inspiradas en corales, con las serpientes metálicas que imitan el movimiento de las pitones o como, por ejemplo, quiere hacerse en un futuro con las langostas o los saltamontes. ¿Pero, con qué fin esta vez?

Imitar la eficiencia energética de las langostas busca mejorar el diseño de pequeños aviones dirigidos con mando a distancia. Y lo curioso del caso es cómo se las ingenian los científicos para conocer los secretos del aleteo de estos animales, que es justo donde se encuentra el quid de la cuestión que permitiría diseñar avioncitos teledirigidos con un vuelo mucho más eficiente.

Lo hacen introduciendo a los (pobres) animales en un túnel aerodinámico, donde se logra que, aún estando sujetas, vuelen como si lo hicieran en la realidad, algo que se logra gracias a un reflejo del animal que le hace mover las alas cuando no hace pie. Por su ínfimo peso (hasta los ejemplares más grandes pesan únicamente dos gramos) y a su desarrollado sistema de alas, migrar no es un problema para ellas, ya que pueden volar fácilmente unos 100 kilómetros por día.

Lo que maravilla a los científicos es cómo “conjugan la flotabilidad con la propulsión”, dice Andreas Schröder, físico del Centro Aeroespacial Alemán en Gotinga. A diferencia de los pájaros y los aviones, los saltamontes poseen dos pares de alas finísimas que les permiten hacer algo tan fantástico como remar en el aire con gran eficiencia, lo que las convierte en un modelo único para construir mejores aviones con mando a distancia.

Pero lograrlo no es tan fácil, y requiere entender cómo vuela un saltamontes. Científicos de Oxford y Gotinga tienen todas las esperanzas puesta en las conclusiones que puedan extraerse del citado experimento en el túnel aerodinámico.