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Cuál es el fósil más antiguo del mundo

 
Por Javier Sánchez, Biólogo. 30 mayo 2018
Cuál es el fósil más antiguo del mundo

Los fósiles son restos o marcas de los organismos vivos que han habitado el planeta en algún momento a lo largo de su existencia y que a través de distintos procesos se han conservado alguna de sus estructuras corporales. Son importantes porque nos permiten conocer los organismos que han habitado la Tierra y la evolución de los seres vivos en ella. Pero, ¿cuál es el organismo fosilizado que más años tiene? En este artículo de EcologíaVerde, queremos desvelar esta curiosidad y, por ello, a continuación hablamos de cuál es el fósil más antiguo del mundo.

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Qué son los fósiles y cómo se forman

Como decíamos, los fósiles son restos o marcas de organismos que han habitado la Tierra, lo que no quiere decir que sean necesariamente estructuras de su cuerpo, sino que también pueden ser huellas, marcas de algunas partes de su cuerpo, huevos, nidos o excrementos, en definitiva, todo aquello que da constancia de la existencia de un ser vivo. A menudo, estos se llaman icnofósiles. Así, podemos encontrar fósiles de animales de todo tipo, vegetales o bacterias, tanto estructuras enteras como fragmentadas.

Los fósiles más frecuentes se hallan en las rocas, pero también podemos encontrar fósiles en hielo, ámbar o en la savia de los árboles y, aunque pueden pertenecer a cualquier tipo de organismo, lo más común es que pertenezcan a organismos que poseían partes duras en su cuerpo, ya que estas partes son más propensas a resistir las condiciones de descomposición. Algunos procesos que pueden generar fósiles son:

  • Mineralización: en este proceso, se añaden o modifican minerales a las estructuras corporales. Es bastante habitual entre las partes duras como troncos de árboles, grandes huesos o caparazones.
  • Carbonización: este proceso ocurre cuando hay una pérdida de sustancias volátiles como oxígeno, hidrógeno o nitrógeno, hasta dejar una película de carbono. Es habitual en restos de plantas o animales con lignina, quitina, celulosa o queratina y suele ocurrir en organismos que son aplastados por rocas.
  • Fundición y moldes: son impresiones negativas o positivas de las partes del organismo o sus icnofósiles.

Los estromatolitos, los fósiles más antiguos del mundo

Estos son considerados como los fósiles más antiguos del planeta y datan de hace unos 3.500 millones de años (la Tierra tiene 4.500 años y se piensa que la vida celular empezó hace 3.800 millones). Estos organismos no eran ni dinosaurios ni los trilobites ni los ammonites, sino que los fósiles más antiguos son de bacterias. Concretamente, se piensa que los estromatolitos estarían formados por masas microbianas compuestas por bacterias filamentosas protótrofas anoxigénicas (bacterias fotosintéticas que no producen oxígeno) y cianobacterias asociadas con sedimentos de carbonato cálcico.

Se han hallado algunos estromatolitos a lo largo del planeta, principalmente en Australia y Sudáfrica. El más antiguo conocido fue el encontrado en Pilbara (Australia) en el años 1980 y que fue datado en 3.496 millones de años.

Cuál es el fósil más antiguo del mundo - Los estromatolitos, los fósiles más antiguos del mundo

Descubrimiento reciente sobre el fósil más antiguo del mundo

Recientemente, han sido descubiertos los que son los fósiles más antiguos datados hasta la fecha. Se trata de fósiles microbianos de hace 3.770 millones de años, menos de 1.000 millones de años después de que se formará el Sol y la Tierra.

El estudio fue publicado en la revista Nature recientemente y está liderado por un equipo de la Universidad de College London (UCL). Los restos fueron hallados en una playa de Nuvvuagittuq (Quebec, Canadá), el mismo lugar donde se han hallado algunas de las rocas sedimentarias más antiguas del planeta, que datan de hace 3.700 y 4.200 millones de años.

Las marcas de estos fósiles se han encontrado entre capas de cuarzo, en un sitio donde existió una fuente hidrotermal que desprendía agua caliente rica en minerales. Este equipo identificó filamentos conservados en los sedimentos, que pertenecían a una especie de bacteria primitiva. Ya durante su identificación, descartaron cualquier origen no biológico de estos fósiles, demostrando que estos no se habrían formado por cambios de temperatura ni presión sobre la roca. Estos fósiles poseían un tipo de ramificación característica de las bacterias oxidantes del hierro, como las que se encuentran en otras fuentes hidrotermales.

Estos fósiles sugieren que la Tierra contó con condiciones aptas para la vida antes de lo se pensaba y que la vida surgió en fuentes hidrotermales en el fondo marino para, más tarde, desarrollarse fuera del medio acuático.

Otra curiosidad es que se han hallado condiciones parecidas a las de la Tierra en aquel momento, en otros planetas y lunas, como en océanos antiguos de Marte, océanos subterráneos de Europa (luna de Júpiter) y en un satélite de Saturno conocido como Encélado.

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