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De qué están hechas las estrellas

 
Por Lara Moriana, Bióloga. Actualizado: 23 octubre 2018
De qué están hechas las estrellas

¿Quién no se habrá pasado alguna noche tumbado sobre el césped y mirando hacia el cielo buscando esas singulares formas que componen las estrellas a través de las constelaciones? ¿No te has parado nunca a pensar más sobre ellas? ¿O nunca has tenido un debate con alguien que dice que lo que para ti es una estrella es en realidad un planeta? Esas conversaciones que surgen cuando te preguntas algo más de lo que simplemente ves. Pero ¿qué sabes sobre las estrellas? Tengas más o menos conocimiento sobre ellas, en EcologíaVerde te traemos en este artículo algunas curiosidades sobre estos astros, entre otras, de qué están hechas las estrellas.

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Qué es una estrella y de qué está compuesta

Las estrellas son cuerpos celestes que están compuestos de gas, es decir, son grandes esferas luminosas de gas que se mantiene en esta forma gracias a la fuerza de su propia gravedad.

Las estrellas poseen una gran cantidad de energía que permite que las veamos a muchos millones de kilómetros de distancia. Esta energía procede de las reacciones nucleares que ocurren en su interior, las cuales generan esta energía que se emite al espacio como radiaciones electromagnéticas, responsables de su luminosidad.

Las estrellas en ocasiones se agrupan en el cielo nocturno dando lugar a formas denominadas constelaciones cuyos nombres tienen orígenes muy variados (personajes mitológicos, animales…). La utilidad de las constelaciones es facilitar la memorización de la posición de las estrellas.

De qué se componen las estrellas exactamente

Vamos a pasar a lo que realmente queremos desvelarte en este artículo. Habrás oído cosas en cuentos, fábulas, historias para niños… Pero ¿de qué están hechas las estrellas realmente? ¿Cuál es la composición de las estrellas?

Bien, como te comentábamos, las estrellas son grandes esferas de gas a elevadas temperaturas. Aunque no todas las estrellas tienen la misma composición química, en general durante sus fases iniciales el gas del que están formadas es en su mayoría una mezcla de hidrógeno (71%) y helio (27%). Estos elementos son los más ligeros de la tabla periódica.

¿Cómo funcionan las estrellas? ¿Qué les da luz a las estrellas? Cuando una estrella “brilla” realmente lo que ocurre es que el hidrógeno se quema y se convierte en helio mediante procesos de fusión nuclear que ocurren en el interior del núcleo de la estrella.

Sin embargo, llega un momento en el que se agota el hidrógeno. Lo que ocurre entonces es que la estrella se convierte en una “gigante roja” y comienza a consumir el helio a medida que sus capas más externas se expanden y se refrescan, es decir, la estrella va muriendo. Su evolución depende de la masa de la estrella. Según se va consumiendo el helio se generan, a veces como elementos de desecho, partículas de elementos más pesados como el carbono, nitrógeno, oxígeno, silicio, azufre (súpergigantes azules)… hasta llegar al hierro e incluso en ocasiones al uranio. Estos elementos son el resultado de las etapas de actividad más violenta en la evolución de la estrella.

Si te interesa este tema, puede que quieras aprender más con este otro artículo sobre De qué forma son las estrellas.

Cómo se diferencia una estrella de un planeta

Para cuando te surjan discusiones sobre si lo que estás viendo es una estrella o un planeta, vamos a darte las claves principales para que puedas rebatir, o apoyar, la idea que estéis debatiendo. Ahí van:

En primer lugar, puedes guiarte por el brillo del cuerpo celeste que estés observando. Si la luz titila es una estrella y si no, es decir, si la luz es fija, es un planeta. Este titileo se debe a fenómenos físicos como son las distorsiones ópticas que se producen por la potencia de la energía que desprende junto con la diferencia de densidad de nuestra atmósfera con el espacio exterior.

Otra cosa que puedes observar, parecida a la anterior, es cuánto brilla el cuerpo celeste. Normalmente los planetas suelen tener un mayor brillo que las estrellas pues reflejan la luz del Sol. Las estrellas, en cambio, emiten su propia luz y titilan. También es cierto que hay estrellas que pueden ser mucho más grandes y tener mucho más brillo que nuestro Sol, sin embargo, su distancia a la Tierra es mucho mayor.

Si dispones del tiempo suficiente, y estamos hablando de días, puedes observar si el cuerpo sale y se pone. ¿Qué queremos decir? Los cuerpos celestes se mueven por el firmamento de diferente forma. Las estrellas orbitan siguiendo un patrón en forma de círculo alrededor de la Estrella Polar, mientras que los planetas salen por el este y se ponen por el oeste, siguiendo una trayectoria similar a la Luna y el Sol. Los planetas parecen desplazarse en línea recta por el firmamento.

Otro dato importante es el color del cuerpo celeste. Si aprecias un cierto color será un planeta, aunque no todos lo tienen. Este color puede variar de un blanco con tonalidad azulada a un blanco más amarillento. Por ejemplo, Marte se observa de un tono rojizo, Mercurio de un color marrón, Júpiter adquiere un tono más anaranjado o Urano, cuya tonalidad se torna azulada.

Por último, puedes intentar reconocer un “cinturón”, denominado eclíptica, sobre el cual se ubican los planetas. Esta eclíptica hace referencia a la posición que toman los planetas, pues no es algo físicamente visible, aunque puede ayudarte a tratar de situar los planetas en una misma franja. Las estrellas también pueden aparecer en esta franja, será entonces cuando tengas que utilizar alguno de los otros trucos para diferenciarlas de los planetas.

Descubre más en este otro artículo sobre la Diferencia entre planeta, estrella y satélite natural.

De qué están hechas las estrellas - Cómo se diferencia una estrella de un planeta

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