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Los animales más grandes y pequeños corren riesgo de extinción

Los animales más grandes y pequeños corren riesgo de extinción

La ciencia ha descubierto una ley de la extinción que afecta especialmente a los animales grandes y más pequeños. De acuerdo con un nuevo estudio estadounidense, las especies cuyo tamaño está en los extremos son las más perjudicadas. Unas sorprendentes conclusiones que ayudarán a destinar de mejor manera los recursos conservacionistas.

El estudio se centra en la situación actual, buscando las tendencias que rigen a la hora de explicar la extinción de los animales dentro del contexto actual, marcado por la guillotina que supone la sexta gran extinción para el medio ambiente. Y, por lo tanto, también para el ser humano, pero ésta es otra historia.

En este post vamos a centrarnos en las conclusiones de este estudio, que se encuentran sobre un escenario realmente crítico. Y es que, pese a los esfuerzos realizados a nivel conservacionista, de lejos los mayores de toda la historia, el fantasma de la extinción sigue estando presente.

Es más, el hecho de estar iniciando la sexta gran extinción, de la que el hombre es responsable y víctima, supone que los animales en el planeta desaparecen en una escala de tal magnitud que cabe definirla como una extinción masiva.

Una extinción masiva de especies

Estudios anteriores sobre esta sexta oleada de extinción masiva de especies se han centrado en la cuenta atrás que ello supone para especies simbólicas, por lo general de gran tamaño. O, por ejemplo, para la biodiversidad en general, aportando alarmantes cifras de su declive.

Recordemos un reciente estudio de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) sobre el declive de la jirafa, concluyendo que junto con otras especies, estaba experimentando una situación dramática que estaba llevando a la biodiversidad al borde del colapso.

También podemos mencionar otro estudio internacional en el que participaron varias universidades e instituciones científicas, publicado en la revista Science. En él se alerta, por un lado, acerca de la desaparición de los animales más grandes, entre ellos, los osos polares o pandas, los leones, los elefantes, rinocerontes, y otras muchas especies.

Por otro lado, los científicos descubrieron que los insectos también han sufrido un descenso preocupante. Tanto en unos y en otros casos a consecuencia de las amenazas que ponen en jaque a la naturaleza, provocando un efecto dominó imparable.

Cortar cabeza y cola del tamaño de la vida

En el estudio que nos ocupa, la conclusión va más allá, señalando el mayor riesgo de desaparición de los animales más grandes y más pequeños del planeta.

"La actividad humana parece diseñado para cortar la cabeza y la cola de la distribución del tamaño de la vida", apunta el profesor Bill Ripple, líder de la investigación.

Un trabajo llevado a cabo por un equipo de investigadores de la Universidad de Oregon, en Corvallis, Estados Unidos, cuyo objetivo era avanzar en la determinación de los factores clave del riesgo de extinción en la actualidad.

El tamaño del cuerpo de los animales

Centrarse en el tamaño del cuerpo de los animales permitió encontrar patrones comunes, pudiendo ir más allá que las investigaciones anteriores, cuya conclusión era señalar a aves y mamíferos como los más propensos a extinguirse.

Al analizar una gigantesca base de datos de miles de aves, mamíferos, peces, anfibios y reptiles en peligro de extinción, observaron que el tamaño sí importaba. En concreto, encontraron pérdidas especialmente notorias en ambos extremos.

De acuerdo con este trabajo, la extinción está relacionada no solo con factores tan conocidos como el cambio climático, la caza, la pérdida de hábitat o el deterioro ambiental, pongamos por caso, sino también con el tamaño de las especies. Los científicos descubrieron que los animales que pertenecían a las categorías medias resultaban menos perjudicadas en este sentido.

No ser ni demasiado grande ni demasiado pequeño era sinónimo de ser salvado, apuntan. Por contra, los animales que se encuentran en ambos extremos del espectro deben ser especialmente protegidos."Saber que el tamaño de un animal es susceptible de amenazarle nos aporta una herramienta para evaluar el riesgo de extinción de muchas especies de las que sabemos poco", dice Ripple.

Mientras los de mayor tamaño (elefantes, leones o rinocerontes) suelen estar más amenazados por la caza, los más pequeños suelen ser víctimas especialmente amenazados por la contaminación y la explotación forestal. "Para los vertebrados más grandes, la principal amenaza es morir a manos de los seres humanos, mientras que las especies más pequeñas son más propensos a tener áreas geográficas restringidas, un importante predictor de riesgo de extinción, además de ser amenazados por la degradación de su hábitat", concluyen los expertos.

Especies en situación crítica

Los científicos también ponen el foco en la diferente sensibilidad que tenemos hacia las especies. Mencionan el interés demostrado hacia leones, rinocerontes, elefantes o tigres, entre otros animales grandes, mientras se dejan de lado animales de pequeño tamaño. Entre otros, peces, aves y anfibios, advirtiendo que ser más pequeños no significa que no puedan ser los gigantes de su especie.

Como especies en situación crítica, de las que se pasa de largo, destacan las ranas o las musarañas. También se presta poca atención, a su juicio al tiburón ballena, a la salamandra gigante china o, por ejemplo, al avestruz somalí y la salamandra gigante china.

Salvar la biodiversidad

Por lo tanto, piden más concienciación. "Creo que las especies más pequeñas, en primer lugar, necesitan que nos concienciemonos, ya que suelen recibir muy poca atención", concluye el experto. Por último, el informe subraya la importancia de controlar el crecimiento de la población mundial para reducir el riesgo de extinción de muchas especies. Salvar la biodiversidad que conocemos y, con ella, nuestra especie, depende solo de nosotros. La buena noticia es que todavía estamos a tiempo, concluyen.

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