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Paleobotánica: qué estudia y su importancia

 
Por Josefina Bordino, Licenciada en Recursos Naturales. 15 octubre 2021
Paleobotánica: qué estudia y su importancia

¿Alguna vez has escuchado sobre los fósiles de plantas? Aunque son más conocidos los fósiles de dinosaurios u otros animales prehistóricos, a través de las eras geológicas de la Tierra, muchas plantas han sufrido procesos de fosilización. Estos fósiles vegetales, han servido para comprender las características de las plantas actuales y sus estudios están a cargo de la paleobotánica, una ciencia cuyos fundamentos mezclan principios de la botánica con la paleontología.

Para comprender más sobre esta curiosa ciencia, desde EcologíaVerde te invitamos a leer este gran artículo sobre qué estudia la paleobotánica y su importancia. Además, desarrollaremos los tipos de fósiles vegetales que existen. Si esta temática es de tu interés, no dudes en continuar leyendo.

Qué estudia la paleobotánica

Para comprender mejor qué es la paleobotánica, comenzaremos con la definición de paleobotánica, la cual se define en términos generales como la ciencia que estudia los restos fósiles de las especies vegetales que vivieron en el pasado. Entonces, como bien mencionamos en la introducción, la paleobotánica tiene sus bases en la paleontología y la botánica.

Ahora bien, los estudios de la paleobotánica son amplios, incluyen aspectos descriptivos de la anatomía y morfología de las especies vegetales, aspectos taxonómicos para evaluar parentescos con otras especies, aspectos ecológicos, sobre cómo las especies se adaptan al ecosistema, aspectos fitogeográficos, relacionados con la distribución de las especies y, por último pero no menos importante, aspectos evolutivos.

Aquí puedes aprender más sobre Ramas de la botánica y qué estudia cada una y acerca de El origen y la evolución de las plantas.

Cómo se fosilizan las plantas

Los registros fósiles de los dinosaurios y otros animales son, posiblemente, más conocidos y nombrados que los fósiles de plantas. No obstante, existen muchos registros fósiles de plantas que, justamente, son el objeto de estudio de la paleobotánica.

En cuanto a cómo es el proceso de fosilización, podemos decir que este es posible gracias a la pared celular presente únicamente en las células vegetales. Es decir, a diferencia de los animales, las plantas presentan en sus células la denominada pared celular, que actúa a modo de esqueleto externo brindándole a la célula cierto grado de rigidez. Además, la pared celular está conformada principalmente por celulosa combinada con hemicelulosa y lignina, tres compuestos que no se degradan fácilmente en la naturaleza, lo cual constituye una característica que favorece al proceso de fosilización. Aquí puedes aprender sobre las Partes de la célula vegetal.

Aun así, las plantas pueden fosilizarse de distintas maneras, originando distintos tipos de fósil vegetal. En el próximo apartado desarrollaremos la diversidad de fósiles de plantas que se han hallado en la naturaleza.

Paleobotánica: qué estudia y su importancia - Cómo se fosilizan las plantas

Tipos de fósiles vegetales

Como mencionamos en el apartado anterior, las plantas fosilizadas se producen de distintas maneras y dan origen a distintos tipos de fósiles. Veamos aquí algunos de ellos:

  • Permineralizaciones: es un tipo de petrificación en el que las células vegetales se rellenan de un fluido compuesto por sílice, u otros minerales, que con el paso del tiempo se solidifica y se convierte en roca. De esta forma, los fósiles son prácticamente perfectos ya que conservan su forma, estructura y, en algunos casos, las características de sus tejidos. Los órganos que más frecuentemente sufren permineralizaciones son los tallos, troncos y raíces y también frutos y semillas.
  • Impresiones: en este tipo de fosilización ocurre cuando las hojas u otras partes de la planta al caer dejan una impresión, es decir, una huella sobre una superficie blanda que con el tiempo se solidifica. A partir de las impresiones, es posible encontrar fósiles de plantas en piedras, principalmente fósiles de hojas. Sin embargo, puede suceder que luego de la impresión, el tejido vegetal no se desintegre por completo, dejando una película de compuestos orgánicos sobre la impresión o huella. Esto se conoce como impresión-compresión.
  • Moldes: a veces ocurre que los restos vegetales caen y son cubiertos por el suelo. Con el tiempo, estos se degradan y dejan un espacio en la roca que constituye el molde. Dichos moldes, a menudo se rellenan de sedimentos u otros compuestos.
  • Momificaciones: los granos de polen y las esporas se fosilizan de esta forma, como momificaciones. No obstante, los fósiles de polen y esporas no son estudiados en la paleobotánica, sino más bien en la paleopalinología.

En este otro artículo puedes conocer los Tipos de fosilización y sus características.

Importancia de la paleobotánica y sus aplicaciones

La paleobotánica es una disciplina de alta importancia, además de permitirnos entender el origen de las especies vegetales actuales, sus parentescos y su distribución, sus estudios permiten conocer los cambios en la historia del planeta, ya que los fósiles vegetales suelen caracterizar las distintas etapas de desarrollo geológico en la Tierra.

A raíz de esto, una de las aplicaciones de la paleobotánica es en la estratigrafía, una rama de la geología que estudia la disposición y características de los distintos estratos y rocas sedimentarias de la superficie terrestre. En general, los fósiles que se utilizan para comprender la estratigrafía son los denominados fósiles guías, que son aquellos que existieron durante un corto tiempo y se distribuyeron en amplias zonas geográficas.

Ahora que ya conoces mejor qué es la paleobotánica, te animamos a aprender sobre la Paleoecología: qué es, características e importancia.

Si deseas leer más artículos parecidos a Paleobotánica: qué estudia y su importancia, te recomendamos que entres en nuestra categoría de Biología.

Bibliografía
  • Archangelsky, S. (1970). Fundamentos de paleobotánica.
  • Martínez, L. C., & Ruiz, D. P. (2016). Las plantas fósiles nos enseñan la historia del Reino Vegetal.

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