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Por qué el agua del mar es salada

Por Enrique Arriols. 7 marzo 2018
Por qué el agua del mar es salada

Quizás te hayas preguntado en alguna ocasión por qué el agua de mar está salada y la de los ríos es dulce. Se trata de un hecho que se da en todo el mundo, independientemente del área geográfica y de la altura a la que nos encontremos. De hecho, aunque podemos encontrar ciertos lugares tierra adentro donde se encuentran concentraciones de sal o de lagos salados, en realidad, se trata de concentraciones extraordinarias y que, además, tienen unas dimensiones que hacen que sean considerados como mares en lugar de como lagos. Si quieres profundizar un poco más en el tema y descubrir por qué el agua del mar es salada, entonces sigue leyendo EcologíaVerde y te lo contamos.

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Qué es la sal

La sal es un compuesto mineral que está formado de muchos tipos de minerales. En realidad, a lo que nosotros llamamos comúnmente "sal", es solo un tipo de sal, pero en la naturaleza se pueden encontrar sales minerales de muchos tipos. De esta forma, al hablar de sal, estamos refiriéndonos a un compuesto químico que es cloruro sódico, y es una molécula formada tanto por átomos de sodio como de cloro.

Cuando encontramos este tipo de sal en la naturaleza la denominamos halita, que es el nombre del mineral de sal común. Sin embargo, la mayor parte de la sal que encontramos en nuestra vida (especialmente en los alimentos) no procede de la halita, sino de la sal del mar. Cuando el agua del mar se seca, se evapora solo el componente líquido, es decir, el agua. En consecuencia, el resto de componentes sólidos disueltos en esta agua quedan separados y en estado sólido, y recibe el nombre de salitre.

El salitre está compuesto principalmente por sal común (cloruro sódico), aunque tiene más minerales que también están disueltos de forma natural en el agua marina. Cuando la sal es separada del resto del salitre, es entonces cuando se obtiene la sal común, o sal de mesa, en otras palabras, la sal que usamos para condimentar los alimentos.

Por qué el agua del mar es salada - Qué es la sal

Por qué el agua del mar es salada y no hay sal en la tierra

En realidad, sí que se pueden encontrar lugares con sal en la tierra. Sin embargo, se trata de lugares excepcionales, ya que la mayor parte de la sal de nuestro planeta está concentrada en el agua salada. Esto se debe a un hecho muy sencillo, que es que la sal se disuelve muy fácilmente en el agua.

En el origen de nuestro planeta, toda la sal estaba distribuida de forma similar por la superficie incandescente de la Tierra. Pero, a medida que la superficie se fue enfriando y el agua de nuestro planeta pasó de estado gaseoso a estado líquido, se formaron los primeros mares. Entonces, se inició también el ciclo del agua. Este ciclo del agua implica que el agua de los mares se evapora para formar nubes, las nubes generan lluvia, la lluvia crea ríos y, finalmente, los ríos devuelven el agua al mar, con lo que se completa el ciclo.

Como hemos dicho, originalmente la sal estaba distribuida por toda la superficie del planeta. Cuando el ciclo del agua comenzó, la lluvia hizo que la sal de la superficie se disolviera y fuera absorbida primeramente por los ríos, que se ocuparon de trasladarla hasta los mares. Sin embargo, cuando el agua de los mares se evaporaba, la sal permanecía en el mar, con lo que, a medida que el ciclo del agua se repetía una y otra vez, la concentración de sal en los mares era mayor, al mismo tiempo que la sal de la superficie terrestre iba descendiendo poco a poco. Pasados millones de años, toda la sal había sido arrastrada por el agua, haciendo que se concentrase por completo en los mares de nuestro planeta.

Qué pasa con aquellos lugares terrestres en los que sí que hay sal

Es cierto que existen ciertos lugares en la superficie terrestre en los que todavía se pueden encontrar depósitos de sal natural. Esto se puede deber a dos tipos de causas diferentes. Por un lado, puede darse el caso de que sea un lugar donde el ciclo del agua no ha llegado a disolver los depósitos de salitre originales de los tiempos primigenios. De este modo, se trata de sales minerales que han estado en el mismo lugar desde la época de la creación de nuestro planeta.

Por otro lado, se pueden encontrar algunos valles o mares interiores que también son salados. Esto se debe a que el ciclo del agua sí ha modificado la sal original de la zona. Sin embargo, se trata de una zona que, por su orografía, no ha estado en contacto con los mares más grandes y que están conectados entre sí. De este modo, se trata de una cantidad de sal que no ha podido "escapar" de esos lugares, normalmente debido a que se encuentra en zonas aisladas por las montañas. En consecuencia, al igual que la sal se concentra en los mares, también lo hace en las depresiones o valles aislados de algunos sistemas montañosos pero, en este caso, se trata de sal que no ha podido salir de estos enclaves a pesar de los millones de años que han pasado desde que se inició el ciclo del agua. Es, por ejemplo, lo que sucede en el Mar Muerto.

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La otra fuente de sales en los océanos, no mencionada, son las emisiones que se producen a través de las dorsales oceánicas y chimeneas hidrotermales

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