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Por qué se producen los terremotos

 
Por Javier Sánchez, Biólogo. Actualizado: 19 septiembre 2018
Por qué se producen los terremotos

Los terremotos son unos de los desastres naturales más peligrosos que existen. Los grandes terremotos son capaces de causar importantes estragos en la tierra, causando daños en edificios, carreteras, tendidos eléctricos o industrias y pérdidas de vidas humanas, incluso cuando son producidos en el mar son capaces de producir grandes y peligrosos tsunamis que en ocasiones alcanzan la tierra.

En este artículo de EcologíaVerde, hablamos sobre por qué se producen los terremotos y detalles sobre estos fenómenos.

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Qué son los terremotos y por qué se producen

Se conoce como terremoto a una vibración de la tierra provocada por una brusca liberación de energía. Los terremotos más pequeños liberan una energía equivalente a la producida por un relámpago, pero los más grandes pueden liberar una energía equivalente a todo el consumo energético anual de Estados Unidos y superar a las explosiones atómicas más potentes.

Los terremotos suelen producirse por el deslizamiento de la corteza terrestre, que representa la capa más superficial de la parte rocosa terrestre, sobre una falla, que es similar a una cicatriz que se genera en las regiones en las que esta capa es más fina. Como consecuencia de las deformaciones y doblamientos en algunas zonas de esta capa superficial (o litosfera), se va acumulando energía elástica, en un fenómeno parecido a cuando se estira una goma elástica. Una vez que las rocas llegan a su límite de deformación, se fracturan y provocan la liberación de esta energía en forma de vibraciones sísmicas, dando lugar a temblores terrestres.

Para entender bien el concepto, se podría comparar al lanzamiento de una piedra a un estanque tranquilo que provoca la generación de unas ondas concéntricas, desde el punto de origen hacia todas las direcciones. En los terremotos, a este punto de origen se le denomina foco o hipocentro y el punto de la superficie en línea vertical a partir del hipocentro, se le llama epicentro. De cualquiera de las formas, en cuanto se liberan estas ondas, pueden alcanzar la superficie terrestre sacudiendo los cimientos de los edificios o viajar por el interior de la tierra de forma horizontal.

Tras producirse la brusca liberación de energía de un terremoto, se pueden suceder las réplicas de los terremotos, incluso hasta varios días después, que son terremotos más débiles que el principal. Estas réplicas son debidas a que los materiales tardan un tiempo en acomodarse.

Puedes informarte más sobre este tema en este otro artículo sobre Qué es el epicentro de un terremoto.

Los movimientos terrestres

Existen pruebas de que la corteza terrestre se levanta (formando cordilleras), se adentra en las profundidades o se mueve de forma horizontal. Estos movimientos se pueden explicar con la teoría de la tectónica de placas. Según esta teoría grandes porciones de la corteza o placas tectónicas se mueven de forma continua y lenta. En ocasiones estas placas interaccionan entre sí y se deforman en sus bordes, dando origen a los terremotos.

Estas zonas de las placas son conocidas como las fallas y pueden ser muy grandes y generar grandes terremotos. Este el caso de la gran falla de San Andrés con 1.300 km y separa las grandes placas Norteamericana y del Pacífico. Sin embargo, lo más habitual es que las fallas se encuentren inactivas y no produzcan terremotos.

Por qué se producen los terremotos - Los movimientos terrestres

La escala Richter para medir los terremotos

Aunque existen muchas formas de medir la potencia de los terremotos, la más usada es la escala Richter. Esta mide la energía de las ondas superficiales del terremoto y aplica una escala logarítmica, de forma que cada aumento en una unidad de esta escala, corresponde a un aumento de 32 veces en la energía liberada por un terremoto. Así, un terremoto de escala 4 libera 32 veces más energía que uno de escala 3.

Se calcula que un terremoto de magnitud 4 libera una energía que se puede comparar a la explosión de 500 kg de dinamita.

La frecuencia de los terremotos y las zonas con más riesgo sísmico

Anualmente, hay uno 300.000 terremotos que tienen una magnitud suficiente para sentirse en la tierra, pero la mayoría de los terremotos son pequeños y producen pocos daños. De estos, tan solo 75 al año aproximadamente tienen la capacidad de producir daños significativos y muchos se producen en zonas remotas. Los terremotos que se producen cerca de poblaciones importantes generan temblores y licuefacción de materiales sólidos que tienen efectos devastadores.

Sin embargo, las cinco regiones o países con mayor riesgo de terremotos devastadores son:

  • California, Estados Unidos: la gran falla de San Andrés recorre la costa oeste de ese estado y podría desencadenar un gran terremoto en cualquier momento
  • Chile: es uno de los países con más sismos del mundo. En 1960 sufrió el mayor terremoto registrado con una magnitud de 9,6 en la escala Richter. Los países de Perú y Chile están rodeados por las grandes fallas de Nazca y de Sudamérica.
  • Nueva Zelanda: según los expertos, las islas del sur son las de mayor probabilidad de sufrir un terremoto en los próximos 50 años.
  • Manila, Filipinas: este país está próximo al llamado anillo de fuego del Pacífico, que también incluye a territorios de Japón.
  • Sumatra, Indonesia: un gran terremoto con epicentro en las costas de Sumatra ya causó el gran tsunami del año 2004. Tenía una magnitud de 9,1 en la escala Richter. Si quieres conocer más sobre este tipo de fenómenos te recomendamos este otro artículo de EcologíaVerde sobre Cómo se forman los tsunamis.

 

 

Por qué se producen los terremotos - La frecuencia de los terremotos y las zonas con más riesgo sísmico

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