Tipos de ballenas

Tipos de ballenas

Las ballenas son enigmáticos animales marinos. Su origen evolutivo es muy peculiar, pues sus ancestros mamíferos eran terrestres pero ellas decidieron volver al agua. Aunque tengan aletas, no son peces ni están emparentados con ellos. Si quieres conocer más sobre estos bellos animales, continúa leyendo este artículo de EcologíaVerde en el que te explicaremos qué comen las ballenas y cuáles son los tipos de ballenas que hay.

Características de las ballenas

Las ballenas son impresionantes mamíferos marinos que están emparentados con los artiodáctilos, con el hipopótamo como el pariente más cercano. Se han logrado adaptar maravillosamente al medio acuático. Estas son las principales características de las ballenas:

  • Se trata del animal más grande del mundo, incluso más grande que los dinosaurios hallados hasta el momento. ¿Pero sabes qué especie de ballena es la más grande y, por tanto, el animal más grande? En este otro post lo puedes descubrir: Cuál es la ballena más grande del mundo.
  • Solo hay una especie de ballenas blancas, las conocidas como ballenas beluga. Aparte, puede haber individuos de las demás especies con albinismo o leucismo (como una ballena gris albina que se avistó el año 2019 en las aguas de Baja California Sur[1]), por lo que se ven blancos parcial o totalmente, pero son casos aislados.
  • A pesar de ser animales que tienen pulmones, pueden bucear a grandes profundidades porque pueden guardar oxígeno en sus tejidos musculares. Para respirar necesitan salir a la superficie para tomar aire con sus espiráculos, que son orificios nasales ubicados muy atrás de su rostro, casi en la espalda. Al respirar pueden lanzar chorros de agua, que a veces son útiles para la identificación de especies. Aquí puedes conocer más acerca de Por dónde y cómo respiran las ballenas.
  • Tienen un cuerpo aerodinámico para desplazarse mediante el nado, con ayuda de aletas pectorales y aletas caudales en forma horizontal para propulsión. Algunas especies pueden tener aleta dorsal muy desarrollada, otras la tienen muy pequeña a proporción del resto del cuerpo y otras no tienen.
  • Bajo la piel tienen gruesas capas de grasa para mantenerse con buena temperatura corporal, pues al ser mamíferos son animales endotermos.
  • La mayoría emite sonidos: algunos para comunicarse y otros para la ecolocalización. Aquí puedes leer sobre la Ecolocalización: qué es y animales que la utilizan.
  • El término ballena hace referencia estricta a los la familia de los balénidos, pero comúnmente se hace uso del término para incluir a todos los cetáceos grandes. Bajo estos parvórdenes mencionados en cuanto a la alimentación se encuentran diferentes familias con particulares características que revisaremos en los siguientes apartados.
  • Las ballenas pueden clasificarse en dos grandes grupos clasificados según de lo que se alimentan: los odontocetos y los misticetos. Aquí puedes leer acerca de Dónde viven las ballenas y qué comen.

Clasificación de las ballenas

  • Odontocetos: estas ballenas tienen dientes que usan para depredar todo tipo de animales como peces, focas, aves, invertebrados marinos, y en algunos casos a cetáceos de menor tamaño. Estas presas son atrapadas con los dientes, y son tragadas por completo. Estas son cazadoras.
  • Misticetos: en lugar de dientes, tienen barbas que cuelgan de su mandíbula superior en las que capturan invertebrados, krill o hasta pequeños peces. Para atraparlos, la ballena traga agua cargada de pequeños organismos y la empuja con su lengua contra sus barbas para capturarlos. Estas son filtradoras.

Ballenas en peligro de extinción

Muchas ballenas son perseguidas por la abundante grasa que almacenan en sus tejidos, utilizada para la industria, como combustible e incluso para cosmética. Lamentablemente, esto las ha llevado al peligro de extinción. Hoy está gravemente penalizado en la mayoría de los países, pero en algunos, como Noruega, Japón e Islandia todavía está permitido. Algunas de las especies de ballenas en peligro de extinción son:

  • Rorcual común (Balaenoptera physalus).
  • Rorcual norteño (Balaenoptera borealis).
  • Ballena franca austral (Eubalaena australis).
  • Ballena de Groenlandia (Balaena mysticetus).

Balénidos

Estas son las verdaderas ballenas. Son especies filtradoras y, de hecho, sus barbas son las más largas entre todas las ballenas. Viven en zonas muy frías y son de carácter muy tranquilo, por lo que eran blanco de cazadores de ballenas que aprovechaban su grasa corporal. Por esto, precisamente, se les conoce también como ballenas francas. Hay dos especies:

  • Ballena franca austral (Eubalaena australis).
  • Ballena de Groenlandia (Balaena mysticetus).

Neobalénidos

Esta familia tiene una sola especie: la ballena franca enana o pigmea (Caperea marginata). Se caracteriza por la ubicación en el hemisferio sur y tiene barbas de color marfil. Es una especie similar a los balénidos, pero se diferencia por tener una aleta dorsal muy puntiaguda. Además, es de tamaño más pequeño que los balénidos, concretamente de 5 metros a comparación de los 18 metros de los balénidos.

Balenoptéridos o rorcuales

Tienen pliegues gulares, que son dobleces que se extienden en la zona ventral de la ballena. Estos pueden expandirse cuando estas ballenas misticetas tragan agua para atraer su alimento. Rorcual quiere decir ballena con surcos en noruego. Tienen una aleta dorsal ubicada casi donde termina su cuerpo y también tienen aletas pectorales grandes. Su cuerpo es delgado en comparación con otras ballenas. Son ballenas migratorias que dan a luz en aguas templadas y cuando llega el verano regresan a las zonas polares, donde se alimentan. En este otro artículo puedes conocer Cuáles son los animales que migran y por qué lo hacen.

Es la familia más grande de los misticetos. Algunas especies de rorcuales o balenoptéridos son:

  • Ballena azul (Balaenoptera musculus). La ballena azul es la ballena más grande, mide entre 24 y 27 metros y pesa entre 100 y 120 toneladas.
  • Ballena jorobada o yubarta (Megaptera novaeangliae).
  • Rorcual común (Balaenoptera physalus).
  • Rorcual norteño (Balaenoptera borealis).

Zifios o ballenatos hocicudos

Estos son ballenas de hocico largo, el cual los hace parecer más delfines que ballenas. Son ballenas dentadas pero con apenas dos colmillos, y algunos dientes vestigiales bajo las encías. Viven en profundidades marinas alimentándose de organismos bentónicos. Por esta razón, y por su carácter tímido, no se ha logrado ver a la mayoría de las especies con vida, solo se han encontrado algunos individuos muertos o varados de algunas especies.

Algunas especies de zifios son:

  • Zifio de Gray (Mesoplodon grayi).
  • Zifio de Layard (Mesoplodon layardii).
  • Zifio dientes de ginkgo (Mesoplodon ginkgodens).

En este otro artículo podrás descubrir mucho más acerca de los Zifios: qué son y diferencias con los delfines.

Escríctidos

Esta familia misticeta incluye solamente a la especie Eschrichtius robustus o ballena gris. Mide de 12 a 15 metros de largo y suele tener bellotas de mar, un tipo de crustáceos inmóviles, pegadas a su piel.

Es común verla en las costas del océano Pacífico Norte. Por el contrario, se cazó hasta extinguirla en el Atlántico Norte. Es una ballena migratoria que cruza el estrecho de Bering para llegar a Baja California, México, para dar a luz. Estas migraciones son las más largas que se han registrado en mamíferos.

Cachalotes

Otro de los tipos de ballenas que son fácilmente reconocibles son los cachalotes. Estos son odontocetos depredadores. Pueden llegar a medir hasta 20 metros de largo. Frecuentan las zonas más profundas para cazar calamares. Para lograr llegar hasta el fondo tienen en su frente un órgano que contiene una sustancia oleosa llamada esperma que funciona como lastre para hundirse. Esto le da un aspecto muy grande a su cabeza y de forma cuadrada. Su mandíbula inferior es pequeña. Su espiráculo solamente se abre del lado izquierdo.

Algunas especies de cachalotes son:

  • Cachalote pigmeo (Kogia breviceps).
  • Cachalote (Physeter catodon).

Monodóntidos

Esta familia se caracteriza por concentrar especies del Ártico. Son de talla mediana, de entre 3 a 5 metros. No tienen aleta dorsal y tienen una frente muy redonda. También se caracterizan por tener aspecto inusual y comprenden a dos especies:

  • Narval (Monodon monoceros), con un diente en forma de cuerno largo en machos.
  • Beluga (Delphinapterus leucas), de color blanco.

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Referencias
  1. Avistan una ballena albina en Baja California sur este 2019. National Geographic en español. Disponible en: https://www.ngenespanol.com/animales/avistan-ballena-albina-baja-california-sur/
Bibliografía
  • Pérez, I. (2021) Las ballenas, en permanente riesgo de extinción. Disponible en: http://ciencia.unam.mx/leer/1181/las-ballenas-en-permanente-riesgo-de-extincion
  • Beatty, R., Beer, A., & Deeming, C. (2010). El libro de la naturaleza. Gran Bretaña: Dorling Kindersley.