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Qué son los gasterópodos: tipos y características

 
Por Nuria Mejias. 14 abril 2022
Qué son los gasterópodos: tipos y características

Caracoles y babosas forman parte de este grupo de animales que ha conquistado tanto el medio terrestre como el marítimo y, de hecho, son el único tipo de molusco que ha conseguido vivir fuera del agua. Desde el caracol que se come nuestras hortalizas (Helix aspersa) a la elegante bailarina española (Hexabranchus sanguineus), todos forman parte de esta clase de moluscos. Debido a la gran variedad de hábitats en los que podemos encontrar los gasterópodos, estos varían mucho en cuanto a la apariencia y los hábitos alimenticios. Aun así, todos muestran una anatomía básica muy distintiva que hace que la mayoría de ellos sean fácilmente reconocibles. Por ello, en el siguiente artículo de EcologíaVerde te contamos qué son los gasterópodos, tipos y características.

Definición de gasterópodos

Dentro de la clasificación científica de los seres vivos, los gasterópodos forman su propia clase, llamada gastropoda, que incluye todas las especies de caracoles y babosas. Este grupo se clasifica dentro del filo de los moluscos, por lo que tanto los bivalvos como las almejas o los cefalópodos como los pulpos, están relacionados con los gasterópodos. El 80% de los moluscos son caracoles y babosas, lo que los convierte en la clase más amplia dentro de ese filo.

Estos animales son muy variados pero en general se caracterizan por tener un cuerpo alargado con un gran pie en la base de este y una única concha en forma de espiral en la que el animal se puede esconder. Aún caracterizándose por este caparazón, muchas de las especies lo han perdido a lo largo de la evolución, dando lugar a babosas y otros gasterópodos sin concha como los nudibranquios.

Características de los gasterópodos

A pesar de ser un grupo muy grande y muy variado, todos los gasterópodos tienen unas características físicas básicas muy similares que los hacen fácil de distinguir. Así pues, el cuerpo de estos animales se puede dividir en partes muy claras:

  • La masa visceral: en la que se encuentran la mayor parte del sistema digestivo así como el sistema reproductivo y respiratorio.
  • El manto: recubre la masa visceral y está formado por células epiteliales que en muchos casos están especializadas para secretar las substancias que forman la concha.
  • La región cefálica o cabeza: generalmente bien definida y con dos o cuatro tentáculos, los cuales tienen unos ocelos que detectan los cambios de luz y que pueden estar en la base de los tentáculos o al extremo de éstos. De la boca, que está en posición ventral, pueden salir unos palpos que le ayudan a localizar la comida.
  • El pie: es el órgano de locomoción que se encuentra en la parte ventral del organismo. De ahí el nombre de los gasterópodos, el cual proviene de dos palabras griegas que significan estómago y pie. Dependiendo de la especie, el animal lo usa para arrastrarse o para nadar.

Además, los gasterópodos se caracterizan por sufrir un proceso de transformación del cuerpo llamado torsión, el cual ocurre durante la etapa larvaria. Durante este proceso, la masa visceral, el manto y la concha rotan 180 grados, generando cambios que afectan a la localización de varios órganos y partes del cuerpo, como por ejemplo el tubo digestivo, el cual desemboca por la parte anterior en vez de la posterior.

No está claro qué funciones tiene la torsión, pero se cree que al afectar a la posición de la concha, ayuda al individuo a:

  • Retomar el centro de gravedad.
  • Esconderse dentro de la concha, lo que le ofrecería protección.

Ahora que ya hemos visto cuáles son las características de los gasterópodos, vamos a ver qué tipos existen y cómo se clasifican.

Qué son los gasterópodos: tipos y características - Características de los gasterópodos

Tipos de gasterópodos

Tradicionalmente, los distintos tipos de gasterópodos se clasifican en tres grupos. Por un lado, nos encontramos a los gasterópodos pulmonados y los gasterópodos prosobranquios. Por otro lado, tenemos a los gasterópodos opistobranquios. A continuación, vamos a ver más características sobre ellos.

Gasterópodos pulmonados

La principal característica de este grupo es una cavidad rodeada por una red de vasos sanguíneos extensa que les sirve para respirar, a modo de pulmón, y que sustituye a las branquias, las cuales han desaparecido a lo largo de su evolución. También se caracteriza por la presencia de la concha, aunque hay especies que no la tienen. Algunos ejemplos son:

  • Achatina fulica
  • Limax cinereoniger
  • Zonitoides arboreus

Gasterópodos prosobranquios

La mayoría de los prosobranquios respiran a través de las branquias, aunque algunas pocas especies han conseguido colonizar el medio terrestre respirando gracias a una cavidad pulmonar. La mayoría de estos moluscos gasterópodos son marinos y, a su vez, la mayor parte de caracoles marinos son prosobranquios. Algunos viven en aguas continentales. La característica que le da el nombre es que el las branquias están situadas delante del corazón. Estas son algunas de las especies de este grupo:

  • Hedleya macleayi
  • Haliotis geigeri
  • Puperita pupa

Gasterópodos opistobranquios

Al contrario que los opistobranquios, las branquias de este grupo están situadas detrás del corazón. Este grupo lo forman las babosas de mar y la mayor parte de ellas son carnívoras, alimentándose de esponjas de mar, hidroides y otros invertebrados marinos. Respiran gracias a sus branquias pero para algunos la respiración a través de la piel es esencial. Algunos ejemplos son los siguientes:

  • Aplysia californica
  • Ardeadoris egretta
  • Elysia crispata
Qué son los gasterópodos: tipos y características - Tipos de gasterópodos

Hábitat de los gasterópodos

Ahora que ya conocemos algunos ejemplos de gasterópodos y sus características, vamos a ver dónde habitan. Al contrario que muchas de las otras clases de animales, los gasterópodos han conseguido expandirse y vivir en tierra, mar y aguas continentales.

La mayoría de especies viven en el mar o fuera de él, y solo una pequeña parte en comparación vive en aguas dulces. En los mares y océanos son más abundantes en las aguas costeras, ya que es donde pueden encontrar más cantidad y variedad de alimento. Aunque menos común, hay otros gasterópodos como la mariposa marina (Thecosomata) que son pelágicos, es decir, que viven en la columna de agua y forman parte del plancton.

Qué son los gasterópodos: tipos y características - Hábitat de los gasterópodos

Alimentación de los gasterópodos

Al haber una variedad tan amplia de gasterópodos con hábitats tan distintos, sus hábitos alimenticios pueden variar mucho de una especie a otra. Algunos son herbívoros, otros se alimentan de plancton y hay algunos que son carnívoros o carroñeros, ya sea de materia vegetal o animal. Estos serían algunos ejemplos:

  • Melanoides tuberculata: se alimenta de algas, restos de algas y peces muertos. Nunca se alimenta de vegetación viva. Debido a su alimentación, es un caracol muy común en acuarios, ya que a la vez que se alimenta está limpiando las paredes y el fondo de éstos.
  • Cryptomphalus aspersus: caracol que se alimenta principalmente de hojas, frutas y cereales. También pueden alimentarse de otros caracoles o gusanos muertos.
  • Conus geographus: caracol de gran tamaño que se alimenta de peces pequeños y medianos, aunque los individuos más grandes pueden llegar a cazar presas de hasta 14 cm de largo [1]. Para facilitar la ingesta, inyecta veneno paralizante a sus presas. ¿Hay caracoles venenosos? Descubre la respuesta, aquí.

Aunque su dieta es variada, la mayoría usa una estructura llamada rádula para alimentarse. La rádula es una estructura en forma de cinta que se localiza en la base de la cavidad bucal y que gracias a sus pequeños dientes formados por sustancias resistentes como la quitina le permite al animal raspar el alimento para así poder ingerirlo.

No dudes en echarle un vistazo al siguiente artículo de EcologíaVerde para conocer más Animales herbívoros: qué son y ejemplos.

Qué son los gasterópodos: tipos y características - Alimentación de los gasterópodos

Reproducción de los gasterópodos

La reproducción de los gasterópodos depende del medio en el que vivan. Al igual que existen distintos tipos de alimentación, también practican distintos métodos de reproducción. Nos podemos encontrar con una:

  • Fecundación interna: la suelen llevar a cabo aquellos gasterópodos que viven en ecosistemas terrestres y, además, suelen ser hermafroditas. Descubre más sobre los Animales hermafroditas: reproducción y ejemplos en el siguiente post de EcologíaVerde que te proponemos.
  • Fecundación externa: este tipo de reproducción se lleva a cabo en los gasterópodos marinos, que tienen sexos separados.

Si deseas leer más artículos parecidos a Qué son los gasterópodos: tipos y características, te recomendamos que entres en nuestra categoría de Animales salvajes.

Referencias
  1. Hall, M. 2011. "Conus geographus" (On-line), Animal Diversity Web. Accessed April 12, 2022. Visto en: https://animaldiversity.org/accounts/Conus_geographus/
Bibliografía
  • Myers, P. and J. Burch 2001. "Gastropoda" (On-line), Animal Diversity Web. Accessed April 11, 2022. Visto en: https://animaldiversity.org/accounts/Gastropoda/
  • Solem, G. Alan. "gastropod". Encyclopedia Britannica, 12 May. 2020. Visto en: https://www.britannica.com/animal/gastropod. Accessed 14 April 2022.

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