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Esponja de mar: qué es y características

 
Por Javier Sánchez, Biólogo. Actualizado: 22 noviembre 2018
Esponja de mar: qué es y características

Muchas personas piensan que las esponjas de mar no son organismos vivos, o piensan que lo son entonces creen que son un tipo plantas acuáticas, pero lo cierto es que son animales invertebrados. Clasificamos a las esponjas marinas o esponjas de mar dentro del filo porífera. Se trata de animales que solo viven en medios acuáticos, no poseen movimiento y son uno de los grupos de animales más sencillos que existen, ya que carecen de verdaderos tejidos. En este artículo de EcologíaVerde, analizamos a la esponja de mar, qué es y sus características.

Descripción y características de las esponjas de mar

La mayoría de las esponjas de mar no poseen simetría corporal, salvo pocas especies que presentan simetría radial (simetría sencilla en la que se diferencia un extremo corporal oral y otro aboral). Su característica más distintiva y que da el nombre al filo es que poseen cuerpos que están formados por un sistema de poros y canales en los que discurre el agua y que les sirven de método para alimentarse y obtener el oxígeno.

Como mencionamos, estos animales carecen de verdaderos tejidos, en su lugar poseen una gran cantidad de células totipotentes, que son capaces de diferenciarse en el tipo celular que el animal precise. Esta característica hace que sean animales muy versátiles y de gran capacidad para la regeneración corporal, en caso de pérdida de masa.

La forma de las distintas clases de esponjas de mar puede variar, sin embargo, todas presentan una estructura básica semejante. Esta es, un gran agujero central en la parte superior del cuerpo (ósculo), que bombea el agua que circula por todo el cuerpo del animal, y paredes corporales llenas de poros de distintos tamaños, por los que circula el agua.

De entre todas sus células, hay una exclusiva de las esponjas marinas, son los coanocitos. Estas son células que están especializadas en la filtración del agua, proceso necesario para obtener el alimento. Son células provistas de un flagelo y microvellosidades en su superficie (como si fueran pelos flexibles y móviles), que favorecen la circulación del agua.

Esponja de mar: qué es y características - Descripción y características de las esponjas de mar

Dónde vive la esponja de mar y su distribución geográfica

Las esponjas de mar son animales con una increíble capacidad de adaptación a una gran variedad de condiciones y situaciones, algo que para otros animales sería imposible. Son capaces de vivir aún cuando las aguas en las que habitan están contaminadas por hidrocarburos, metales u otras sustancias. Las esponjas de mar tienen pocos depredadores naturales, ya que presentan un duro esqueleto de espículas y una gran toxicidad. Es por esto que es posible encontrar esponjas marinas en casi todos los mares y océanos del mundo. Entre los sitios más conocidos por la gran cantidad de esponjas presentes están el Mediterráneo Occidental, el Golfo de México, el Caribe y los mares de Japón.

Sin embargo, hay un factor que afecta especialmente a las esponjas de mar y ese es el cambio climático. El cambio climático mata a miles de esponjas marinas al año y algunas sufren adaptaciones para sobrevivir. Por ello, estos animales marinos se consideran un buen indicador de este cambio.

Dado que las esponjas marinas son animales sésiles, viven fijadas al fondo marino, pudiendo vivir a grandes profundidades o más superficialmente. Si bien, la mayoría de las esponjas prefieren vivir en un ambiente sin demasiada luz solar.

Esponja de mar: qué es y características - Dónde vive la esponja de mar y su distribución geográfica

La alimentación de la esponja de mar

Las esponjas se alimentan principalmente de pequeñas partículas orgánicas disueltas en el agua de mar mediante un mecanismo de filtración, como hemos comentado antes. También pueden alimentarse de plancton y pequeñas bacterias.

Además, estos animales marinos pueden vivir en simbiosis con bacterias u organismos unicelulares, que les facilitan el acceso al alimento. Además, muchas sirven de refugio a gran variedad de especies de peces.

Reproducción de las esponjas de mar o esponjas marinas

Otra duda frecuente ante estos peculiares animales es cómo se reproduce la esponja de mar. Así, dando respuesta a esta duda, aclaramos que la reproducción de las esponjas de mar puede ser asexual o sexual.

En la reproducción asexual, las células totipotentes de su cuerpo se diferencian en todo tipo de células para crear una nueva esponja. Para la reproduccón sexual, aunque la mayor parte de esponjas son hermafroditas, necesitan una reproducción sexual, en la que se desarrollan espermatozoides y óvulos a partir de coanocitos y se expulsan al agua, donde se produce la fecundación. Estos luego pasan por cuatro fases larvarias, hasta convertirse en el individuo adulto.

Esponja de mar: qué es y características - Reproducción de las esponjas de mar o esponjas marinas

Curiosidades sobre la esponja de mar

Como curiosidades, las esponjas de mar producen sustancias tóxicas o antibióticos, muchas de las cuales se usan en la industria farmacéutica para producir importantes medicamentos.

También, se han usado esponjas de mar para higiene personal, particularmente de los géneros Spongia e Hipospongia, ya que tienen un exoesqueleto más flexible. Aunque este uso es cada vez es menor debido al crecimiento en el uso y producción de las esponjas sintéticas.

Si te ha gustado conocer todo esto sobre las esponjas marinas o esponjas de mar y quieres aprender sobre la vida de los océanos, descubre más en este otro artículo de EcologíaVerde sobre La biodiversidad de los océanos.

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