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Monotremas: características y ejemplos

 
Por Laura Fdez. Roldán, Bióloga. 9 septiembre 2019
Monotremas: características y ejemplos

El estudio del Reino Animal siempre ha sorprendido a los seres humanos. Y no es para menos, pues el descubrimiento de nuevas características anatómicas y de comportamiento entre las diferentes especies de animales que habitan la tierra es realmente maravilloso. Y así, en nuestro afán por conocer mejor el mundo que nos rodea e intentar clasificar a los diferentes grupos de animales que podemos encontrar en la naturaleza, los seres humanos descubrimos la existencia de los monotremas. Animales difíciles de catalogar desde el principio, pues comparten características anatómicas con reptiles, aves y mamíferos, así como difíciles de estudiar y conocer con más detalle, ya que al encontrarse exclusivamente en ciertas regiones del lejano continente de Oceanía, pocas eran las expediciones científicas que conseguían llegar hasta ellos.

Pero, por suerte, en la actualidad ya contamos con conocimientos suficientes sobre ellos y, en este artículo de EcologíaVerde, te traemos esta interesante información sobre qué son los mamíferos monotremas, sus características y ejemplos.

Qué son los monotremas - definición y clasificación

Los monotremas aparecieron hace al menos 110 millones de años, al comienzo del Cretácico. Desde entonces, la historia evolutiva de estos animales los ha convertido en uno de los mamíferos vivientes más enigmáticos que podemos encontrar en la actualidad.

Pertenecientes al grupo de los mamíferos, los monotremas (subclase Prototheria), comparten un mismo origen evolutivo con otros dos grandes grupos: los marsupiales (subclase Metatheria, como los canguros y las comadrejas), y los placentarios (subclase Eutheria o mamíferos con placenta, grupo más numeroso al que pertenecemos los seres humanos). De esta forma, tanto los monotremas, como los marsupiales y los mamíferos placentarios que habitaron y/o siguen habitando la Tierra en la actualidad, tienen un ancestro común del que todos son descendientes.

En el siguiente apartado veremos con detalle cuáles son las características que hacen tan distintivos y especiales a los monotremas.

Monotremas: características y ejemplos - Qué son los monotremas - definición y clasificación

Características de los monotremas

Portadores de varias características reptilianas, así como de aves y mamíferos, los monotremas resultaron todo un misterio para la ciencia cuando fueron descubiertos e iniciaron los estudios por intentar clasificarlos dentro de los diferentes grupos que podemos encontrar en la naturaleza. Finalmente, fueron descritos como mamíferos, siendo estas algunas de las principales características de los monotremas más sorprendentes:

  • Los monotremas son los únicos mamíferos que nacen de huevos, por tanto son animales ovíparos. A diferencia de los mamíferos placentarios y los marsupiales, cuyo sexo viene determinado por la presencia de un par de cromosomas, en los monotremas son 5 pares de cromosomas los responsables de dicha determinación del sexo del individuo. Para mayor extrañeza, uno de estos pares de cromosomas es muy similar al que presentan aves y reptiles en su proceso genético de determinación sexual.
  • La temperatura corporal de este grupo de mamíferos es menor que la que presentan los otros dos grupos de mamíferos.
  • Este grupo de animales suele tener un número reducido de crías por año, generalmente una o dos, y al poner sus huevos, estos presentan una cubierta membranosa que recuerda a la calcificación de las membranas exteriores de los huevos de los reptiles y las aves.
  • Las crías de estos extraordinarios mamíferos son de muy pequeño tamaño y se caracterizan por la presencia de un solo diente en la punta del hocico, del cual hacen uso para romper la cáscara del huevo al nacer (al igual que las crías de aves y reptiles acostumbran a hacer).
  • Al nacer, las crías están muy poco desarrolladas, especialmente sus miembros posteriores, algo que sin duda las diferencia de las crías de marsupiales y mamíferos placentarios.
  • La dentadura de los monotremas está especializada en el corte y trituración de los alimentos.
  • El oído medio de estos animales es típico de mamíferos.

Para aprender más, te recomendamos consultar estos otros artículos sobre las Características de los mamíferos y esta Lista de nombres de animales que ponen huevos.

Ejemplos de animales monotremas - Lista de nombres y fotos

Actualmente, solo viven 4 especies de monotremas y todas ellas habitan exclusivamente en Oceanía.

Ornitorrinco (Ornithorhynchus anatinus)

Los ornitorrincos habitan en la región oriental de Australia y la isla de Tasmania. Sus cuerpos son hidrodinámicos, adaptados a sus hábitos acuáticos. Miden unos 40 centímetros de largo, sus manos y pies tienen membranas interdigitales y sus hocicos se asemejan al de los patos, los cuales les sirven para atrapar sin dificultad alguna a los pequeños invertebrados de agua dulce de los que se alimentan.

Otra de sus características más distintivas es la presencia de espolones en ambas patas traseras, los cuales están comunicados con glándulas venenosas. Tanto los individuos juveniles como los machos adultos son portadores de estos espolones venenosos con función defensiva.

Equidna de hocico corto (Tachyglossus aculeatus)

Podemos encontrarlos en Nueva Guinea, Australia y Tasmania. Son animales de hábitat terrestre, de entre 50 y 75 centímetros de longitud. Se caracterizan por un cuerpo cubierto de espinas, una cabeza abultada y un hocico corto delgado sin dientes, pero adaptado a la ingesta de hormigas y termitas, las cuales constituyen su dieta alimenticia.

Equidna de hocico largo del oeste (Zaglossus bruijni) y del este (Zaglossus bartoni)

Habitan exclusivamente en Nueva Guinea, presentando hábitats terrestres. Al igual que la especie descrita anteriormente, el cuerpo de los equidnas de hocico largo aparece recubierto de espinas, su cabeza es abultada y, en cambio, sus hocicos son más largos. También la longitud de su cuerpo es algo mayor, de unos 70-80 centímetros. Tampoco tienen dientes y su dieta se basa en larvas de insecto, las cuales extrae de la tierra gracias a sus fuertes garras que le permiten cavar agujeros en el suelo.

En ambos equidnas, al contrario que en los ornitorrincos, las glándulas venenosas asociadas a los espolones de sus patas traseras carecen de funcionalidad.

Monotremas: características y ejemplos - Ejemplos de animales monotremas - Lista de nombres y fotos

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Bibliografía
  • Martinelli, A., Forasiepi, A. & Rougier, G. (2008) Australosfénidos: Parientes cercanos de los enigmáticos monotremas. Revista Ciencia Hoy, Volumen 18 (104).
  • Flores, D. (2015) Handbook of the Mammals of the World: Monotremes and Marsupials. Lynx Editions, Sociedad Argentina para el Estudio de los Mamíferos de Tucumán, Argentina, Vol. 22 (2), pp: 423-424.
  • Bruna, C. (2008) Animales venenosos: Vertebrados terrestres venenosos peligrosos para el ser humano en España. Asociación Naturalista de Aragón (ANSAR), pp: 32-34.

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