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Qué es el viento solar y cómo afecta a la Tierra

Qué es el viento solar y cómo afecta a la Tierra

En 1989 hubo un gran fallo eléctrico en Quebec que dejó sin luz a 6 millones de personas entre Canadá y Estados Unidos. Ese apagón se alargó por 9 horas, pero no solo afectó a esa zona, sino que también hubieron fallos en satélites de defensa y comunicación, modificando sus órbitas.

Cuando se empezó a investigar lo que había causado ese apagón se descubrió que fue debido al viento solar y su efecto sobre la Tierra, lo que dio lugar a una nueva ciencia conocida como meteorología espacial, una disciplina que va desde la ciencia a la tecnología, y con implicaciones sociales.

En el siguiente artículo de EcologíaVerde te hablamos sobre qué es el viento solar y cómo afecta la Tierra, explicándolo todo sobre este fenómeno no muy conocido.

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Viento solar y tormenta solar

Desde la Tierra, el Sol nos parece una enorme bola inamovible cuyo brillo es constante. La realidad no es así, ni mucho menos, sino que en su superficie se producen contínuamente explosiones y otros fenómenos que causan prominencias, fulguraciones y emisiones de su masa.

En cada una de estas explosiones el Sol libera una gran cantidad de energía, una energía que equivale al lanzamiento de más de 35.000 bombas atómicas como la que se lanzó en Hiroshima. Con ellas, se lanzan al espacio partículas solares, así como campos magnéticos que nos afectan cuando van a la Tierra. Estos campos magnéticos provocan grandes cambios en la Tierra y su entorno, es decir: la atmósfera, la ionosfera o la magnetosfera, pero los efectos también se perciben en su propia superficie.

El comportamiento del Sol cambia cada 11 años, en un sistema parecido al de las estaciones de la Tierra. Hay épocas más calmadas y épocas más movidas, en este sentido podemos distinguir entre dos "meteorologías solares":

  • Tormenta solar: también conocidas como tormentas geomagnéticas, que se podrían comparar con un huracán o tornado terrestres, fruto de estas grandes explosiones en el Sol.
  • Viento solar: es el flujo contínuo que el Sol emite cuando está en un época calmada.

Sea como sea, el Sol y su magnetismo se relaciona con el de la Tierra, interactuando y distorsionándolo, creando a su vez corrientes de electricidad en la superficie atmósfera terrestre.

Viento solar y tormenta solar

El viento solar cómo afecta a la Tierra

Como hemos explicado al inicio, el apagón de Quebec en 1989 fue el punto de inflexión en el estudio de los efectos del viento solar en la Tierra. No obstante, son innumerables los registros que tenemos sobre los efectos que produce la emisión de masa solar en nuestro planeta y, específicamente, en los sistemas de tecnología.

A continuación te explicamos distintos sistemas tecnológicos que se ven afectados por el viento solar:

  • Tecnología de interpretación geológica.
  • Redes de alta tensión.
  • Oleoductos y gaseoductos.
  • La telecomunicación a grandes distancias.
  • El sistema de señalización de los trenes.

Algunos de estos sistemas se explican por las interferencias que provoca en el campo magnético, otras por las alteraciones que producen en los materiales conductores con los que se construyen. Pero, además de todos los comentados, también hay otras tecnologías que se ven afectadas por la modificación de la amplitud y fase de las ondas electromagnéticas, por ejemplo, los sistemas de navegación y comunicación, que puede provocar errores en los GPS.

Pero las partículas solares no solo afectan a la superficie, tanto la atmósfera de la Tierra como la magnetosfera nos protegen de su radiación, no obstante, los astronautas, cuando salen de esta capa protectora sí que están expuestos a su gran energía, que puede provocar mutaciones genéticas y ADN.

Magnetosfera y viento solar

La magnetosfera es una de las muchas capas que envuelven la Tierra. En este caso estamos hablando de la más externa y más grande de las que constituyen la atmósfera de la Tierra, empezando a 500 Km de la superficie y extendiéndose por el espacio hasta más de 60.000 Km. En realidad no es más que un campo magnético producido en el interior terrestre. Nuestro planeta tiene un núcleo de hierro a altísimas temperaturas que, con el giro terrestre, como si fuera una dinamo, convierte el planeta en un gran imán, con campo y polos magnéticos.

Esto no es algo específico de la Tierra, de hecho, otros planetas de nuestro mismo sistema, como Saturno, Júpiter, Neptuno y Urano también lo tienen, no obstante, la de la Tierra es la más potente de todas, impidiendo que gran parte del viento solar no pueda traspasarla.

Importancia de la magnetosfera

Como hemos venido diciendo, la magnetosfera es un elemento indispensable para la vida en nuestro planeta y su importancia se debe a su actuación como escudo frente a las partículas solares. Las investigaciones científicas arrojan que sin la magnetosfera la vida en nuestro planeta hubiera sido imposible, puesto que habría desaparecido la mayor parte del agua. De hecho, se cree que algo parecido es lo que sucedió con Marte.

Magnetosfera y viento solar

Viento solar y auroras polares

Las auroras polares son uno de los espectáculos más espectaculares y maravillosos que se pueden observar en la Tierra, un fenómeno que ha fascinado la humanidad desde tiempos remotos. Estos son un unos brillos o luminiscencias que aparecen en el cielo por la noche en los polos o en zonas cercanas. Cuando suceden en el hemisferio sur se conocen como auroras australes, mientras que en el norte reciben el nombre de auroras boreales.

Hablaremos de las auroras polares porque van íntimamente ligadas con el magnetismo terrestre, el viento solar y todos los conceptos de los que hemos hablado a lo largo del artículo, y es que las auroras polares se crean cuando las partículas emitidas por el Sol -el viento solar- impactan con la magnetosfera y se desplazan por ella. Estas partículas se van almacenando en el campo magnético y, cuando esta energía se hace imposible de almacenar, es cuando se dispara como radiación electromagnética, lo que acaba provocando estos vistosos efectos luminosos.

Las auroras polares no son siempre iguales, sino que son muy cambiantes y pueden tener diferentes colores, formas y estructuras. Así pues, se pueden encontrar muchísimas variaciones, no obstante, una típica aurora boreal se suele dar de esta forma:

  • Cuando cae la noche aparece un arco alargado que se extiende por el horizonte, normalmente, este crece de este a oeste.
  • Alrededor de medianoche, este arco aumenta su brillo, además, se forman ondas a través del arco y rayos de luz alargados.
  • Todo el cielo empieza a cubrirse con estos rayos, espirales y bandas de luz, que se van moviendo por el horizonte.
  • Suele durar entre minutos y horas, no hay un tiempo establecido.
  • A medida que se acerca el alba van desapareciendo estas luces, quedando iluminadas solo algunas partes del cielo.
Viento solar y auroras polares

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