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Efecto Foehn: qué es y cómo se produce

 
Por Sandra Ropero Portillo, Ambientóloga. Actualizado: 2 febrero 2024
Efecto Foehn: qué es y cómo se produce

El efecto Foehn está relacionado con un viento seco y cálido que tiene origen en el norte de los Alpes, y se produce cuando una masa de aire se encuentra con una montaña y se ve obligada a ascender por ella. Este fenómeno natural se da en la mayoría de las regiones montañosas del mundo, aunque se trata de un efecto local. El efecto Foehn también se da en los valles. Si quieres saber más sobre qué es el efecto Foehn y cómo se produce, no dejes de leer este interesante artículo de EcologíaVerde en el que lo explicamos con todo detalle.

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Qué es el efecto Foehn

El efecto Foehn, también conocido como "viento Foehn" o "viento del sur", es un fenómeno que se produce en algunas regiones montañosas del mundo. En particular en las montañas de gran altura.

Este ocurre cuando una corriente de aire se encuentra con un obstáculo como puede ser una montaña, y se ve obligada a ascender por ella para superarla. La masa de aire al ascender se enfría, y en el caso de contener suficiente humedad, el vapor de agua puede llegar a condensarse, formando nubes y se produzca precipitación. Una vez producida las lluvias, la masa de aire, ahora más seca, descenderá por la montaña recalentándose.

El efecto Foehn es un ejemplo de cómo la topografía y el movimiento del aire pueden dar lugar a cambios notables en las condiciones meteorológicas en diferentes lados de una montaña o cordillera. Este fenómeno puede tener un impacto significativo en el clima y la precipitación.

Efecto Foehn: qué es y cómo se produce - Qué es el efecto Foehn

Cómo se produce el efecto Foehn

El efecto Foehn, también conocido como viento cálido y seco, se produce en varias etapas a medida que una corriente de aire se encuentra con una montaña y se mueve por ella. A continuación se describe paso a paso cada una de las etapas del efecto Foehn:

  1. Flujo de aire húmedo: una corriente de aire húmedo se aproxima a una cadena montañosa. Este aire suele contener humedad en forma de vapor de agua.
  2. Ascenso del aire en el lado del viento (barlovento): a medida que la masa de aire se encuentra con la montaña, se ve obligada a ascender debido a la topografía, lo cual hace que la masa de aire se enfríe de forma adiabática.
  3. Condensación y precipitación: cuando la temperatura del aire desciende lo suficiente, el vapor de agua en el aire se condensa para forma nubosidad de desarrollo vertical por forzamiento orográfico. De la nube que se ha formado, que se forma a barlovento, pueden producirse precipitaciones.
  4. Descenso del aire en el lado de sotavento (sotavento): una vez que el aire ha llegado a la cima y cruzado la montaña, este será más seco, ya que ha perdido humedad debido a las precipitaciones. La corriente de aire empezará a descender por el lado de sotavento y se irá recalentando por comprensión adiabática.
  5. Calentamiento adiabático: el aire que desciende se calienta debido a la compresión adiabática, lo que significa que su temperatura aumenta a medida que se comprime. A medida que el aire se calienta, su capacidad para retener la humedad aumenta, y esto provoca que el aire se vuelva más seco.
  6. Efecto Foehn: en esta etapa final, el aire que llega al lado de sotavento de la montaña se caracteriza por ser cálido y seco. Este fenómeno se conoce como el efecto Foehn. En este lado de la montaña, las condiciones climáticas pueden volverse significativamente más cálidas y secas en comparación con el lado de barlovento.
Efecto Foehn: qué es y cómo se produce - Cómo se produce el efecto Foehn

Cómo afecta el efecto Foehn

El efecto Foehn puede tener varios efectos en la naturaleza y el medio ambiente en las áreas donde ocurre. Estos efectos pueden ser tanto positivos como negativos, y dependen de las condiciones locales y la magnitud. A continuación se exponen algunos ejemplos de cómo puede afectar el efecto Foehn en la naturaleza:

  • Impacto en la vegetación: el efecto Foehn puede aumentar las temperaturas y reducir la humedad en el lado de sotavento de las montañas, pudiendo afectar a la vegetación de diferentes maneras. Por un lado, favoreciendo el crecimiento de especies de plantas adaptadas a climas cálidos y secos, o que desaparezca la vegetación que es más adaptada a condiciones frías y húmedas.
  • Incendios forestales: las condiciones cálidas, secas y ventosas asociadas con el efecto Foehn pueden aumentar el riesgo de incendios forestales. La vegetación seca y la mayor disponibilidad de material inflamable debido a la caída de hojas y ramas muertas pueden contribuir a la propagación de incendios forestales en estas áreas.
  • Impacto en la fauna: la alteración de las condiciones climáticas puede afectar a la fauna local, ya que algunas especies no son capaces de adaptarse a los cambios climáticos. Por lo que esto puede influir en la distribución de las especies y en las interacciones entre depredadores y presas.
  • Recursos hídricos: el efecto Foehn puede derretir rápidamente la nieve en las laderas de sotavento, lo que puede afectar los patrones de escorrentía y la disponibilidad de agua dulce en los ríos y arroyos locales.
  • Efecto en la erosión del suelo: los vientos fuertes asociados con el efecto Foehn pueden aumentar la erosión del suelo, lo que puede afectar la calidad del suelo y la fertilidad.

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