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Tormenta de arena: qué es, cómo se forma y consecuencias

 
Por Germán Portillo, Ambientólogo. 16 junio 2023
Tormenta de arena: qué es, cómo se forma y consecuencias

Una tormenta de arena es un fenómeno meteorológico que se da cuando el viento arrastra grandes cantidades de arena o polvo en el aire, creando una especie de nube densa que oscurece el cielo y reduce la visibilidad de manera significativa. Estas tormentas generalmente ocurren en áreas desérticas o semiáridas, donde la falta de vegetación y la presencia de suelos secos y sueltos facilitan que el viento levante y transporte la arena. A veces, también pueden ocurrir cerca de playas o en regiones costeras donde hay dunas de arena.

En este artículo de EcologíaVerde, vamos a contarte qué es una tormenta de arena, cómo se forma y sus consecuencias.

Qué es una tormenta de arena

Una tormenta de arena es un fenómeno meteorológico en el que el movimiento de grandes cantidades de arena, polvo y otras partículas se produce por la acción de fuertes vientos durante un tiempo más o menos prolongado.

Este fenómeno también se denomina "tempestad de arena", "tormenta de polvo" o "polvareda". Las tormentas de arena son desastres meteorológicos comunes, especialmente en regiones áridas y semiáridas. La tormenta de arena puede durar desde unos minutos hasta varias horas, dependiendo de la fuerza del viento y la cantidad de arena disponible. Durante este tiempo, la arena es llevada por el viento a gran velocidad, a veces a cientos de kilómetros por hora. El impacto de las partículas de arena en las superficies expuestas, como edificios, vehículos o incluso la piel humana, puede ser abrasivo y causar daños.

Una de las características más notables de una tormenta de arena es la disminución de la visibilidad. La densa nube de partículas de arena reduce la luz del sol y puede oscurecer el cielo hasta el punto de que parezca que es de noche. Con una visibilidad muy limitada, es extremadamente peligroso viajar o conducir durante una tormenta de arena, ya que es difícil distinguir objetos y peligros potenciales en el camino.

Tormenta de arena: qué es, cómo se forma y consecuencias - Qué es una tormenta de arena

Cómo se forma una tormenta de arena

Las tormentas de arena se forman debido a una combinación de factores atmosféricos y geográficos.

  1. En primer lugar, se necesita un área con suelos secos y sueltos, como los desiertos, donde la arena está expuesta y puede ser levantada por el viento. La falta de vegetación y la ausencia de una cobertura protectora permiten que el viento pueda agarrar y arrastrar fácilmente las partículas de arena en el aire.
  2. Además, se requiere la presencia de fuertes corrientes de viento para crear una tormenta de arena. Estos vientos suelen estar asociados con sistemas meteorológicos como frentes fríos o tormentas convectivas. Cuando el viento sopla a través de áreas desérticas, puede acelerarse y crear una corriente de aire poderosa que levanta la arena del suelo.
  3. El proceso de levantamiento de la arena se conoce como "deflación". El viento sopla a ras del suelo y empuja las partículas de arena hacia arriba. Si las partículas son lo suficientemente pequeñas y ligeras, pueden ser transportadas a distancias considerablemente largas por el viento. A medida que el viento se intensifica, más partículas de arena son arrastradas y comienza a formarse una nube de polvo en el aire.
  4. A medida que esta nube de polvo crece y se mueve con el viento, se va convirtiendo en una tormenta de arena. La cantidad de arena y la velocidad del viento determinan la intensidad de la tormenta de arena. Las tormentas más fuertes pueden generar ráfagas de viento extremadamente poderosas, capaces de causar daños significativos en estructuras y obstáculos.

Es importante destacar que las tormentas de arena no son eventos estáticos. La forma y el tamaño de la nube de polvo pueden cambiar constantemente a medida que el viento varía en velocidad y dirección. A veces, las tormentas de arena pueden moverse a lo largo de cientos de kilómetros, afectando vastas áreas y alterando la geografía del paisaje.

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Consecuencias de la tormenta de arena

Las tormentas de arena pueden causar graves daños al medio ambiente, la salud e incluso la sociedad. Podemos mencionar los siguientes como los daños más frecuentes:

  • La visibilidad es completamente nula, por lo que es imposible moverse con seguridad.
  • Puede arrancar la capa superficial del suelo, arrastrándola a otra parte.
  • Puede ser portador de microorganismos infecciosos. Por ejemplo, la meningitis meningocócica, que se trata de una infección bacteriana, afecta las membranas que envuelven la médula espinal y el cerebro, causando daño cerebral y, si no se trata adecuadamente, la muerte en el 50 por ciento de los casos. En el famoso "cinturón de meningitis" ubicado en partes del África subsahariana, este brote de infección ocurrió con frecuencia.
  • Está relacionado con las condiciones ambientales, como el contenido de polvo, la baja humedad, el momento y el lugar de la infección.
  • El daño a las membranas mucosas de la nariz y la garganta puede provocar infecciones bacterianas, que pueden verse exacerbadas por el contenido de óxido de hierro en la arena.
  • Las partículas de arena erosionan superficies y cortan la piel. Igual que pueden entrar a nuestro cuerpo por las mucosas, también pueden hacer pequeños cortes en cualquier parte de la piel. De la misma forma, pueden desgastar las superficies de los edificios, estatuas, etc.

Muchas tormentas de polvo son tan grandes que se pueden observar en fotografías tomadas por satélites. Las fuertes corrientes de aire llevan el polvo en suspensión a otros lugares donde hay precipitaciones, haciendo que las gotas de lluvia manchen el suelo, por lo que se dice que dejan caer la tierra.

Tormenta de arena: qué es, cómo se forma y consecuencias - Consecuencias de la tormenta de arena

Cómo protegerse de una tormenta de arena

Cuando te encuentras en medio de una tormenta de arena, es crucial tomar medidas para protegerte y minimizar los riesgos asociados. Aquí hay algunas recomendaciones prácticas para mantenerse seguro:

  • Busca refugio en un lugar cerrado: siempre que sea posible, busca refugio en un edificio sólido o en un vehículo cerrado. Estos lugares proporcionan protección contra las partículas de arena en suspensión y reducen el riesgo de lesiones.
  • Protégete del polvo en el interior: si te encuentras en un lugar afectado por una tormenta de arena, asegúrate de sellar las puertas y ventanas con trapos húmedos para evitar que el polvo se filtre al interior. Si tienes sistemas de ventilación, apágalos o úsalos en modo de recirculación para evitar la entrada de polvo.
  • Utiliza gafas de protección: durante una tormenta de arena, las partículas de arena pueden ser llevadas por el viento y causar irritación o lesiones en los ojos. Usa gafas protectoras ajustadas o gafas de sol envolventes para proteger tus ojos. Evita frotarte los ojos, ya que podrías empeorar cualquier irritación.
  • Cubre boca y nariz: protege tus vías respiratorias cubriendo tu boca y nariz con una mascarilla, pañuelo o cualquier tela limpia y transpirable. Esto ayudará a filtrar las partículas de arena y a prevenir la inhalación de polvo. Asegúrate de que esté bien ajustado para evitar la entrada de arena.
  • Evita conducir o caminar al aire libre: durante una tormenta de arena, la visibilidad se reduce drásticamente, lo que hace peligroso conducir o caminar al aire libre. Si te encuentras en un vehículo, detente en un lugar seguro, apaga las luces y espera a que pase la tormenta. Si estás caminando, busca refugio en un lugar cerrado y espera hasta que la tormenta se disipe.
  • Mantente informado: sigue las actualizaciones meteorológicas y las instrucciones de las autoridades locales. Presta atención a los avisos de tormentas de arena y toma las precauciones necesarias. Si estás en una región propensa a tormentas de arena, mantén suministros esenciales como agua, alimentos no perecederos y linternas en caso de emergencia.

Ahora que conoces mejor qué es una tormenta de arena, te recomendamos conocer otros aspectos de la naturaleza como las curiosas e intrigantes arenas movedizas. Descubre aquí Qué son las arenas movedizas.

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Bibliografía
  • Organización Meteorológica Mundial. Tormentas de arena y polvo. Extraído de: https://public.wmo.int/es/nuestro-mandato/esferas-de-inter%C3%A9s/medio-ambiente/tormentas-de-arena-y-polvo
  • Christelle Marot (2 de mayo de 2022). Las tormentas de arena, una catástrofe mundial cada vez más frecuente acentuada por la degradación del suelo. Equaltimes. Disponible en: https://www.equaltimes.org/las-tormentas-de-arena-una

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