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Ventajas y desventajas de los alimentos transgénicos

Ventajas y desventajas de los alimentos transgénicos

Cada vez se oye más hablar de los alimentos transgénicos y de su popularización en una gran parte de la cadena alimenticia (tanto humana como del ganado). Sin embargo, a pesar de ello, todavía representan un tipo de alimentos que muchas personas no terminan de identificar correctamente cuando se trata de responder a preguntas sencillas del tipo ¿qué son o cómo se fabrican?

En gran medida, el problema surge debido a que su aspecto y su sabor no se diferencian demasiado de los alimentos naturales y, en consecuencia, si el etiquetado no lo dice, resulta complicado encontrar diferencias entre unos y otros. Si quieres saber un poco más sobre las ventajas y desventajas de los alimentos transgénicos, qué son realmente y qué efectos tienen en la salud de quienes los consumen sigue leyendo EcologíaVerde y te lo contamos.

Qué son los alimentos transgénicos

Los alimentos transgénicos, o también llamados alimentos genéticamente modificados, son alimentos a los que se les ha modificado el ADN en su primera etapa para favorecer unas características u otras durante el crecimiento. Esto se hace combinando ADN de dos especies diferentes, uno será el alimento que se modificará, y el otro el que “donará” los genes que van a ser transferidos al primero, que se denominarán transgenes.

El proceso por el cual se lleva a cabo se realiza en laboratorio mediante ingeniería genética. Si tomamos el tomate como ejemplo de alimento transgénico, el proceso resumido sería el siguiente:

  1. Se extraería el núcleo de una célula del tomate, de donde se extraería después los cromosomas del interior del núcleo (que son la forma en la que se organiza el ADN) y, finalmente, se obtendría el ADN del tomate original.
  2. Además, se realizaría este mismo proceso con una planta que sería la donante del ADN transgénico (por ejemplo un cactus, que soporta muy bien las sequías).
  3. Después se seleccionarían los genes del cactus que hacen que soporte bien la ausencia de lluvias, se cortarían y se aislarían (ya tendríamos los transgenes).
  4. A continuación, se cortaría el ADN del tomate original y, en ese hueco, se insertarían los transgenes del cactus que hacen que resista bien las sequías. Se unirían todas las partes y el resultado sería un tomate que resista muy bien la falta de agua.
  5. Finalmente, ese ADN de tomate transgénico se introduciría en una semilla de tomate original a la que previamente se le haya sacado el ADN original y, al plantar esa semilla, el resultado sería una planta de tomate transgénico muy resistente a la falta de agua.

Esta técnica tiene usos concretos, el objetivo de crear alimentos modificados genéticamente es hacer alimentos que presenten más ventajas que los originales, como, en el caso del tomate, una variedad resistente a la sequía. Pero, al menos en teoría, las aplicaciones son mucho más variadas, desde crear alimentos resistentes a sequías o plagas, a crear alimentos de crecimiento mucho más rápido, con mayor presencia de nutrientes o, incluso, con nutrientes que en su versión original no existían.

Ventajas y desventajas de los alimentos transgénicos - Qué son los alimentos transgénicos

Cómo saber si un alimento es transgénico

La única forma de saberlo con total certeza es mediante la información que ofrece el productor, es decir, se deberá leer la etiqueta. Pero habrá que tener en cuenta que, debido a la dudosa fama que tienen los alimentos transgénicos, los productores no añaden esa información por voluntad propia, sino que lo hacen por la legislación que las autoridades pertinentes han creado de forma específica para estos casos. En otras palabras, si la ley es exigente y vela por la libertad elección de los consumidores, los alimentos transgénicos deberán informar de que lo son en el etiquetado. Mientras que, en el caso de leyes más laxas que restrinjan la libertad de elección de los consumidores, es posible que aparezca “disfrazado” con eufemismos o, simplemente, no figure en ninguna parte del etiquetado.

En el caso de la Unión Europea, los alimentos que contengan más del 0,9% de transgénicos deberán advertirlo en la etiqueta. Esto deberá aparecer usando expresiones como “modificado genéticamente”, “alimento modificado” o, simplemente, añadiendo el adjetivo “modificado” después de uno de los ingredientes que figuren en el etiquetado.

Ventajas de los alimentos transgénicos

Los alimentos transgénicos plantean dudas y, de hecho, existe un intenso debate entre sus detractores y defensores. Las principales ventajas de los alimentos transgénicos son varias:

Aumentar la producción de alimentos

Una de ellas es que son más eficientes en términos productivos. Si pensamos en una hectárea de cultivo, nos daremos cuenta de que se trata de un espacio limitado de producción. Sin embargo, haciendo uso de alimentos transgénicos, se podrá aumentar la producción sin necesidad de ampliar el área de cultivo, lo que no solo traerá beneficios al agricultor al tener una cosecha mayor desde una perspectiva cuantitativa, sino que también reducirá la necesidad de destinar más suelo a la actividad agrícola.

Posibilidad de solucionar el hambre en el mundo

Además, al aumentar la producción y contar con alimentos más resistentes, se podrían solucionar los problemas de hambruna e inanición en algunas zonas en las que la malnutrición es una verdadera emergencia social, por ejemplo algunas áreas de África.

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Se pueden modificar para mejorar la salud

Por otro lado, al menos en teoría, los alimentos transgénicos se podrían diseñar de tal forma que aumentasen sus nutrientes. De este modo, se trataría de alimentos que favorecerían la salud de los consumidores, por ejemplo, haciendo que una verdura tenga una mayor cantidad y calidad de vitaminas, o haciendo por ejemplo que, alimentos de origen animal y que son insanos debido al alto contenido en grasas saturadas (por ejemplo la carne de cerdo) produjese de forma “natural” grasas saludables como el omega-3.

Desventajas de los alimentos transgénicos

No obstante, frente a las ventajas tan atractivas que presentan, también hay que hablar de los inconvenientes. Así, entre los inconvenientes de los alimentos transgénicos encontramos los siguientes:

Posibles efectos negativos en la salud a largo plazo

La principal desventaja del uso de estos alimentos es la verdadera y completa ignorancia que se tiene sobre sus efectos a largo plazo. El problema que presentan estos alimentos es que, del mismo modo que se modifican una serie de características haciendo uso de los transgenes, cabe la posibilidad de que también se modifiquen otros elementos con los que se había contado en un principio. De hecho, cada vez se es más consciencia de la gran potencia que tienen algunos genes.

Esto significa que, del mismo modo que cambiar un gen en un tomate puede convertirlo en más resistente a las sequías, también puede hacer pierda parte de su concentración de nutrientes, producir enzimas concretas que favorezcan la acumulación de líquido, etc.

Posible relación con el desarrollo de enfermedades

Esto no significa que los alimentos transgénicos deban conllevar siempre este tipo de “daños colaterales”, pero la realidad es que, desconocemos hasta qué nivel la modificación de unos genes concretos afecta solo a unas características determinadas del alimento en cuestión. Es más, actualmente, cada vez son más las voces del entorno científico que afirman que existe una relación entre el consumo de alimentos transgénicos y el desarrollo de alergias, intolerancias y enfermedades autoinmunes en el caso de los seres humanos, lo que vendría a confirmar que los efectos secundarios del consumo de alimentos transgénicos constituyen un campo que todavía escapa a nuestro control.

Invasión de ecosistemas

Por otro lado, más allá de los inconvenientes relacionados con la salud, existe otro gran problema que presenta el uso de alimentos modificados genéticamente, y es su relación con los alimentos naturales. El problema surge cuando se reproducen sin control por parte del agricultor, ya que invaden el resto de los ecosistemas y, al ser más resistentes, terminan eliminando las especies originales.

Algunas empresas fabricantes de alimentos modificados genéticamente han querido solucionar este problema esterilizando sus productos. No obstante, la realidad a día de hoy, es que no está clara la manera en que estos alimentos transgénicos interactúan con las especies de alimentos originales, ya que no todos los alimentos transgénicos son estériles, y una vez que se produce la “contaminación genética” entre especies ya no hay vuelta atrás posible.

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