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¿Está el tiburón ballena en peligro de extinción?

 
Por Daniela Álvarez Bernard, Estudiante de Biología. Actualizado: 5 noviembre 2021
¿Está el tiburón ballena en peligro de extinción?

El tiburón ballena es el pez más grande del mundo, ya que suele medir unos 12 metros de largo, aproximadamente, y pesar más de 20 toneladas. Al contrario de la mayoría de los tiburones, no es un gran depredador, sino que es un gigante de temperamento pacífico con pequeños dientes de apenas un par de milímetros y que se alimenta filtrando enormes cantidades de plancton, algas, crustáceos y peces pequeños.

A pesar de los esfuerzos por preservar la especie, las poblaciones de tiburones ballena se han reducido drásticamente en los últimos años a nivel mundial.

Por lo tanto, ¿están los tiburones ballena en peligro de extinción? En este artículo de EcologíaVerde hablaremos sobre su estado de conservación, cuántos tiburones ballena hay en el mundo y, de ser así, explicaremos por qué el tiburón ballena está en peligro de extinción.

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¿Está el tiburón ballena en peligro de extinción o no?

El tiburón ballena (Rhincodon typus) es el mayor de todos los condrictios, la clase de peces cartilaginosos a la que pertenecen los tiburones. Son criaturas ovovivíparas y migratorias, que se alimentan mediante filtración y pueden vivir más de 100 años.

Una de las mayores curiosidades del tiburón ballena es que, al igual que los seres humanos tenemos huellas dactilares, ellos tienen patrones corporales dorsales únicos e irrepetibles que les permiten diferenciarse entre sí.

Los tiburones ballena tienen muy pocos depredadores naturales, siendo los principales las orcas, otros tiburones grandes como el tiburón blanco o el tiburón tigre y, por último, los seres humanos. Si quieres conocer más sobre los Tipos de tiburones: cuántos hay y especies, lee este artículo que te recomendamos.

Son una especie en peligro de extinción. Su población se ha reducido un 50 % en los últimos 75 años y se estima que ronda entre 7.000 y 12.000 ejemplares. A continuación veremos algunas de las causas por las que el tiburón ballena se encuentra amenazado y mencionaremos otras medidas que se pueden implementar para ayudar a conservar la especie.

Sobrepesca

La principal amenaza del tiburón ballena es la pesca excesiva o sobrepesca, al igual que para otras especies. Aunque los tiburones ballena no representan ningún riesgo para los seres humanos y son una especie protegida en muchos de los países y regiones en las que habitan, son indiscriminadamente asesinados para vender sus cuerpos por 3 mil o 4 mil dólares americanos.

En muchas partes del mundo se consume su carne, que es considerada una exquisitez culinaria. También se aprovecha su grasa para la elaboración de cosméticos, medicamentos y suplementos vitamínicos, e incluso, en algunos lugares se cree que ciertas partes del tiburón ballena tienen propiedades afrodisíacas, curativas y mágicas.

No son animales agresivos, se mueven a una velocidad que no suele sobrepasar los 5 kilómetros por hora y no le temen ni evitan a las personas, por lo que a las grandes pesqueras Chinas, Taiwanesas y Filipinas se les ha hecho muy sencillo capturarlos.

Puedes echarle un vistazo a este post de EcologíaVerde para conocer más datos sobre la Sobrepesca: qué es, causas, consecuencias y soluciones.

¿Está el tiburón ballena en peligro de extinción? - Sobrepesca

Pesca accidental

La pesca de arrastre es el tipo de pesca más perjudicial para el medio ambiente que existe. Afecta a múltiples especies (algunas de ellas ni siquiera son comerciales) y destruye el lecho marino, el ecosistema y el equilibrio ecológico de los lugares en donde se desarrolla.

En ocasiones, los tiburones ballena son capturados y asesinados accidentalmente al quedar atascados en las redes de pesca utilizadas en la pesca de arrastre. Muchas de las veces en las que el tiburón ballena sobrevive a la captura, es devuelto al mar con lesiones, laceraciones e incluso mutilaciones.

En este artículo también puedes encontrar información sobre Qué es la pesca de arrastre para que puedas aprender más sobre el tema.

Colisiones con barcos

Se cree que al año mueren más de 20.000 ballenas atropelladas por barcos pesqueros, embarcaciones de carga y cruceros. En la mayoría de los casos la tripulación no se percata de la colisión y el animal muere y se hunde sin dejar rastro. Aquí puedes descubrir más sobre Por qué la ballena azul está en peligro de extinción y Las ballenas beluga en peligro de extinción.

Las colisiones entre embarcaciones y tiburones ballena también son muy comunes. Pueden ocasionar lesiones, laceraciones, mutilaciones e incluso la muerte de los especímenes afectados.

Contaminación y destrucción de su hábitat

Los tiburones ballena son peces migratorios que habitan en los océanos Pacífico, Atlántico e Índico. Prefieren las aguas cálidas del trópico, pero se pueden encontrar en aguas más frías, como las de las costas de Nueva York o Sudáfrica.

A pesar de que los tiburones ballena suelen estar mar a dentro (en profundidades de entre los 200 y los más de 1.500 metros), es bastante común verlos en las costas, nadando en arrecifes de coral o bahías. Se han avistado tiburones ballena en las costas de más de 90 países diferentes, registrándose las mayores poblaciones en Filipinas, Taiwán, las Islas Galápagos, México, Australia, Sudáfrica, las Islas Maldivas, Mozambique, India y China.

El ser humano es el principal responsable de la contaminación de los océanos. A continuación se exponen algunas actividades humanas que deterioran el hábitat de los tiburones ballena:

  • Mal manejo de residuos: toda la basura, plásticos, aguas residuales y desechos químicos que son arrojados a los ríos y mares contaminan el agua y afectan a los ecosistemas acuáticos.
  • Turismo irresponsable: en algunos lugares, los tiburones ballena son atracciones turísticas. Cuando el turismo se hace de manera invasiva, se puede generar estrés en los animales e interferir con su alimentación, reproducción, migración y estilo de vida en general. Si quieres saber más sobre el Turismo responsable: qué es y ejemplos, no dudes en leer este artículo que te recomendamos.
  • Pesca de arrastre: la pesca de arrastre es una de las principales causas de la degradación de los suelos marinos y afecta a innumerables poblaciones, cadenas tróficas y ecosistemas.
  • Derrames petroleros: cuando existen fugas de petróleo en las embarcaciones que lo transportan, este contamina innumerables cantidades de agua.

Cambio climático

El cambio climático está haciendo que la temperatura y acidez del agua de los océanos aumente. El cambio afecta el proceso de alimentación y desarrollo de muchas especies marinas, incluyendo a los tiburones ballena.

El plancton, necton, algunas algas y muchos de los pequeños peces, artrópodos y moluscos de los cuales se alimentan los tiburones ballena se ven afectados por el cambio climático. Si sus poblaciones disminuyen, el alimento de los tiburones ballena pude llegar a escasear.

¿Está el tiburón ballena en peligro de extinción? - Cambio climático

Qué podemos hacer para que el tiburón ballena no se extinga

Si queremos salvar al tiburón ballena tenemos que tomar medidas que permitan que su población aumente de manera rápida y eficiente. El ser humano es el causante de la gran mayoría de los factores que amenazan al tiburón ballena, así que todos los esfuerzos por recuperar la especie deben estar avocados a disminuir el impacto ambiental que generamos las personas.

Algunas medidas que podemos tomar para evitar que los tiburones ballena se extingan en un futuro próximo son:

  • Generar conciencia en otras personas a través de la divulgación de información verídica sobre el estado de conservación de los tiburones ballena.
  • Fomentar y practicar el ecoturismo sostenible.
  • Evitar la compra de envases de plástico desechables y otros productos de un solo uso que no sean biodegradables.
  • Reciclar y reutilizar para generar la menor cantidad de desechos posible.
  • No arrojar basura a los ríos ni al mar.
  • No comprar carne ni productos hechos a base de partes de tiburón ballena.
  • No desechar sustancias que puedan contaminar los cuerpos de agua, como aceites vegetales, petroquímicos o fertilizantes.
  • Contribuir con programas de investigación que favorezcan la preservación de la especie, ya sea mediante donaciones, voluntariado o difusión. Existen proyectos dedicados a salvaguardar a los tiburones ballena como Sharkbook: The Wildbook for Sharks y The Maldives Whale Shark Research Programme.

También te recomendamos que le eches un vistazo a este vídeo de EcologíaVerde sobre la importancia de proteger a los animales en peligro de extinción.

Si deseas leer más artículos parecidos a ¿Está el tiburón ballena en peligro de extinción?, te recomendamos que entres en nuestra categoría de Animales en peligro extinción.

Bibliografía
  • Vives, J. (2020). Así se estudia en aguas de las Galápagos al pez más grande del mundo. La Vanguardia. Disponible en: https://www.lavanguardia.com/natural/fauna-flora/20200831/483230235531/asi-estudia-aguas-galapagos-pez-mas-grande-mundo.html
  • Redacción National Geographic. (2010). Tiburón ballena. National Geographic. Disponible en: https://www.nationalgeographic.es/animales/tiburon-ballena
  • 5 datos interesantes sobre el tiburón ballena. (2021). World Wildlife Fund. Disponible en: https://www.worldwildlife.org/descubre-wwf/historias/5-datos-interesantes-sobre-el-tiburon-ballena
  • De Orellana, F. (2021). Whale Sharks. Galapagos Whale Shark Project. Disponible en: https://www.galapagoswhaleshark.org/whale-sharks/
  • Fundación Aquae. (2021). El tiburón ballena, el pez más grande del mundo. Fundación Aquae. Disponible en: https://www.fundacionaquae.org/el-tiburon-ballena-el-pez-mas-grande-del-mundo/
  • Pierce, S. (2016). The Red List of Threatened Species. International Union for Conservation of Nature. Disponible en: https://www.iucnredlist.org/species/19488/2365291
  • Lo Lau, J. (2019). Tiburón ballena: la fragilidad del pez más grande del mundo. Mongabay. Disponible en: https://es.mongabay.com/2018/08/tiburon-ballena-conservacion/

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