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Por qué las hojas de las plantas son verdes

 
Por Javier Sánchez, Biólogo. 17 septiembre 2018
Por qué las hojas de las plantas son verdes

Un hecho de sobra conocido por la mayoría, es que las hojas de las plantas son de color verde. El motivo de esta coloración es de una larga historia evolutiva influida por los diversos factores ambientales.

Sin embargo, nos preguntamos si esto podría haber sido de otra forma, es decir, ¿Por qué las hojas de las plantas son verdes y no, por ejemplo, rojas o azules? Este y otros hechos los desvelamos en Ecología Verde.

El origen de las plantas terrestres verdes

En primer lugar, las plantas terrestres tienen su origen organismos vegetales que surgieron y evolucionaron bajo el agua. Teniendo en cuanta a las bacterias y algas fotosintéticas acuáticas, habiendo un gran rango de coloreciones como verdes, amarillos, rojos o marrones. Entonces ¿Qué es lo que hace que el color verde predomine en las hojas de las plantas terrestres? La idea que tiene actualmente mayor consenso es que los organismos vegetales han adaptado sus sistemas fotosintéticos a la captación de los fotones de la luz, ya que en la tierra disponen de ella en abundancia.

Sin embargo, en la Tierra la intensidad luminosa no ha sido siempre la misma, es decir, la cantidad de fotones que inciden sobre la Tierra ha cambiado a lo largo de la historia (la luminosidad aumento mucho al principio de la historia terrestre). Además de esto, la filtración luminosa que realiza la atmósfera antes de que esta llegue a la superficie terrestre, ha variado según su composición química, fundamentalmente por el ozono y el oxígeno presentes (dos componentes que no estaban presentes en la atmósfera primigenia). Por último, también se debe tener en cuenta la filtración del agua sobre la luz que alcanza las diferentes profundidades.

Por qué las hojas de las plantas son verdes - El origen de las plantas terrestres verdes

¿Por qué las hojas de las plantas son verdes?

La luz del sol que llega a la Tierra es muy rica en fotones de color rojo y menos en los fotones con mayor energía del espectro, los fotones azules. En una posición energética intermedia están los fotones de luz verde. Estos fotones tampoco son muy abundantes en la luz solar. Las hojas de la mayoría de plantas (y las plantas en general) contienen cloroplastos, que son los orgánulos que contienen la molécula de clorofila, que es la responsable de captar los fotones de luz para realizar la fotosíntesis y del color verde de las hojas de las plantas. Estos pigmentos absorben el espectro solar correspondiente a la luz más abundante, la roja, y a la más energética, la azul, mientras que refleja la luz de color verde. Por este motivo, nosotros percibimos a las hojas de las plantas (y las plantas) de color verde.

Los pigmentos de clorofila son como antenas que poseen una óptima orientación para captar los fotones de luz que recibe desde el sol. Pero existen otros pigmentos además de la clorofila, por ejemplo, los organismos fotosintéticos que viven bajo el agua tienen pigmentos con los que pueden captar mejor aquellos fotones del espectro solar que son más abundantes bajo el agua. Por eso decimos que el color verde de las plantas terrestres es resultado de un proceso evolutivo, ya que las plantas que emergieron del mar se adaptaron al espectro lumínico más abundante de la superficie terrestre.

¿Serían las hojas de las plantas verdes si la Tierra tuviese la órbita alrededor de un cuerpo luminoso con características diferentes a la Tierra? La respuesta es negativa. En estos casos habría plantas de color azul o negro, dependiendo si el planeta orbitase alrededor de un cuerpo luminoso de tipo F (emisor de fotones azules y las plantas se protegerían con pigmentos azules), de tipo M o enana roja (que favorece plantas adaptadas para captar todo tipo de fotones, es decir, serían plantas negras).

Por qué las hojas de las plantas son verdes - ¿Por qué las hojas de las plantas son verdes?

Cambios de coloración en otoño

Como vimos, las hojas de las plantas son de color verde debido a los espectros luminosos captados y reflejados por la clorofila. Sin embargo, para que haya una producción de clorofila hacen falta temperaturas cálidas y luz del sol, de lo contrario se deja de producir progresivamente. Las temperaturas cálidas y abundancia de luz solar son típicas de la primavera y el verano. Así, cuando los días se van acortando y las noches haciendo más largas (típico del otoño y el invierno), la producción de clorofila se va deteniendo hasta que ya no se produce más, y la hoja se acaba quedando sin clorofila.

Este hecho se traduce en la progresiva desaparición del color verde. Cuando esto pasa, los demás pigmentos son progresivamente ‘desenmascarados’ y las hojas se ven de colores amarillos, naranjas, ocres o rojos.

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