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Qué es la vulnerabilidad ambiental

 
Por Sandra Ropero Portillo, Ambientóloga. 6 abril 2020
Qué es la vulnerabilidad ambiental

Seguro que alguna vez has escuchado que hay personas más vulnerables a un virus o a otro tipo de enfermedad, es decir, que son aquellas que tienen menor capacidad de resistencia al virus, o al patógeno del que se trate el caso, al contagiarse, por lo que son más débiles o vulnerables frente a este.

La vulnerabilidad se puede aplicar en diferentes campos: a la educación, a la cultura, a la economía, a la sociedad, al medio ambiente, entre otros. En este artículo de EcologíaVerde se hablará de qué es la vulnerabilidad ambiental, dando su definición y algunos ejemplos de ella. Además, se explicará la diferencia entre riesgo y vulnerabilidad ambiental.

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Qué es la vulnerabilidad ambiental - definición

La vulnerabilidad ambiental se refiere al grado de resistencia de un sistema, subsistema o componente de un sistema ante los dos grandes problemas medioambientales que se están dando en todo el planeta: el calentamiento global y la pérdida de biodiversidad. Ambos causados directa o indirectamente por actividades antrópicas. Aunque también con vulnerabilidad ambiental se hace referencia al grado de resistencia del ambiente ante fenómenos naturales, como por ejemplo un terremoto.

La vulnerabilidad ambiental depende de dos factores:

  • Exposición: es el nivel en el que la naturaleza se encuentra expuesta a los problemas medioambientales. Por ejemplo, un ave que vive en un entorno natural donde la caza es ilegal es menos vulnerable que aquella que vive en un lugar donde la caza no tiene ningún tipo de control.
  • Capacidad adaptativa: es la habilidad que tiene la naturaleza para ajustar su propio funcionamiento para adaptarlo a los cambios que se producen con el fin de reducir los daños potenciales. Por ejemplo, algunas especies se adaptan fisiológicamente a los cambios de temperatura provocados por el calentamiento global, a través de un proceso de aclimatación.

La naturaleza es muy amplia y es por eso que no todas las zonas presentan el mismo grado de vulnerabilidad. Aquellas más vulnerables cuentan con menor capacidad para dar una respuesta a los cambios, además de encontrarse más expuestas, ampliando así la cantidad de daños y un mayor tiempo de recuperación. Sin embargo, aquellas zonas menos vulnerables tienen mayor capacidad para dar una respuesta y se encuentran menos expuestas, recibiendo así menor daño y teniendo una recuperación en el tiempo menor.

A continuación, expondremos varios ejemplos de ecosistemas o especies muy vulnerables y poco vulnerables.

Qué es la vulnerabilidad ambiental - Qué es la vulnerabilidad ambiental - definición

Ejemplos de vulnerabilidad ambiental

Estos son algunos ejemplos de vulnerabilidad ambiental, enfocándonos en ecosistemas o especies con una vulnerabilidad ambiental elevada, es decir, que se encuentran en peligro de extinción o en la categoría de Endangered:

  • Los organismos bentónicos (como las estrellas de mar, los pepinos de mar, las ofiuras, las almejas, las ostras...) que habitan los ecosistemas marinos del antártico son especialmente vulnerables, debido a que la tasa de crecimiento de estos es muy lenta si la comparamos con los organismos de otras áreas más templadas. En esta zona se practica la pesca que tendrá unos efectos más dañinos sobre estos ecosistemas, ya que al tener una tasa de crecimiento más lenta necesitaran más tiempo para poder recuperarse.
  • El Amazonas, de gran interés ecológico por su biodiversidad, se encuentra en un alto grado de vulnerabilidad, así como la mayoría de las especies que lo habitan, ya que está siendo explotado por diferentes actividades antrópicas, como son la ganadería, agricultura, la deforestación, la minería, la construcción de hidroeléctricas y de carreteras. Aquí te explicamos más sobre la Deforestación del Amazonas, sus causas y consecuencias.
  • Los arrecifes de coral son ecosistemas que como cualquier ecosistema se enfrenta al calentamiento global, y estos tiene que ajustarse para resistir estos cambios ambientales. Aunque si a esta problemática ambiental le sumamos las amenazas que sufren los arrecifes por acciones como la pesca y la contaminación de las escorrentías. Nos encontramos con un ecosistema más vulnerable teniendo así menos capacidad para resistir al calentamiento global.

Ecosistemas o especies con una vulnerabilidad ambiental poco elevada, en la categoría de Least Concern, es decir, hasta ahora no se están viendo afectadas por los problemas ambientales o, están adaptándose a los cambios ambientales.

  • La Gratiola linifolia es una planta anual, común de un clima mediterráneo. A pesar que sufre amenazas por sequías, así como por las explotaciones agrícolas o ganaderas. Actualmente su población se encuentra estable y no hay que preocuparse por ella.
  • La zarigüeya patagónica (Lestodelphys halli) es una especie que estaba catalogada como vulnerable, aunque fue a partir de 2008 cuando se determinó como de preocupación menor (Least concern) por haber aumentado su población. No sufre grandes amenazas, aunque es cierto que el número de su población está descendiendo otra vez. Esta especie habitan lugares como praderas y desiertos.
  • Allium feinbergii es una especie vegetal que habita en zonas rocosas, y se ve amenazada por las consecuencias del cambio climático, pero es una especie que sigue con una población estable y en estos momentos se considera de menor preocupación.
Qué es la vulnerabilidad ambiental - Ejemplos de vulnerabilidad ambiental

Diferencia entre riesgo y vulnerabilidad ambiental

El concepto de riesgo, en el contexto ambiental, hace referencia a la probabilidad de que el medio ambiente sufra un daño debido a la acción humana o por algún fenómeno natural. Pero para entender mejor el concepto de riesgo tenemos que entender también el de amenaza (o peligro) y vulnerabilidad, aunque este ahora ya lo conocemos.

Una amenaza o peligro ambiental se define como la probabilidad de que ocurra un evento catastrófico durante un tiempo determinado en el medio ambiente. En cambio, el riesgo ambiental es el resultado de que exista una amenaza (o peligro) y del grado de vulnerabilidad de la naturaleza. Las amenazas serían la problemática ambiental causada por actividades antrópicas y los fenómenos naturales, y la vulnerabilidad depende de la exposición y capacidad de adaptación. Riesgo = Amenaza + Vulnerabilidad

Por lo tanto, la diferencia entre riesgo y vulnerabilidad es que el riesgo determina si la amenaza afectará más o menos a un sistema o componente de este dependiendo de su vulnerabilidad. Y la vulnerabilidad, mide el grado de pérdidas y daños que ha recibido la naturaleza por una amenaza.

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Bibliografía
  • Miguel Esparza y Marco A. Díaz. Vulnerabilidad ambiental y región: algunos elementos para la reflexión. VOLUMEN II, NÚMERO 6 OBSERVATORIO DEL DESARROLLO, 2019, pp. 26-28.

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