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Cómo se forman los ríos

 
Por Andrea Márquez, Ambientóloga especializada en el Medio Marino y Costero. Actualizado: 16 marzo 2021
Cómo se forman los ríos

Los ecosistemas lóticos comprenden cuerpos de agua dulce en constante movimiento, como pueden ser los ríos, arroyos y manantiales. Estos forman las cuencas hidrográficas, que tienen un papel fundamental en el ciclo del agua pues en ellas circula el agua dulce de los sistemas fluviales hasta llegar al mar, donde desemboca. Además, el relieve y el clima son factores determinantes en la formación de los ríos, pero ¿de qué manera? ¿Sabemos de dónde sale el agua de los ríos?

Si quieres profundizar en el origen de estos ecosistemas y entender qué son los ríos, consulta este artículo de EcologíaVerde sobre cómo se forman los ríos, donde podrás descubrir dónde nacen los ríos y cuáles son sus principales características.

Qué es y cómo se forma un río

Los ríos son masas de agua superficiales que fluyen por cauces, desde zonas de mayor altitud a zonas de menor altitud, por efecto de la gravedad, conociéndose este recorrido del agua como curso del río.

Estas corrientes naturales de agua dulce, en su mayoría, se originan en las zonas de alta montaña por la acumulación de agua de lluvia, manantiales, hielo y nieve. El agua se acumula y concentra en depresiones formando lagos que, posteriormente, dan lugar a los primeros cauces de los ríos. Estos cauces son esculpidos por acción de la erosión hídrica y, cuando se desgastan, alcanzan profundidades que llegan hasta la capa saturada, permitiendo así que el agua subterránea salga a la superficie, sumándose al caudal del río.

En relación a su curso o recorrido, es posible diferenciar 3 partes de los ríos:

  • Curso alto: próximo al nacimiento en las zonas montañosas, se caracteriza por presentar una elevada pendiente, sobre la cual las aguas, con un caudal bajo, circulan a gran velocidad. Es por ello que, en esta parte del río existe una capacidad erosiva muy alta.
  • Curso medio: más propio de zonas llanas, presenta zonas de erosión y acumulación. En este tramo el río tiene mayor caudal y sus aguas circulan a menor velocidad que en el curso alto.
  • Curso bajo: se localiza en la desembocadura y, por la baja velocidad de las aguas, en él predominan los procesos de sedimentación, pudiendo dar lugar a la formación de deltas, rías o estuarios.

En función de la ramificación de los ríos se establece un sistema de clasificación según órdenes:

  • Los ríos de primer orden son aquellos que no tiene afluentes.
  • Los ríos de segundo orden son los que están formados por ríos de primer orden (sin afluentes).
  • Los ríos de tercer orden están formados por la unión de ríos de segundo orden y así sucesivamente, dando lugar así a los afluentes.

El territorio por el cual fluyen las aguas hacia un mismo río y que puede comprender o no tales ramificaciones es lo que conocemos como cuenca hidrográfica.

Cómo se forman los ríos - Qué es y cómo se forma un río

Cómo se produce el agua de los ríos

La entrada de agua a las cuencas hidrográficas tiene lugar en su mayoría por precipitación. Este es un proceso en el que toda la humedad que queda almacenada en las nubes alcanza la superficie terrestre en forma de lluvia, granizo, nieve, neblina o rocío y se convierte en escorrentía o escurrimiento superficial alimentando los ríos.

Pero el agua de lluvia puede infiltrarse en el suelo y formar las aguas subterráneas. Las aguas subterráneas se localizan en la zona de saturación, donde queda almacenada saturando completamente los poros o fisuras del subsuelo. Cuando los ríos llegan a la profundidad de la capa saturada, el agua subterránea sale a la superficie, formando parte del caudal del río.

Así mismo, los nacimientos de los ríos pueden ser directos desde un lago, en el que se ha acumulado agua de las precipitaciones, situado a una altura muy elevada que empieza a desbordarse por un punto y el agua empieza a formar los surcos en el suelo, dando lugar a un río. No obstante, los nacimientos de los ríos también pueden darse directamente desde aguas subterráneas que se ubican en zonas de alta montaña. En estos casos se puede observar un manantial, que es una fuente natural de agua. Se observa un agujero, de mayor o menor tamaño, en la pared rocosa por el que emana agua. En cuanto hay suficiente agua continua saliendo se empieza a formar el río. Por supuesto, a estos ríos luego se les va sumando el agua de las lluvias, del derretimiento de las nieves, etc.

Cómo se forman los ríos - Cómo se produce el agua de los ríos

Características de los ríos

A continuación se dan a conocer algunas de las características más importantes de los ríos:

  • La longitud del río es la distancia que existe entre su nacimiento y su desembocadura.
  • Se entiende por caudal la cantidad de agua que circula por el mismo.
  • Los ríos son agentes que modelan el relieve y el paisaje.
  • La potencia erosiva de los ríos viene dada por su caudal y velocidad.
  • La capacidad erosiva del río puede tener lugar mediante procesos de abrasión, corrosión, desgaste y también por la acción hidráulica.
  • La morfología y el flujo de los ríos depende de las características del terreno, del caudal, de la vegetación y de la carga sedimentaria.
  • El curso del río varía en morfología y caudal desde su nacimiento hasta su desembocadura.
  • El origen y la evolución de los ríos más grandes que existen están fuertemente influenciados por la tectónica de placas, ya sea de manera directa o indirecta.
  • Las curvas de los ríos se llaman meandros.
  • Las características físico-químicas de los ríos varían según la naturaleza de la cuenca por la que circulan. Por ejemplo, en el caso de cuencas graníticas, las aguas son blandas; mientras que en cuencas carbonatadas destacan las aguas duras.

Ahora que has descubierto todo estos sobre cómo nacen los ríos y más características de estos, te animamos a seguir aprendiendo sobre ellos con estos otros artículos de EcologíaVerde:

Además, aquí abajo verás unos interesantes y breves vídeos sobre por qué hay agua en los ríos si no llueve y por qué el agua de los ríos es dulce.

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