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Estuarios: características, tipos, flora y fauna

 
Por Sandra Ropero Portillo. 24 marzo 2020
Estuarios: características, tipos, flora y fauna

¿Te preguntas qué son los estuarios?, ¿cuántos tipos hay?, ¿cuáles son sus características?, ¿cuál es la flora y la fauna que forman parte de ellos? Pues sigue leyendo porque son algunas de las preguntas que responderemos a continuación. Los estuarios son un tipo de ecosistema que se forma con la mezcla del agua dulce que procede de los ríos y el agua salada del mar, es decir, se da cuando el agua de los ríos desemboca en el mar y, por tanto, son ecosistemas mixtos. Los estuarios son cuerpos de agua que se encuentran cerrados por la zona de tierra que forma la costa y abiertos hacia el mar, por lo que son sistemas semicerrados.

En este artículo de EcologíaVerde hablaremos de los estuarios, sus características, tipos y flora y fauna que los habitan, además de la importancia que tienen para los seres vivos y los impactos a los que se enfrentan por las acciones antrópicas o de las personas.

Características de los estuarios

Estas son las principales características de los estuarios:

  • Actúa como refugio para muchas especies animales y vegetales que dependen de estos para vivir, así como para alimentarse y poder reproducirse.
  • Se clasifican dependiendo de la zona donde desemboque el agua que fluye de los ríos ya que este puede terminar vertiendo su agua en océanos, bahías, puertos, ensenadas, lagunas o canales.
  • En la desembocadura del río, una vez que se pone el agua dulce en contacto con el agua salada, se da un grado alto de turbidez.
  • Son zonas a veces destinadas para uso recreativo, turístico o científico.
  • Los estuarios están caracterizados por estar entre los ecosistemas más productivos del planeta, ya que, en comparación con otras áreas de igual tamaño, los estuarios producen mayor cantidad de materia orgánica. Que sean tan productivos se debe a que llegan nutrientes de la tierra que han sido arrastrados por los ríos y por otro lado están los nutrientes del mar.
  • Al ser un sistema semicerrado en él se da un gran intercambio de materiales de todo tipo con ecosistemas colindantes.
  • Son zonas con poca profundidad, esta característica hace que la luz que proviene del sol penetre con facilidad a través del agua, produciéndose más activamente la fotosíntesis.
  • En ellos se encuentran muchas de las especies que consumimos los humanos, algunos crustáceos, moluscos, algunas especies de peces, entre otras.
  • Tiene capacidad para retener volúmenes de agua considerables, evitando inundaciones y daños en la costa cuando se producen fuertes tormentas.
  • En algunas ocasiones el flujo de agua que procede de los ríos lleva mayor volumen, por lo tanto esto hace que los sedimentos y contaminantes se remuevan, haciendo que el agua se mantenga más limpia.

A continuación, se mostrarán las especies más características de la zona, tanto aquellas que forman parte de la flora como aquellas que forman parte de la fauna.

Estuarios: características, tipos, flora y fauna - Características de los estuarios

Tipos de estuarios

Cada tipo está determinado por el resultado entre el volumen de agua procedente de un río durante la marea y el volumen del agua de marea. Sabiendo esto, podemos encontrar los siguientes tipos de estuarios:

  • Estuario de cuña salina: se da cuando la cantidad de agua del río es mayor que la cantidad de agua de marea. Por lo tanto tendríamos una mezcla con una fina capa de transición entre el agua de río en la parte superior y la cuña de agua de marea en la inferior.
  • Estuario altamente estratificado: la cantidad de agua dulce que entra sigue siendo mayor que la de agua de marea, pero no tanto. La mezcla de este estuario acabaría con una capa de agua superior más salina, ya que las olas hacen que el agua de marea vaya hacia la parte superior mezclándose así con el agua de río.
  • Estuario ligeramente estratificado: la cantidad de agua de río es más pequeña que la cantidad de agua de marea. La salinidad va cambiando tanto en la capa superior como inferior del estuario, debido a que el flujo de marea es muy turbulento.
  • Estuario mezclado verticalmente: prácticamente el volumen de agua dulce es insignificante con respecto al de marea, dominando la marea el estuario con una salinidad homogénea, además no hay estratificación vertical en la columna de agua
  • Estuario inverso: en ellos no hay aportes de agua de los ríos, pero se encuentran en zonas con una alta evaporación. Esta alta evaporación hace que la salinidad aumente debido a la pérdida de agua y se de el hundimiento del agua por el incremento de densidad al ser más salina.
  • Estuario intermitente: estos son aquellos que pueden ser de un tipo u otra dependiendo de la precipitación, ya que se encuentran en una zona que la precipitación es muy variable.
Estuarios: características, tipos, flora y fauna - Tipos de estuarios

Estuarios: flora

Los estuarios están formados por una flora muy variada. Las especies más representativas de estas zonas son plantas de tipo acuático y entre ellas están:

  • Enea (Typha domingensis)
  • Junco (Juncus spp)
  • Bijao (Thalia geniculata)

En los estuarios también se encuentra presentes los manglares, estos están formados por especies arbóreas resistentes a condiciones salobres y adaptadas a suelos húmedos. Existen como 70 especies de árboles manglares, pero los más destacados son:

  • Mangle blanco (Laguncularia racemosa)
  • Mangle negro (Avicennia germinanas)
  • Mangle rojo (Rhizhophora mangle)
  • Mangle gris (Conocarpus erectus)

Otra vegetación asociada al manglar y que está presente en los estuarios son los pastos marinos, como (Thalassia testudium). Estos pastos forman paredes en sustratos de aguas poco profundas y cristalinas. Por último, queremos indicar que, en los estuarios de uno o dos metros de profundidad, al recibir suficiente luz se puede llegar a formar un denso lecho de plantas de fondo, o también llamado planicie de algas. Y, por supuesto, en las aguas de los estuarios también hay fitoplancton.

Estuarios: fauna

Al igual que con la flora, también podemos encontrar una gran diversidad de especies de animales en los estuarios.

  • Los animales más pequeños que habitan este ecosistema son aquellos que forman el zooplancton, este podemos encontrarlo en el agua durante la noche pero, cuando sale la luz del sol se esconde en las zonas más bajas y oscuras del estuario. El zooplancton se alimenta de materia orgánica que está suspendida y de fitoplancton.
  • El zooplancton es consumido por las especies de peces del estuario, entre ellas están los arenques, las sardinas, las anchoas, etc., y no solo comen zooplancton, también fitoplancton. Conoce más sobre los peces de estuario en este otro artículo de EcologíaVerde acerca de la Clasificación de los peces.
  • En el grupo de los crustáceos de los estuarios están el cangrejo azul, el camarón pistol y los langostinos.
  • Dentro de los moluscos en los estuarios se encuentranla ostra negra y la piangua.
  • Especies de mamíferos y aves también habitan este ecosistema. Por un lado, especies de mamíferos como el mapache cangrejero y la nutria y, por otro, especies de aves como los piqueros, el cormorán, el pelícano y las garzas nocturnas.
  • Entre los reptiles que habitan en estuarios, hay una especie en especial que vive en este ecosistema y se encuentra en peligro de extinción. Hablamos del caimán y este un motivo más por el que es tan importante conservar y proteger estos espacios naturales.
Estuarios: características, tipos, flora y fauna - Estuarios: fauna

Impactos que sufren los estuarios - las amenazas

En definitiva, después de ver todas las características de los estuarios, podemos concluir que son ecosistemas muy importantes para los seres vivos y son de especial interés para estudios científicos. Pero estos se ven constantemente amenazados por las actividades antrópicas o actividades llevadas a cabo por las personas:

  • Están siendo contaminados por pesticidas, desechos industriales y domésticos.
  • La pesca y el cultivo intensivos son otros factores perjudiciales. Conoce más sobre este problema en este otro artículo sobre la Sobreexplotación de los recursos naturales: causas y consecuencias.
  • Todo tipo de construcciones que se realizan en su entorno, como estructuras que se usan para controlar el flujo del agua dulce, como las presas, hacen que se vea alterado el equilibrio natural del sistema.
  • El uso recreativo que se le da para la pesca y la caza puede tener un fuerte impacto si no se respetan las leyes de veda. Las leyes de veda son aquellas que determinan el tiempo en que se puede cazar y pescar determinadas especies para no llegar a alterar su equilibrio y el del ecosistema.

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Bibliografía
  • José V. Chang Gómez, Ing. M. Sc. Curso de Procesos Estuarinos: https://www.dspace.espol.edu.ec/bitstream/123456789/6230/13/Capitulo%204%20Clases%20de%20estuarios.pdf
  • ICM Estuarios. CSIC (Consejo Superior de Investigaciones Científicas): http://www.physocean.icm.csic.es/IntroOc/lecture12-es.html

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