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Oruga peluche: picadura y dónde se encuentra

 
Por Ulla Rothschuh Osorio, Bióloga. 9 junio 2022
Oruga peluche: picadura y dónde se encuentra

La oruga peluche, también conocida como gusano peluche, es un estadio de la polilla Megalopyge opercularis, y es característica por parecer un extraño mamífero miniatura. Aunque parezca muy tierna, no debemos confundirnos porque es realmente venenosa. De hecho, es de las pocas polillas que lo son. En este artículo de EcologíaVerde te vamos a hablar más sobre la picadura de la oruga peluche y dónde se encuentra, además qué pasa si te pica un gusano peluche.

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Características de la oruga peluche

La oruga peluche es un estado temprano de desarrollo que después completará una metamorfosis para dar lugar a una polilla con alas. Cabe destacar que se le llama así por su peculiar aspecto: está recubierta por pelillos largos llamados setas de colores pardos, blancos, dorados, blancos o grises.

También tienen una línea longitudinal de color naranja encendido. En la espalda las setas se acomodan en una cresta. Hay dos tipos de setas:

  • Las venenosas: son puntiagudas, y cortas.
  • Las no venenosas: son largas y más coloridas, no contienen veneno.

Por otro lado, tiene ocho pares de estructuras similares a succionadores que hacen la función de apéndices locomotores. Son llamadas propatas o patas falsas. Su tamaño total es de entre 2,5 a 3,5 centímetros de largo.

Además de llamársele oruga peluche se le dice gusano pollo o polilla gato, aunque recordemos que no tiene nada que ver con estos animales, sino que más bien es un lepidóptero, a quienes pertenecen las mariposas diurnas y nocturnas. En México se les conocen como azotadores.

La fase adulta de polilla para esta oruga tiene alas, patas y cuerpo cubierto por pelillos similares a la fase larvaria. Son de colores naranjas a amarillas con patas negras y también parecen peluches.

Oruga peluche: picadura y dónde se encuentra - Características de la oruga peluche

Picadura de la oruga peluche

Esta oruga tiene un mecanismo de defensa para protegerse de sus depredadores, que normalmente son lagartijas, aves, parásitos u otros insectos. Para evitarlos desarrollaron setas o pelillos contienen veneno neurotóxico, proteolítico y alérgico.

Desde el México prehispánico ya se tenía conocimiento de estos pelos urticantes y a las orugas se les llamaban chinaláhuatl, que significa pelo que quema.

Anualmente causa cientos de envenenamientos en humanos, con el mayor número de casos en los meses de julio a noviembre que es cuando las orugas emergen. Solamente en Estados Unidos, del 2000 al 2016 se reportaron 3.484 casos. A esta picadura de oruga en humanos se le llama erucismo y lo que ocurre es que las setas venenosas penetran en la piel y liberan dentro de ella los venenos.

Entre los efectos de la picadura están el dolor agudo similar a la picadura de una avispa o hay quienes también la reportan como el dolor de un hueso roto. Se puede percibir también:

  • Sensación de quemazón
  • Formación de pápulas o ronchas en la piel
  • Hemorragias
  • Enrojecimiento
  • Parálisis momentánea y localizada
  • Hinchazón
  • Náuseas
  • Distención abdominal
  • Dolor de pecho
  • Comezón
  • Dolor de cabeza

En individuos con asma o alergias puede haber reacciones graves de alergia o insuficiencia respiratoria. Cabe destacar que la fase adulta de la oruga peluche también tiene pelillos urticantes, pero se ubican solamente en el medio del cuerpo. Por último, no se han reportado muertes por picadura de oruga peluche.

Tratamiento para la picadura de la oruga peluche

Hay algunas personas familiarizadas con estas orugas y que tratan las heridas con aplicación de hielo, bicarbonato de sodio, antihistamínicos o compresas de avena.

Pero para tratar la picadura de la oruga peluche adecuadamente debe acudirse a una unidad de salud u hospital, en donde se deberá identificar que la herida fue causada por una oruga para que sea tratada como tal. De ser posible hay que colectar a la oruga para mostrarla al personal. Aquí se suministran opiáceos y analgésicos fuertes para calmar el dolor como codeína, meperidina HCl o morfina, y corticoesteroides para calmar los efectos sobre la piel.

En caso de que caigan setas sobre los ojos debe acudirse a un oftalmólogo. Te recordamos que nunca se aconseja tocar o manipular animales salvajes, pues pueden tener reacciones adversas sobre nosotros.

Hábitat de la oruga peluche

Ahora que ya hemos visto más sobre la oruga peluche y su picadura, vamos a hablar de dónde se encuentra. Lo cierto es que la podemos encontrar en el Nuevo Mundo, desde Estados Unidos, pasando por México, Centro América y llegando al norte de algunos países sudamericanos.

Se agrupan en comunidades de varias orugas sostenidas en la corteza de los árboles y cuando se dejan caer es cuando producen las quemaduras. Pueden encontrarse en:

Oruga peluche: picadura y dónde se encuentra - Hábitat de la oruga peluche

Alimentación de la oruga peluche

La alimentación de la oruga peluche, o gusano peluche, varia según el estadio en el que se encuentra. De esta manera, podemos distinguir que durante sus diferentes fases come una cosa u otra. Aun así, siempre hablamos de una dieta basada en plantas, que pueden incluir hasta 41 géneros distintos.

La fase de oruga se alimenta de hojas de árboles y arbustos caducifolios. En cuanto a la fase de polillas adultas, colocan los huevos en las plantas de las que se alimentarán sus orugas.

Reproducción de la oruga peluche

Las polillas tienen dos sexos separados: hay machos y hembras. La fecundación es interna y son ovíparas. Como la mayoría de los insectos que llevan a cabo la metamorfosis, pasan por cuatro estadios distintos de huevo, larva, pupa y adulto.

Ponen huevos sobre las hojas o corteza de los árboles y a los pocos días emergerán en la fase de larva u oruga, que es el estadio en el que se alimentan. Al año procrean dos generaciones de larvas, una en la estación seca y otra en la lluviosa.

Después se encierran en una crisálida para completar la metamorfosis y emerger como adultos alados. Cabe mencionar que los adultos tienen una esperanza de vida de una semana.

Si quieres saber más sobre Qué es la metamorfosis, no dudes en echarle un vistazo al siguiente artículo de EcologíaVerde.

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Bibliografía
  • Eagleman, D. M. (2008). Envenomation by the asp caterpillar (Megalopyge opercularis). Clinical Toxicology, 46(3), 201-205.
  • Avilán, L., Guerrero, B., Álvarez, E., & Rodríguez-Acosta, A. (2010). Description of envenomation by the “gusano-pollo” caterpillar (Megalopyge opercularis) in Venezuela.Investigación clínica, 51(1), 127-132.
  • Rodríguez, W. D., Valderrama, M., & Guapo, L. A. (2021) La oruga peluche: una mariposa tierna y venenosa. Boletín de la AMXSA Volumen 5 (1).

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