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Qué es un atolón y cómo se forma

 
Por Giulia Graziati. 24 noviembre 2023
Qué es un atolón y cómo se forma

Un atolón es una isla coralina que se caracteriza por presentar forma de anillo, encerrando una laguna interior que está conectada con el océano. Los atolones se forman por la acumulación de corales en la base de la isla que proporcionan un entorno ideal para su crecimiento. Después de mucho tiempo, la isla se hunde debido a diversos factores y surge una laguna interior.

El término atolón fue popularizado por Charles Darwin, quien pudo desarrollar su teoría sobre la formación de los arrecifes de coral que luego incluyó en su obra “El Origen de las Especies”. Si quieres descubrir más acerca de qué es un atolón y cómo se forma, entonces no te pierdas el siguiente artículo de EcologíaVerde.

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Qué es un atolón

Un atolón es una isla coralina oceánica o un conjunto de diversas islas de pequeño tamaño, que se caracterizan por presentar forma circular o anular (en forma de anillo) que encierran una laguna interior con salida al mar, generalmente de escasa profundidad.

La mayoría de los atolones se ubican en el océano Pacífico e Índico y unos muy pocos en el Atlántico. Algunos atolones como Bora Bora poseen una isla central, que en realidad es un antiguo volcán. Si bien el término atolón proviene de una lengua indoaria (el “dhivehi”) hablada en las Maldivas, la palabra fue popularizada por Charles Darwin, quien a partir de sus observaciones pudo desarrollar su teoría sobre la formación de los arrecifes de coral, que se incluyó en su obra "El origen de las especies".

Descubre en este artículo Qué es un arrecife de coral.

Qué es un atolón y cómo se forma -  Qué es un atolón

Cómo se forma un atolón

Los atolones se originan a partir de islas volcánicas ubicadas en los océanos que, luego de extensos períodos de tiempo de actividad volcánica, emergen superando la superficie del océano. Las condiciones particulares entre el agua marina y el lecho rocoso de los volcanes proporcionan un entorno propicio para el crecimiento de corales que forman arrecifes.

Con el transcurso de los años, en la base sumergida de la isla se van acumulando gradualmente arrecifes de coral. A medida que la isla volcánica se aleja de la región de actividad del punto caliente, esta se hunde por aumento del nivel del mar o experimenta un descenso progresivo debido a los efectos de la erosión. El arrecife va configurando un anillo exterior que encierra a una laguna interior que paulatinamente recubre la estructura del volcán sumergido.

Es importante destacar que el proceso de formación de un atolón es un fenómeno que puede extenderse a lo largo de aproximadamente 30 millones de años. A medida que el arrecife persiste en su crecimiento, se produce la acumulación de sedimentos en sus estructuras, propiciando el desarrollo de islas bajas en la cima de los arrecifes. Estas islas, cubiertas de arena y vegetación, son parte integral del atolón.

Atolón Bikini

El atolón Bikini es uno de los atolones que forman parte de las Islas Marshall y es mundialmente famoso por las pruebas nucleares que se han hecho en él, ya que allí Estados Unidos ha probado bombas atómicas y de hidrógeno entre los años 1946 y 1958, dejando un sitio devastado para sus antiguos pobladores locales. En la actualidad presenta una radiación superior a la de Fukushima.

Qué es un atolón y cómo se forma - Atolón Bikini

Atolón Bora Bora

El atolón Bora Bora se encuentra en la Polinesia Francesa y es una de las islas de Sotavento de las islas de la Sociedad. Una característica distintiva es que presenta una zona central montañosa (volcán extinto) rodeada por una barrera de arrecifes e islotes denominados motus. La isla está rodeada de aguas cristalinas que albergan una variada vida marina, incluyendo rayas y tiburones. Además, Bora Bora cuenta con una exuberante vegetación tropical en su interior.

Qué es un atolón y cómo se forma - Atolón Bora Bora

Atolón de Aldabra

Ubicado en el océano Índico, el atolón de Aldabra forma parte de las islas Exteriores y es el segundo atolón más grande del mundo después de Kiritimati. Cuenta con una gran riqueza de flora y fauna y entre sus animales más importantes destaca la tortuga gigante de Aldabra (Geochelone gigantea) endémica de la isla.

Qué es un atolón y cómo se forma - Atolón de Aldabra

Atolón Kiritimati

El Atolón Kiritimati, también conocido como atolón navidad, es el atolón de mayor superficie del mundo. Se localiza en el océano Pacífico, hacia el norte del archipiélago de las Islas de la Línea. Kiritimati ha sido habitado por los polinesios desde hace siglos, y la llegada de exploradores europeos y estadounidenses dejó su huella en la historia de la isla, ya que durante la Segunda Guerra Mundial fue un importante sitio militar para los Estados Unidos.

Qué es un atolón y cómo se forma - Atolón Kiritimati

Atolón Rowley Shoals

Los Rowley Shoals constituyen un trío de arrecifes coralinos (Mermaid, Clerke e Imperieuse) con características de atolones, ubicados en la región sur del mar de Timor, aproximadamente a unos 260 km al oeste de Broome, Australia. Estos atolones poseen una ubicación remota y prístina, ofreciendo un santuario natural para una variada gama de especies marinas.

El gobierno de Australia ha tomado medidas significativas para la protección y conservación de los Rowley Shoals, reconociendo la importancia de estos arrecifes coralinos. En una iniciativa de conservación, se ha designado al arrecife Clerke y al arrecife Imperieuse como parques marinos, mientras que el Mermaid es una reserva natural.

Ahora que ya sabes qué es un atolón y cómo se forma, también te pueden interesar estos artículos sobre Qué es un cenote y cómo se forma y Qué son las salinas y cómo se forman.

Qué es un atolón y cómo se forma - Atolón Rowley Shoals

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