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Tipos de elefantes

 
Por Giulia Graziati. 7 febrero 2024
Tipos de elefantes

En la actualidad se destacan cinco tipos de elefantes. Entre ellos, se encuentra el elefante asiático (Elephas maximus), que se divide en tres subespecies: el elefante de Sri Lanka (Elephas maximus maximus), el elefante indio (Elephas maximus indicus) y el elefante de Sumatra (Elephas maximus sumatranus). Por otro lado, se distinguen dos especies del elefante africano: el elefante africano de sabana (Loxodonta africana) y el elefante africano de bosque (Loxodonta cyclotis). Si bien en el pasado existían otras especies de elefantes, lamentablemente hoy se encuentran extintas.

Los elefantes son mamíferos enormes, considerados como ingenieros de ecosistemas y dispersores de semillas en los ambientes en los que habitan. Son especies paraguas, ya que su conservación implica la protección de otras especies que ocupan la misma región y, a pesar de ser originarios de Asia y África, son especies emblemáticas, ya que poseen una gran importancia cultural y simbolismo alrededor del mundo. Si quieres conocer más acerca de los diferentes tipos de elefantes, entonces continúa leyendo el siguiente artículo de EcologíaVerde.

Cuántos tipos de elefantes existen

Los elefantes son mamíferos placentarios del orden proboscídeos que pertenecen a la familia Elephantidae y se clasifican en dos géneros: Loxodonta, que engloba a los elefantes africanos, y Elephas, del que forman parte los elefantes asiáticos. Actualmente, existen tres especies, entre ellas: Elephas maximus con tres subespecies vivientes y Loxodonta africana y L. cyclotis. Según esta clasificación, podríamos decir que hoy en día existen 5 tipos de elefantes.

Elefantes asiáticos

El elefante asiático (Elephas maximus) es la única especie viviente dentro del género y si bien aún existen controversias entre taxónomos, hoy en día se divide en tres subespecies distintas. Actualmente, su área de distribución abarca Sri Lanka, sur y noreste de la India, Bangladesh, Indochina, Malaca, Sumatra y noreste de Borneo.

Habita en manadas, compuestas en mayor medida por hembras, en bosques tropicales asiáticos donde encuentran hojas y frutos. A diferencia de los elefantes africanos, son más pequeños, sus orejas son rectas en la parte inferior, su cola es proporcionalmente de mayor longitud y está formada por un penacho de pelos negros y no todos presentan "colmillos" (no se trata de caninos sino que son incisivos alargados).

Por desfortunio, esta especie ha sido catalogada por la Unión Internacional de la Conservación de la Naturaleza (UICN) como "en peligro" debido a diversas amenazas como la fragmentación y pérdida de hábitat, la persecución por parte de los humanos, la caza furtiva y su comercio ilegal. Como se trata de una especie generalista que ocupa áreas antropizadas es necesario aumentar los esfuerzos de conservación más allá de las áreas protegidas.

Elefante de Sri Lanka

El elefante de Sri Lanka (Elephas maximus maximus), destacado por ser la subespecie más grande de elefante en el continente asiático, alcanza alturas superiores a los 3 metros y puede pesar hasta 6 toneladas. Habita principalmente en las tierras bajas de las zonas secas de Sri Lanka, incluyendo una población pequeña en el Santuario Natural Pico. Además, hacen acto de presencia en diversas áreas protegidas como Lunugamvehera, Wilpattu y Minneriya, aunque no se limitan exclusivamente a estas zonas. Sorprendentemente, Sri Lanka alberga la mayor densidad de elefantes en todo Asia, lo que subraya la importancia crítica de la isla en la conservación de esta impresionante subespecie.

Elefante indio

El elefante indio (Elephas maximus indicus) es la segunda subespecie en tamaño después del elefante de Sri Lanka por tener un peso menor. La mayor parte de los individuos posee "colmillos". Ocupa una variedad de hábitats desde bosques hasta sabanas, extendiéndose por gran parte del subcontinente indio, incluyendo países como India, Nepal, Bangladesh y partes de Bhután.

Elefante de Sumatra

El elefante de Sumatra (Elephas maximus sumatranus) habita en bosques tropicales y lluviosos de las tierras bajas de la isla de Sumatra en Indonesia y ha sido catalogada como "en peligro crítico" según la Según la Unión Internacional de Conservación de la Naturaleza (UICN). Es una especie que actúa como dispersora de plantas, cumpliendo un rol fundamental en los bosques de Sumatra. Las hembras suelen ser más pequeñas que los machos y generalmente carecen de "colmillos".

Tipos de elefantes - Elefantes asiáticos

Elefantes africanos

Dentro del género Loxodonta, que engloba los elefantes africanos, existen dos subespecies: el elefante africano de sabana y el elefante africano de bosque. Ambas subespecies comparten rasgos distintivos y se enfrentan a desafíos en su hábitat natural. Este animal es reconocido por su imponente tamaño, ya que son los mamíferos terrestres más grandes del planeta.

Elefante africano de sabana

El elefante africano de sabana (Loxodonta africana) se encuentra disperso por diversas regiones de África, ya que son capaces de moverse por largas distancias, predominando en sabanas, matorrales, pastizales y bosques abiertos.

A diferencia de su pariente, el elefante africano de bosque, esta especie se caracteriza por ser más grande, tener colmillos curvos que se proyectan hacia adelante y orejas más amplias, las cuales utiliza para regular su temperatura corporal. Como herbívoros, desempeñan un papel vital en su ecosistema, facilitando el mantenimiento de la biodiversidad al modificar su entorno y crear espacios para otras especies (ingenieros de ecosistemas).

Sin embargo, se enfrentan a severas amenazas, incluida la caza furtiva por el marfil de sus colmillos y la pérdida de hábitat debido a la expansión agrícola y el desarrollo urbano. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) ha clasificado al elefante africano de sabana como "en peligro", subrayando la necesidad urgente de esfuerzos de conservación para asegurar su supervivencia.

Elefante africano de bosque

El elefante africano de bosque (Loxodonta cyclotis) era considerado anteriormente como una subespecie de Loxodonta africana, sin embargo, diversos estudios de ADN lo posicionan hoy como una especie independiente. Este elefante, habita la densa selva tropical de África occidental y central, distinguiéndose del elefante africano de sabana por ser de menor tamaño, tener colmillos más rectos y ubicados hacia abajo y poseer las orejas más redondeadas.

Al ser frugívoros, contribuyen a la dispersión de diversas especies de árboles de gran tamaño que actúan como reservorios de carbono. Según la Unión Internacional de Conservación de la Naturaleza (UICN), está catalogado como una especie "en peligro crítico", debido principalmente a la caza furtiva para obtener marfil, así también como la conversión de tierras que provoca la pérdida y fragmentación del hábitat.

Tipos de elefantes - Elefantes africanos

Elefantes extintos

Desafortunadamente, años atrás existían una gran cantidad de especies de elefantes que debido a diferentes factores, hoy se encuentran extintas. Aquí tienes 23 tipos de elefantes que se han extinguido:

  • Loxodonta adaurora
  • Loxodonta africana pharaoensis
  • Loxodonta atlantica
  • Loxodonta exoptata
  • Elephas maximus asurus
  • Elephas maximus rubridens
  • Elephas antiquus
  • Elephas beyeri
  • Elephas celebensis
  • Elephas chaniensis
  • Elephas creticus
  • Elephas creutzburgi
  • Elephas cypriotes
  • Elephas ekorensis
  • Elephas falconeri
  • Elephas iolensis
  • Elephas melitensis
  • Elephas mnaidriensis
  • Elephas namadicus
  • Elephas naumanni
  • Elephas planifrons
  • Elephas platycephalus
  • Elephas recki

Ahora que ya conoces los distintos tipos de elefantes que existen en la actualidad, te animamos a leer estos otros artículos sobre las Curiosidades de los elefantes y Por qué los elefantes están en peligro de extinción.

Si deseas leer más artículos parecidos a Tipos de elefantes, te recomendamos que entres en nuestra categoría de Animales salvajes.

Bibliografía
  • Listas Rojas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Página web: https://www.iucnredlist.org/

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