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Paleoecología: qué es, características e importancia

 
Por Andrea Márquez, Ambientóloga especializada en el Medio Marino y Costero. 12 marzo 2021
Paleoecología: qué es, características e importancia

La paleontología es la ciencia encargada de estudiar los organismos fósiles a fin de conocer cuál es el pasado de la vida en nuestro planeta. De esta disciplina surgen varias ramas: paleoecología, paleozoología y paleobotánica. La paleoecología nos permite conocer cómo eran los ecosistemas antiguamente y cuál ha sido su evolución a lo largo del tiempo geológico. La investigación en paleoecología llegó con retraso a España, a comparación de otros países y de la evolución de otras ciencias. De hecho, su inclusión en la Asociación Española de Ecología Terrestre (AEET) todavía es incipiente. Por ello, es normal que desconozcas el concepto de paleoecología o que te hayas preguntado alguna vez, al oír su nombre, qué estudia la paleoecología.

Si quieres aclarar tus dudas e indagar más en el significado de paleoecología, sigue con la lectura de este artículo de EcologíaVerde sobre qué es la paleoecología, sus características e importancia, donde además podrás descubrir ejemplos de paleoecología que acompañan a las explicaciones y facilitan la comprensión de una de las ramas de la paleontología y la ecología más interesantes.

Qué es la paleoecología y sus características

Siguiendo la definición de paleoecología, podríamos decir que es la ciencia encargada de estudiar la relación que guarda la biota fósil con su entorno y cómo ha evolucionado a lo largo del tiempo. Con ello es posible la reconstrucción de ambientes y de ecosistemas propios de nuestro planeta a lo largo de las diferentes eras geológicas, que es el principal objetivo de la paleoecología.

Esta rama de la paleontología, que favorece un mayor entendimiento de las interacciones entre lo ecológico y lo evolutivo, se basa sobre todo en el análisis de polen y esporas fósiles, es decir, en la palinología. Pero, ¿en qué consiste esta técnica? Desde principios del siglo pasado, a través del método palinológico, los científicos han sido y son capaces de identificar y describir los cambios que sufre la vegetación (densidad, altura, forma, adaptaciones, etc.) con las variaciones climáticas (temperatura, salinidad, radiación solar, humedad, etc.).

Algunas de sus características de la paleoecología son:

  • Identifica patrones que se han dado a lo largo de la historia en el funcionamiento de los ecosistemas y su biodiversidad (por ejemplo: relaciones entre tamaños de los organismos y temperatura ambiental).
  • Amplía el conocimiento en relación a la exploración y el desarrollo de los recursos naturales.
  • Permite conocer la forma de vida y el hábitat de los fósiles bien, de manera individual través de la paleoautoecología (especies, poblaciones) o bien, de manera conjunta a través de la sinecología (comunidades).
  • Complementa a los estudios ecológicos, donde el tiempo es una dimensión apenas explorada.
Paleoecología: qué es, características e importancia - Qué es la paleoecología y sus características

Instrumentos que se utilizan en la paleoecología

Con el objetivo de recrear ambientes y ecosistemas, normalmente, la paleoecología se basa en la realización de inferencias estadísticas y en la modelización matemática. Para ello, emplea como base de conocimiento datos e información sobre las especies que actualmente conocemos y que guardan cierta relación de parentesco con los organismos fósiles objeto de estudio.

En el caso concreto del método palinológico, para estudiar polen y esporas, en el laboratorio se hace uso de sustancias como el ácido clorhídrico, al ácido fluorhídrico y el ácido nítrico. Una vez preparadas las muestras, su observación tiene lugar mediante microscopio óptico o microscopio electrónico de barrido. En el caso de los fósiles no polínicos, como pueden ser los de organismos acuáticos (como algas, bacterias, zooplancton) contenidos en sedimento, la datación se realiza mediante un análisis microscópico. Con este análisis en laboratorio, pueden identificarse los organismos que se han ido sucediendo desde los niveles profundos más antiguos del sedimento hasta los más actuales.

Paleoecología: qué es, características e importancia - Instrumentos que se utilizan en la paleoecología

Importancia de la paleoecología

Para resumir cuál es la importancia de la paleoecología tenemos en cuenta estos aspectos:

  • En primer lugar, la paleocología puede ser útil para determinar el origen primigenio y las relaciones taxonómicas de la flora y la fauna propia de cada era geológica. Por ejemplo, un estudio realizado por la Universidad de Florencia, el Museo Nacional de Eritrea i el IPHES (Institut Català de Paleocologia Humana i Evolució Social) el año 2009 establece la línea evolutiva de un antepasado taurino, en concreto del género Bos, correspondiente al Pleistoceno.
  • Por otro lado, teniendo en cuenta que el pasado determina el presente, la paleoecología es importante porque nos permite comprender el funcionamiento de los sistemas naturales y prever cómo pueden responder frente a determinadas condiciones climáticas. Por ejemplo: podemos saber cuál es la recurrencia de incendios, inundaciones y otros riesgos en determinadas zonas; podemos conocer cuáles son las condiciones climáticas que han llevado a las grandes extinciones anteriores y establecer relaciones con aquellas que desencadenan la sexta gran extinción ya en marcha.
  • Además proporciona información sobre cómo los impactos del ser humano han influido a lo largo de la historia en el medio ambiente y en la configuración de paisajes.
  • También permite diferenciar cuáles son las especies invasoras y especies autóctonas de los ecosistemas. Por ejemplo, gracias a la paleoecología se sabe que el castaño europeo (Castanea sativa) es una planta autóctona de Galicia ya que existen evidencias de su presencia que se remontan al Terciario, el Pleistoceno Superior y el Holoceno.
  • Finalmente, los estudios paleoecológicos pueden contribuir a la formulación y el diseño de medidas para la conservación de la biodiversidad.

Si te ha interesado aprender sobre paleoecología, quizás quieras averiguar más sobre cómo era nuestro planeta hace millones de años. Aquí te mostramos más artículos de EcologíaVerde sobre Tipos de fosilización y sus características, Cuál es el fósil más antiguo del mundo y Por qué se extinguieron los dinosaurios.

Si deseas leer más artículos parecidos a Paleoecología: qué es, características e importancia, te recomendamos que entres en nuestra categoría de Educación ambiental.

Bibliografía
  • Paleobotánica. Universidad de Chile. Palinología: http://www.paleobotanica.uchile.cl/palinologia.html
  • J.A. Lopez-Saez, L. Lopez Merino, C. Cugny, D. Galop. (2005). Paleoecología de medios húmedos: el aporte de los microfósiles no polínicos. Nuestra Tierra: https://halshs.archives-ouvertes.fr/halshs-00966939/document
  • Carbonell, E. (2009). El Mundo. El toro más antiguo: https://www.elmundo.es/elmundo/2009/12/15/sapiens/1260875001.html
  • Ramil-Rego, P., Vales, C. (Eds.) (2019). Especies Exóticas Invasoras: situación e propostas de mitigación. Monografías do Ibader, Serie Biodiversidade.

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