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Ciclos biogeoquímicos: qué son, tipos e importancia

 
Por Andrea Márquez, Ambientóloga especializada en el Medio Marino y Costero. 4 febrero 2021
Ciclos biogeoquímicos: qué son, tipos e importancia

Los seres vivos y los ciclos biogeoquímicos, activados por la radiación solar, guardan una estrecha relación de dependencia que marca el equilibrio ecosistémico de la vida y de nuestro planeta. Presentan un movimiento cíclico o cerrado porque circulan y se reciclan, a diferencia del flujo de energía en los ecosistemas que es abierto.

Conocer estas y otras características de los ciclos biogeoquímicos ayuda a comprender las dinámicas de los ecosistemas y cómo las actividades humanas son capaces de alterarlos. Si quieres aprender más sobre qué son los ciclos biogeoquímicos, sus tipos e importancia, sigue leyendo este artículo de EcologíaVerde, donde además podrás consultar algunos ejemplos de ciclos biogeoquímicos.

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Qué son los ciclos biogeoquímicos

Los ciclos biogeoquímicos o ciclos BGQ son procesos que garantizan el constante reciclado, a mayor o menor velocidad, de aquellos elementos que son estrictamente necesarios para la vida y nuestra supervivencia (nutrientes), mediante la conversión del estado orgánico al mineral y viceversa.

En estos ciclos de la naturaleza, macronutrientes y micronutrientes que constituyen la materia inorgánica presente en nuestro entorno (aire, agua o suelo), son incorporados a los organismos como materia orgánica, a través de los procesos metabólicos y, posteriormente vuelven al medio natural, en su forma inorgánica.

Los macronutrientes (C, H, O, N, P, S) constituyen más del 95% de la biomasa del conjunto de seres vivos y son aquellos elementos que nuestro cuerpo requiere en grandes cantidades para su desarrollo, mantenimiento y reproducción.

Aunque también son esenciales, a diferencia de los macronutrientes, los micronutrientes tienen una presencia menor en el organismo. Algunos ejemplos de ciclos biogeoquímicos en micronutrientes son: el hierro (Fe), el cobre (Cu), el zinc (Zn), el cloro (Cl) y el yodo (I).

Ciclos biogeoquímicos: qué son, tipos e importancia - Qué son los ciclos biogeoquímicos

Tipos de ciclos biogeoquímicos

La clasificación de los ciclos biogeoquímicos puede establecerse según la complejidad y la movilidad de los mismos.

Atendiendo a la complejidad de los ciclos BGQ, estos pueden ser:

  • Ciclos simples: donde los elementos están más influenciados por las fuerzas físico-químicas que por las biológicas. P.ej.: sales y oligoelementos.
  • Ciclos intermedios: constituidos por elementos de la materia orgánica (MO) que pueden liberarse fácilmente (C, H, O, P).
  • Ciclos complejos: asociados a elementos de la MO que requieren de microorganismos especializados en sus complejas transformaciones (N y S).

En función de su movilidad, podemos distinguir:

  • Ciclos globales: son aquellos que cuentan con fases gaseosas, lo que permite su distribución a escala global.
  • Ciclos locales: son ciclos menos móviles, más sedimentarios, que acaban siendo transportados por el agua, acumulándose en sedimentos, lo que da lugar a una distribución más regional o local (P, K, Ca).

También hay tres tipos de ciclos biogeoquímicos interconectados:

  • Gaseoso: macro y micronutrientes se reciclan rápidamente y circulan entre la atmósfera y los seres vivos. Destacan el ciclo del oxígeno, del carbono y del nitrógeno.
  • Sedimentario: los elementos (por ejemplo, fósforo y azufre) circulan entre la corteza terrestre, la hidrosfera y los organismos y se reciclan a un ritmo más lento que los del ciclo gaseoso.
  • Hidrológico o ciclo del agua. En este otro post puedes aprender sobre Qué es el ciclo del agua.

Ciclo del carbono

El ciclo de carbono es esencial porque conforma la materia orgánica y representa los intercambios entre los organismos y el entorno, como consecuencia de los procesos de respiración y fotosíntesis.

Por lo general, el carbono se recicla rápidamente, aunque puede permanecer en formas no disponibles durante largos períodos. En ecosistemas cálidos y húmedos (selva tropical), las tasas de producción y de descomposición son elevadas, y el C (carbono) circula rápidamente a través del ecosistema. Por el contrario, en ecosistemas fríos y secos el proceso es más lento.

Aprende más sobre Qué es el ciclo del carbono, cómo funciona y su importancia con este otro artículo.

Ciclos biogeoquímicos: qué son, tipos e importancia - Ciclo del carbono

Ciclo del azufre

Este elemento tiene fases sedimentarias y gaseosas.

  • Por un lado, en la sedimentaria, el azufre que hay inmovilizado en depósitos orgánicos e inorgánicos se libera por desgaste y por procesos de descomposición hasta que es transportado a los ecosistemas terrestres en forma de solución salina.
  • Por otro lado, la fase gaseosa del ciclo biogeoquímico del azufre permite su circulación a escala global.
Ciclos biogeoquímicos: qué son, tipos e importancia - Ciclo del azufre
Imagen: Slideshare

Ciclo del fósforo

El ciclo biogeoquímico del fósforo no presenta un reservorio atmosférico significativo, pues se encuentra en depósitos de minerales y en sedimentos marinos, en formas no disponibles.

Es liberado a los ecosistemas terrestres y a los ecosistemas acuáticos por la erosión de las rocas y por la extracción minera, principalmente.

Ciclos biogeoquímicos: qué son, tipos e importancia - Ciclo del fósforo

Importancia de los ciclos biogeoquímicos

La importancia de los ciclos biogeoquímicos viene dada por los beneficios que reportan y por sus características:

  • En primer lugar, estos ciclos permiten la vida en la Tierra, manteniendo unas condiciones óptimas. Esto significa que los ciclos biogeoquímicos regulan el clima, la distribución de nutrientes...
  • También hacen posible los intercambios de materia entre seres vivos y el entorno natural y el acceso a los elementos vitales (nutrientes) que necesitamos.

En este otro artículo puedes leer más sobre las Características del planeta Tierra que hacen posible la vida.

Qué actividades humanas han modificado los ciclos biogeoquímicos

A continuación se muestran ejemplos de ciclos biogeoquímicos alterados por actividades humanas:

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