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Causas y consecuencias de la contaminación del agua

Por Irene Juste. Actualizado: 6 mayo 2019
Causas y consecuencias de la contaminación del agua

El agua dulce es un recurso básico para la vida, probablemente el principal recurso natural, y su escasez tiene mucho que ver con su despilfarro y polución por distintos motivos. Igualmente, si tenemos en cuenta los eventos extremos que trae el cambio climático, encontraremos otra de las razones por las que el mundo sufre y sufrirá una carencia importante de agua.

En este caso, será bien por las sequías que se nos avecinan como por los procesos de desertificación que conlleva el avance del calentamiento global, con lo que ya sea por su contaminación, uso y abuso, como por tratarse de un bien escaso, el agua dulce es un recurso prioritario.

Por otra parte, la polución de mares y océanos constituye otra de las grandes preocupaciones del siglo XXI. Tanto por los problemas de salud que conlleva el desequilibrio del ecosistema marino, fuente de alimento, como por el impacto ambiental que ocasiona dicha polución, los mares están cada vez en peor estado. Sigue leyendo EcologíaVerde para conocer con detalle las causas y consecuencias de la contaminación del agua.

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Qué es la contaminación del agua: definición

Para comenzar, queremos aclarar que la definición de contaminación del agua se puede resumir como cualquier cambio a nivel físico, biológico o químico en el agua que haga que su calidad disminuya y que sea dañina para cualquier ser vivo que la consuma.

Así este recurso natural, una vez dañado por contaminantes, deja de ser útil para los seres vivos, incluidos los seres humanos, y para infinidad de actividades (desde habitar o nadar en ella y beberla, hasta usarla para regar la vegetación o lavar alimentos).

En efecto, para entender mejor los problemas relacionados con la contaminación del agua es básico abordar sus principales causas, los diversos tipos de contaminación, así como apuntar algunas medidas para reducir este tremendo problema. No en vano, sin agua de calidad es imposible garantizar el equilibro ambiental, de la especie humana, animales y plantas.

El agua contaminada es aquella cuya "composición haya sido modificada de modo que no reúna las condiciones para el uso que se le hubiera destinado en su estado natural", según la definición de la Organización Mundial de la Salud (OMS). O, lo que es lo mismo, la contaminación es la introducción de contaminantes en un ecosistema determinado.

Tipos de contaminación del agua

Podemos mencionar dos tipos de contaminación del agua o acuática:

  • La contaminación orgánica: debido a microorganismos patógenos en el agua que llegan a través de aguas grises, residuos industriales o agrícolas.
  • La contaminación con químicos artificiales: esta la generan desde los mencionados pesticidas hasta los medicamentos humanos y para animales o, incluso, cualquier tipo de basura doméstica e industrial.

Causas de la contaminación del agua: los contaminantes y las fuentes

Aquí hablamos de las principales causas de la contaminación acuática, tanto naturales como derivadas de la actividad humana, así como de los principales contaminantes, agentes o fuentes de contaminación.

Causas naturales de la contaminación del agua

Con respecto a las causas naturales, podemos citar el aumento de las temperaturas, pudiéndose considerar como tal solo la parte que pertenece al proceso natural del planeta y no el calentamiento global acelerado, como es bien sabido, tiene un origen antropogénico, es decir, derivado de las acciones humanas.

La contaminación relacionada con su ciclo natural puede deberse al contacto con ciertos contaminantes que pueden ser desde sustancias minerales u orgánicas que existen en la naturaleza, por ejemplo en la corteza terrestre, la atmósfera o el mismo agua. En ocasiones se introduce por raros fenómenos naturales, como inundaciones o deslizamientos, pongamos por caso, y es al hacerlo cuando se produce la contaminación.

Causas de la contaminación del agua producidas por los humanos

La contaminación más importante y dañina es la producida por el ser humano por distintas causas, entre ellas el vertido de sustancias tóxicas arrojadas a las aguas de forma regular o puntual, como es el caso de los vertidos industriales en el agua. Es así como el agua se contamina de forma acumulativa.

Los plaguicidas, fertilizantes químicos, hidrocarburos, aguas residuales, detergentes, plásticos y otros desechos sólidos acaban en los ríos y en los mares, donde además de su impacto a nivel ambiental, tras ser ingeridos por pequeños organismos marinos acaban por introducirse en la cadena alimentaria.

Sin olvidar, asimismo, que la contaminación de los ríos acrecienta también la polución marina, además de las filtraciones subterráneas contaminadas por vertidos tóxicos de cualquier tipo.

Fuentes y agentes de contaminación del agua

A modo de resumen, los agentes contaminantes o fuentes de la contaminación acuática son:

  • Microorganismos patógenos.
  • Aguas residuales.
  • Metales pesados.
  • Pesticidas.
  • Hidrocarburos.
  • Radiactividad.
  • Agentes contaminantes emergentes.

Como ya hemos aclarado, algunos tienen su origen o fuente en el medio natural y otros de mano de los humanos.
Te recomendamos ampliar esta información con este otro artículo de EcologíaVerde sobre Cuáles son los agentes contaminantes del agua.

Causas y consecuencias de la contaminación del agua - Causas de la contaminación del agua: los contaminantes y las fuentes

Efectos y consecuencias de la contaminación del agua: un peligro para la salud

Seguimos hablando de la polución de las aguas en todo el mundo entrando en detalle sobre los efectos y las consecuencias de la contaminación del agua en la salud:

  • Como ya avanzamos, la contaminación del agua puede acabar en nuestro plato. Al comer pescados y mariscos procedentes de agua contaminada, se da el efecto bioacumulativo del mercurio y otros metales pesados y también de las pequeñas partículas plásticas, conocidas como los microplásticos. No obstante, esto también se produce en la ingesta de agua no potable.
  • La polución del agua con arsénico en la India y otras partes del mundo, por ejemplo, ocasiona problemas de salud graves. Igualmente, bañarse en el río Ganges es peligroso para la salud, pues además de poder tragar agua polucionada, que contiene sustancias de por sí dañinas, este es un vector de enfermedades, desde problemas gástricos simples hasta afecciones mucho más graves, ya sean ocasionadas por virus o por bacterias.
  • El acceso solo a agua contaminada también implica una menor calidad de vida. No tener acceso a agua potable y tener que caminar varias horas cada día para traer agua, aunque está no sea realmente limpia, no permite progresar a las familias ni a las sociedades en general. Esto es algo que ocurre, principalmente, en muchos lugares de África y Asia.
  • Los cultivos regados con aguas contaminadas, por otra parte, igualmente pueden suponer un riesgo para la salud. De hecho, regar con agua polucionada supone contaminar los alimentos. Entre estos casos, es conocida la presencia de arsénico en el arroz procedente de India, más común de lo que pensamos.
  • En las mismas piscifactorías, por otra parte, pueden producirse condiciones de insalubridad que afecten al producto. Sin que pueda garantizarse, ni mucho menos, que el pescado salvaje sea saludable, pues hemos señalado que también el mar puede estar contaminado, las granjas de peces no están en mejor situación en muchos casos. Deben controlar muy bien el tipo de agua y mantenimiento. De otro modo, dudosamente la producción cumplirá una serie de requisitos mínimos de salubridad. De esta forma puede que, tanto si compramos alimentos provenientes del mar abierto como si es de piscifactorías, acabemos comiendo contaminación. Por ello, hay que asegurarse lo más posible de que en estos lugares se cumplan las normativas.

Efectos y consecuencias de la contaminación del agua: su impacto ambiental

El agua es un elemento esencial no solo para la vida humana, sino para la vida en general. Siendo como es un elemento indispensable para la misma, su polución supone un serio golpe para los seres vivos. Estos son los efectos y consecuencias de la contaminación del agua en el medio ambiente o, lo que es lo mismo, su impacto medioambiental:

  • A partir de las posibles consecuencias para la salud del agua contaminada, resulta más fácil entender lo mucho que puede desequilibrar los ecosistemas, incluyendo los problemas específicos que suponga para la fauna y flora.
  • Se produce una destrucción de vegetación y animales que habitan los mares. No solo los peces y otros seres que habitan en el agua sufren estos efectos devastadores, sino que también las aves marinas padecen esta contaminación de las aguas, diezmándose su alimentación o quedando envenenadas o atrapadas hasta la muerte.
  • Preservar los peces o los corales, pongamos por caso, significa dejar de acidificar el mar a consecuencia del cambio climático. Por lo tanto, de forma indirecta también puede verse afectado el ecosistema acuático. No se trata de un vertido, sino del mismo rol de sumidero de carbono que realiza el océano, con este dramático resultado.
  • Por último, la polución acústica es otro problema de primer orden, cuyas consecuencias ambientales pueden llegar a ser dramáticas para muchas especies.

Atrás han quedado aquellos tiempos en los que se consideraba que el mar todo lo admitía debido a su inmensidad y profundidad. Lógicamente, no es así y no han tardado en evidenciarse las consecuencias de verter basura y sustancias químicas en cantidades ingentes. Su degradación en los últimos siglos ha hecho mella especial en las zonas costeras, al mismo ritmo que han aumentado los vertidos industriales y la escorrentía procedente de la agricultura intensiva y la urbanización. Sin olvidar los desastres ambientales que provocan las fugas de petróleo, tanto en el mar como en los ríos.

Contaminación del agua: soluciones

Si la contaminación no es importante, los ecosistemas tienen la capacidad de limpiarse y recuperar su equilibrio, el problema escapa del control de la naturaleza cuando se llega a un punto de no retorno.

El colapso se produce cuando los contaminantes desequilibran el sistema sin posibilidad de que este absorba dicha polución. En estos casos, se hace necesario actuar, si bien en muchos casos son problemas de tal magnitud que resolverlos es sencillamente una utopía.

Al menos, así es hoy por hoy cuando los problemas se refieren a cuestiones tan peliagudas como la contaminación plástica en mares, la polución química en ríos o, por ejemplo, los derrames de crudo tanto en mares como en ríos.

En este sentido, es importante llevar a cabo actuaciones que mejoren la situación para minimizar su impacto ambiental, así como la amenaza que represente para la salud pública, incluso aunque no puedan ofrecer resultados idóneos.

En muchos casos, por ejemplo, la potabilización u otros tratamientos depurativos no realizan una descontaminación total, pero también es cierto que su necesidad dependerá del uso que se le vaya a dar al agua. Pero, sobre todo, resulta esencial la prevención, tanto desde un punto de vista legal y de concienciación como a través de tecnologías que permitan llevar a cabo actuaciones realmente efectivas.

Aquí puedes conocer más acerca de las propuestas de Soluciones a la contaminación del agua.

Causas y consecuencias de la contaminación del agua - Contaminación del agua: soluciones

Cómo evitar la contaminacion del agua

Tras haber leído esta información, puede que te preguntes cuáles son las soluciones para la contaminación del agua. Estas son algunas ideas tanto para solucionar la problemática actual como para evitar que se produzca más:

  • Reducir al máximo el uso de plaguicidas y otros contaminantes químicos.
  • Reducir las emisiones de CO2.
  • Frenar el uso abusivo de plásticos y educar para su correcta gestión.
  • Tratar las aguas residuales lo máximo posible.
  • Frenar la desforestación sin control.
  • Conseguir que la industria, la ganadería y la agricultura no gasten cantidades tan desorbitadas de este recurso natural.
  • Usar transportes sostenibles o totalmente eco-firendly.
  • Participar activamente con organizaciones y asociaciones dedicadas a esto. Un gran ejemplo del avance en este campo es el proyecto Ocean Cleanup, pensado para limpiar los océanos.
  • Ayudar a mejorar las leyes al respecto.
  • Ayudar en la educación y concienciación de la población acerca de este problema medioambiental global.

En este otro artículo te mostramos más sobre Cómo evitar la contaminación del agua, para procurar no seguir sumando más a la existente.

Datos de la contaminación del agua por plásticos - 2019

A continuación te dejamos una serie de datos sobre la contaminación del agua recogidos en 2018, siendo de los más recientes en 2019. La mayoría de estos datos se han extraído del estudio realizado por los científicos Mason, S. A., Welch, V. G., y Neratko, J., en el año 2018 y publicado en Frontiers in chemistry bajo el título Synthetic polymer contamination in bottled water[1], pues los plásticos son uno de los mayores problemas actualmente.

  • Actualmente se conocen 5 islas de plástico grandes en los océanos. Aquí te explicamos más acerca de Qué son las islas de plástico y cómo se forman.
  • En el estudio mencionado, se realizaron pruebas del agua potable embotellada de un total de 259 botellas compradas alrededor del mundo y de distintas marcas. En el 93% de estas había contaminación por microplásticos, los cuales al beber este agua ingerimos y dañaban nuestro organismo.
  • Los tipos de plásticos más hallados en el agua, incluso en micropartículas, son de mayor a menor cantidad: PP (polipropileno), PS (poliestireno), PE (polietileno), PLAGO (poliéster y tereftalato de polietileno), copolímeros, poliacrilatos y azlon.
  • En esta imagen podemos ver un gráfico, obtenido en este estudio, en el cual se muestra la densidad microplástica promediada en botellas individuales y lotes por marca. Concretamente, se indica en el documento que las barras azules son densidades de partículas confirmadas NR + FTIR (> 100 um), las naranjas para partículas marcadas con NR" (6.5–100 um) y las barras de error (línea negra) son una desviación estándar, necesaria para este tipo de estudios.
Causas y consecuencias de la contaminación del agua - Datos de la contaminación del agua por plásticos - 2019
Imagen: Study of Synthetic polymer contamination in bottled water

Más imágenes de la contaminación del agua en todo el mundo

Para terminar con este artículo sobre la contaminación acuática, dejamos a continuación más fotos de la contaminación del agua que muestran claramente el gran problema ambiental que sufrimos todos.

Causas y consecuencias de la contaminación del agua - Más imágenes de la contaminación del agua en todo el mundo

Si deseas leer más artículos parecidos a Causas y consecuencias de la contaminación del agua, te recomendamos que entres en nuestra categoría de Contaminación.

Referencias
  1. Mason, S. A., Welch, V. G., & Neratko, J. (2018). Synthetic polymer contamination in bottled water. Frontiers in chemistry, 6. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC6141690/

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4 comentarios
Su valoración:
Patri
Que asco damos. Gracias por los datos y las imagenes del agua tan sucia por nuestra culpa
Su valoración:
jonathan
impresionante cuantas cosas malas provocamos en este mundo y lo poco que hacemos en realidad para arreglarlo
Su valoración:
Marisa
me a sido muy util este reportaje de lo que contaminamos nuestras aguas Gracias
shirley
en que año se publico este articulo ?

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Imagen: Study of Synthetic polymer contamination in bottled water
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