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Calima: qué es, por qué se produce y efectos

 
Por Germán Portillo, Ambientólogo. Actualizado: 9 agosto 2023
Calima: qué es, por qué se produce y efectos

La calima es un fenómeno meteorológico que se produce cuando una concentración de partículas en suspensión, como polvo, arena, cenizas u otros contaminantes, se encuentra presente en la atmósfera. Estas partículas pueden ser de origen natural, como en casos de tormentas de arena o erupciones volcánicas, o bien pueden ser generadas por actividades humanas, como la quema de combustibles fósiles, la industria o la agricultura. Sin embargo, puede llegar a provocar efectos nocivos en la salud y el medio ambiente. En este artículo de EcologíaVerde vamos a contarte qué es la calima, por qué se produce y sus efectos, así como también dónde hay más calima.

Qué es la calima

La calima es un fenómeno meteorológico que ocurre en la atmósfera. Su característica principal es que contiene mucho polvo y arena, por lo que reduce la visibilidad. Está compuesta por partículas en suspensión, entre que las que podemos encontrar ceniza y arcilla. Concentraciones tan altas de estas partículas pueden reducir la visibilidad, pero también pueden causar otros daños a los humanos que la niebla no causa.

Cuando estas partículas están presentes en el aire, reducen la visibilidad y pueden provocar una especie de bruma o neblina, lo que hace que el ambiente se vea más opaco y amarillento. Además, la calima puede afectar la calidad del aire, ya que estas partículas pueden contener sustancias perjudiciales para la salud humana, especialmente para personas con afecciones respiratorias.

La calima se puede transportar a largas distancias por los vientos, lo que significa que puede afectar áreas muy extensas. Además, su presencia también puede influir en las condiciones climáticas locales, como temperaturas más altas debido al efecto de "invernadero" que estas partículas generan al retener el calor en la atmósfera.

Muchos confunden la calima con la niebla, y no son iguales. Aunque ambas reduzcan la visibilidad, la niebla se compone de pequeñas gotas de agua en suspensión, mientras que la calima está formada por partículas sólidas.

Calima: qué es, por qué se produce y efectos - Qué es la calima

Por qué se produce la calima

La calima se produce principalmente debido a la acción de diversos factores atmosféricos y geográficos. Estos son los principales factores por los que se produce la calima:

  • Generación de partículas: las partículas que componen la calima pueden tener diferentes orígenes. Algunas son producto de procesos naturales, como tormentas de arena en desiertos o regiones áridas, erupciones volcánicas que lanzan cenizas y partículas al aire, o incendios forestales que generan humo y cenizas. También existen partículas producidas por actividades humanas, como la quema de combustibles fósiles, la emisión de gases y partículas industriales o la práctica de la agricultura.
  • Transporte atmosférico: una vez que las partículas se encuentran en el aire, son transportadas por los vientos a través de grandes distancias. Esto significa que la calima puede viajar desde su lugar de origen hasta regiones más alejadas, incluso cruzando océanos y afectando zonas geográficas distantes. La intensidad del transporte y la dirección del viento son factores determinantes para la llegada de la calima a ciertas áreas.
  • Inversión térmica: un fenómeno atmosférico clave en la acumulación de la calima es la inversión térmica. Una inversión térmica ocurre cuando una capa de aire más caliente queda atrapada entre dos capas más frías, evitando que las partículas se dispersen hacia arriba y se queden atrapadas cerca de la superficie. Esto provoca una acumulación de partículas en la troposfera inferior, donde respiramos, aumentando la densidad de la calima.
  • Influencia climática local: la presencia de la calima puede influir en las condiciones climáticas locales. Al retener parte de la radiación solar y disminuir la radiación infrarroja que se emite desde la superficie terrestre, la calima puede llevar a un incremento de las temperaturas cercanas al suelo, dando lugar a días más cálidos de lo habitual.

Dónde hay calima

La distribución de la calima en el mundo no es uniforme y depende de varios factores, incluyendo la geografía, los patrones climáticos y la actividad humana. Algunas regiones son más propensas a experimentar episodios de calima con mayor frecuencia e intensidad, por ejemplo, en España es muy frecuente la calima en Canarias. Estas son las zonas donde suele haber calima con más frecuencia:

  • Regiones desérticas y semiáridas: las áreas desérticas y semiáridas son fuentes naturales de partículas en suspensión debido a la presencia de suelos secos y sin vegetación. Los desiertos, como el Sahara en África, el Desierto de Atacama en América del Sur y el Desierto de Mojave en América del Norte, son conocidos por generar tormentas de arena que liberan grandes cantidades de partículas al aire.
  • Zonas volcánicas: los volcanes en erupción emiten cenizas y partículas que pueden extenderse por la atmósfera, afectando áreas cercanas y, en ocasiones, incluso regiones más distantes. Algunas áreas propensas a erupciones volcánicas, como el Cinturón de Fuego del Pacífico, pueden experimentar episodios de calima debido a estas emisiones.
  • Regiones agrícolas e industriales: la actividad humana también contribuye a la formación de calima. Áreas con intensa agricultura, donde se queman rastrojos o se realizan prácticas agrícolas inadecuadas, pueden liberar partículas al aire. De manera similar, zonas industriales con altas emisiones de contaminantes y material particulado también pueden ser focos de calima.
  • Áreas afectadas por incendios forestales: los incendios forestales liberan grandes cantidades de humo, cenizas y partículas al aire. Estos eventos pueden ser causados por condiciones climáticas secas y calurosas, y en regiones propensas a los incendios forestales, como algunas partes de Australia, América del Norte y el sur de Europa, la calima puede ser más frecuente durante la temporada de incendios. En este artículo te explicamos Cómo prevenir los incendios forestales.
Calima: qué es, por qué se produce y efectos - Dónde hay calima

Efectos de la calima

La calima puede tener diversos efectos en la salud, el medio ambiente y la vida cotidiana. Estos efectos varían en función de la concentración y el tipo de partículas presentes en la calima, así como la duración de su exposición. Estos son los efectos más relevantes de la calima tanto en el ser humano como en el medioambiente:

  • Efectos en la salud: la exposición a altas concentraciones de calima puede ser perjudicial para la salud, especialmente para las personas con afecciones respiratorias preexistentes, como el asma, la bronquitis crónica o las enfermedades pulmonares obstructivas. Las partículas finas presentes en la calima pueden penetrar en los pulmones y desencadenar o agravar problemas respiratorios, causando tos, dificultad para respirar y molestias en las vías respiratorias.
  • Impacto en la calidad del aire: la calima afecta la calidad del aire al introducir partículas contaminantes en la atmósfera. Las partículas finas PM10 y PM2.5, presentes en la calima, pueden ser inhaladas por las personas y también afectan la calidad del aire en general, disminuyendo la visibilidad y contribuyendo a la formación de smog y neblina.
  • Alteraciones en el clima local: la presencia de calima puede influir en las condiciones climáticas locales. Al retener calor en la troposfera inferior, la calima puede provocar un aumento de las temperaturas cercanas al suelo.
  • Impacto en la actividad al aire libre: la calima reduce la visibilidad y puede afectar la calidad del aire en áreas afectadas. Esto puede tener un impacto en la conducción y la aviación, ya que la visibilidad se reduce y puede hacer que las carreteras y los aeropuertos sean peligrosos.
  • Consecuencias ambientales: la calima puede tener efectos negativos en el medio ambiente. Cuando se deposita sobre la vegetación y los cuerpos de agua, puede afectar la fotosíntesis de las plantas y la calidad del agua, y también puede dañar ecosistemas frágiles.

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