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Qué son los vegetales

 
Por Mª Belén Acosta, Técnica en jardinería y recursos naturales y paisajísticos. 11 enero 2021
Qué son los vegetales

A menudo usamos la palabra vegetal para referirnos tanto a todo tipo de plantas, como concretamente a las verduras, frutas y hortalizas que cultivamos y usamos comúnmente para nuestra alimentación.

Sin embargo, encontrar la definición adecuada de esta palabra no es fácil y requiere de hablar de ello en mayor profundidad. Si quieres aprender más acerca de qué son los vegetales y ejemplos de estos, acompáñanos en este sencillo e interesante artículo de EcologíaVerde.

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Qué son los vegetales y sus características

Para empezar, conviene dirigirnos al origen etimológico de la palabra. Vegetal viene del latín vegetare, que significa vivificar o estar vivo. Tradicionalmente, la palabra se usaba para referirse a aquellos organismos con escasa o nula capacidad de respuesta ante su medio, refiriéndose comúnmente a hongos, algas y plantas.

Actualmente, sin embargo, es muy común usar el término como sinónimo del reino Plantae en el ámbito informal, como a las partes de las plantas que usamos en la industria alimentaria para el consumo humano. El término reino vegetal se ha usado también desde la antigüedad en la Grecia clásica, pero la botánica moderna ha dejado el término obsoleto.

Cuando nos referimos a ellos coloquialmente como sinónimo del reino Plantae, las características de los vegetales son las siguientes:

Así, nos encontramos ante un grupo de seres pluricelulares que forman la base de la cadena alimenticia en prácticamente todos los medios del planeta, pues su capacidad de transformar la luz solar y la materia inorgánica en materia orgánica, aprovechable por otros organismos, resulta clave en la formación de nuestro planeta tal y como lo conocemos.

Antiguamente se creía que las plantas o vegetales no tienen sentidos ni capacidad de reacción ante cambios en el medio, pero se ha demostrado que esto no es cierto. Las plantas sienten y reaccionan de una infinidad de formas, algunas de ellas aún más complejas y afinadas que las de los animales. Son seres vivos completos y merecen nuestro respeto y aprecio. Para ampliar tu conocimiento sobre este tema, te animamos a leer estos otros artículos de EcologíaVerde sobre ¿Las plantas sienten dolor? y Cómo se comunican las plantas.

Qué son los vegetales - Qué son los vegetales y sus características

Tipos de vegetales

Cuando hablamos de los vegetales como parte de la dieta humana, que es uno de los usos más comunes de la palabra fuera del ámbito científico, es habitual dividirlos según la parte que nos comemos. Así, mientras que consideramos hortaliza a todas las plantas de las que nos alimentamos, las distinguimos según si nos comemos su raíz o sus hojas. Estos son algunos tipos o ejemplos de vegetales dentro de este contexto:

  • Bulbos: son la parte que se encuentra entre la raíz y el tallo, que en algunas especies crece como reserva de alimento y agua. Son bulbos la remolacha, la cebolla y el ajo, pero si quieres conocer más entra aquí y descubre 15 plantas con bulbos.
  • Raíces: el órgano con el que la planta absorbe nutrientes resulta de gran valor alimenticio en muchas especies. Algunas de las más conocidas son la zanahoria, el nabo o el rábano, que gracias a la selección artificial son hoy mucho más carnosas y aptas para nuestro consumo. En este otro post puedes aprender más acerca de los Tipos de raíces.
  • Tubérculos: generados en las raíces de algunas plantas, son reservas de sustancias con el mayor aporte de hidratos de carbono entre las plantas. Son muy nutritivos y vienen de América. Son especialmente conocidos la patata y el boniato o batata, así como el ñame. Aprende más sobre Qué son los tubérculos y ejemplos entrando en este enlace.
  • Tallos: el tallo es la parte de la planta que le da estructura y sostiene las hojas, flores y frutos, pero también puede ser un excelente alimento. Los apios, los espárragos y los puerros son ejemplos de ello. Descubre varios Tipos de tallos aquí.
  • Hojas: este tipo es de los más comunes. Encontramos entre ellos la lechuga, la espinaca, la acelga y la rúcula. Conoce los distintos Tipos de hojas en este enlace.
  • Frutos: entre las frutas están algunas de las verduras más apreciadas y nutritivas. El tomate, el pepino, la manzana o el aguacate son solo unos pocos ejemplos. En este otro post hablamos de los diferentes Tipos de frutos.
  • Semillas: son también muy valoradas por sus propiedades alimenticias. Algunas de las más consumidas así son las habas, el sésamo o la chía. En estos otros artículos de EcologíaVerde te contamos Qué son las semillas y sus tipos, así como las Partes de la semilla y sus funciones.

También encontramos vegetales de los que consumimos su rizoma, como el jengibre, u otros de los que comemos la inflorescencia, como la alcachofa o la coliflor.

Qué son los vegetales - Tipos de vegetales

Usos de los vegetales

Algunos de los usos de los vegetales son:

  • Uno de los usos más importantes de los vegetales es en la industria alimentaria, tanto en la humana como en la de los animales domésticos. Cuando hablamos de qué son los vegetales comestibles, nos referimos a todos aquellos con propiedades beneficiosas para el consumo humano de alguna de sus partes.
  • A menor nivel, los vegetales se usan también como importante elemento de decoración y paisajístico, desde las plantas ornamentales que muchos tenemos en nuestros hogares y jardines, a los diseños de grandes parques y zonas verdes que mejoran nuestra calidad de vida.
  • También se sabe que los vegetales producen oxígeno mediante la fotosíntesis, pero su impacto es mucho menor que el del oxígeno producido por las algas marinas.
Qué son los vegetales - Usos de los vegetales

Cuáles son los vegetales más importantes

Todos los vegetales son importantes para mantener la biodiversidad y el equilibrio de los ecosistemas, pero para el ser humano, podríamos decir que los más importantes son los que más consumimos. En ese sentido, los 5 vegetales más importantes son:

  • El arroz
  • El maíz
  • El trigo
  • El mijo
  • La patata

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